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(Reuters) – William Ruckelshaus, choisi par Richard Nixon comme premier chef de la US Environmental Protection Agency et procureur général adjoint avant d'être limogé pour avoir défié le président dans le scandale du Watergate, est décédé mercredi à l'âge de 87 ans, ont rapporté les médias américains .

William Ruckelshaus, démissionnaire du "massacre de samedi soir" à Watergate, décède à 87 ans: médias américains

FILE PHOTO: William Ruckelshaus, administrateur de l’Environmental Protection Agency, apparaît sur une photo non datée. Courtesy EPA / Handout via REUTERS

Ruckelshaus, un républicain modéré hautement considéré pour son intégrité et considéré comme un chevalier blanc par la communauté environnementale, est décédé chez lui à Seattle, selon le New York Times, citant sa fille Mary Ruckelshaus.

Dans ce qu'on appelait le «massacre de samedi soir» en octobre 1973, Ruckelshaus, alors procureur général adjoint, et son patron, le procureur général Elliot Richardson, démissionnèrent au lieu d'exécuter l'ordre de Nixon de renvoyer le procureur spécial de Watergate Archibald Cox, qui poursuivait l'enregistrement. des conversations qui ont finalement fait tomber la présidence de Nixon.

Le solliciteur général, Robert Bork, limogea Cox, provoquant un tollé général à la suite du scandale du Watergate, qui contraignit Nixon à démissionner en août 1974 plutôt que de se faire renverser par le Congrès.

«Lorsque vous acceptez un rendez-vous présidentiel, vous devez vous rappeler qu'il existe des lignes sur lesquelles vous ne marcherez pas – des lignes impossibles à définir à l'avance mais toujours présentes», a déclaré Ruckelshaus dans un discours de 2012 à Seattle. "Dans ce cas, la ligne était brillante et la décision était simple."

Ruckelshaus a été le premier administrateur de l’Environmental Protection Agency, créée en 1970. Il a ensuite noté que 16 lois environnementales importantes ont été promulguées au cours de ses années de mandat, alors que des actions forcées à l’air et à l’eau étaient visiblement sales.

«Les citoyens demandaient que quelque chose soit fait et le gouvernement réagissait», a-t-il déclaré.

La Maison Blanche a transféré Ruckelshaus en 1973 au poste de directeur par intérim du FBI, puis de procureur général adjoint, en comblant les lacunes lorsque le scandale du Watergate a englouti l'administration Nixon.

Ruckelshaus a repris le droit privé après avoir quitté le ministère de la Justice, mais en 1983, l'administration Reagan l'a réintégré à la direction de l'EPA après que l'administrateur de l'époque, Anne Gorsuch, et plusieurs de ses principaux collaborateurs ont démissionné en raison d'allégations de mauvaise gestion et de conflits d'intérêts.

En 2015, le président Barack Obama a décerné à Ruckelshaus la Médaille présidentielle de la liberté, le plus grand honneur civil du pays, en déclarant que Ruckelshaus «a passé sa vie à faire passer le pays avant le parti ou la politique. Il nous rappelle à quel point le service public peut être noble. Et notre air et notre eau sont plus propres et nos vies sont plus brillantes grâce à lui. »

AGENCE DOWNTRODDEN

Le président Ronald Reagan – dont l'administration anti-réglementation favorable aux entreprises était un fléau d'environnementalistes – a loué Ruckelshaus comme étant "M. Propre »et a déclaré qu'il« marquerait un nouveau départ »pour l'agence opprimée.

Mais la Maison Blanche a rejeté les demandes de fonds de l'agence Ruckelshaus et s'est rangée aux côtés de l'industrie contre ses efforts pour une application plus stricte de la loi Superfund visant à nettoyer les décharges de déchets toxiques, des contrôles plus stricts de la pollution causant des pluies acides et d'autres réglementations opposées par les entreprises et l'industrie. .

Il a démissionné de l'agence en 1985.

Dans un essai en 1995 sur le 25e anniversaire de l’EPA, Ruckelshaus a évoqué les torts périodiques subis par l’agence, ainsi que les attaques répétées contre son existence même.

«La poussée anti-environnementale des années 90 est motivée par l'excès pro-environnemental de la fin des années 80, qui a été provoqué par l'excès anti-environnemental du début des années quatre-vingt, provoqué par l'excès pro-environnemental du ' 70 ans », a-t-il écrit.

Ruckelshaus, qui vivait à Seattle, est resté actif au sein d’un certain nombre de conseils et de commissions, notamment le William D. Ruckelshaus Center de l’Université de Washington.

Il a été président du conseil d’administration du World Resources Institute, envoyé spécial du Traité du saumon du Pacifique entre les États-Unis et le Canada et membre du Conseil du président pour le développement durable.

William Doyle Ruckelshaus est né le 24 juillet 1932 à Indianapolis, dans l'Indiana, et a obtenu son diplôme de premier cycle à l'Université de Princeton et son diplôme de droit à Harvard.

Il a exercé le droit à Indianapolis au sein du cabinet que sa famille a fondé en 1895, puis est devenu procureur général adjoint de l’Indiana. Il a été élu à la Chambre des représentants de l’État, où il était chef de la majorité de 1967 à 1969. En 1968, il était candidat du Sénat aux républicains, mais a été battu par le démocrate Birch Bayh.

Nixon le nomma procureur général adjoint en 1969, responsable de la division civile du département de la justice des États-Unis, avant de le charger de l’EPA.

L’épouse de Ruckelshaus, Jill, directrice de Costco Wholesale Corp, était l’assistante spéciale de la Maison Blanche pour la défense des droits des femmes au sein de l’administration Nixon, mais elle a démissionné après avoir démissionné plutôt que de donner suite à l’ordre de Nixon dans le scandale Watergate.

Reportage de Vicki Allen; Édité par David Brunnstrom, Bill Trott et Diane Craft

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