Wilbur Smith, auteur à succès de romans à l’épée, décède à 88 ans

Wilbur Smith, un ancien comptable dont les romans mettant en scène des héros au cœur de lion, des dynasties familiales cupides, des amants torrides, des pirates de sang-froid et des chasseurs de gros gibier se seraient vendus à quelque 140 millions d’exemplaires en 30 langues, est décédé samedi à son domicile du Cap. Il avait 88 ans.

Sa mort était annoncé sur son site internet. Aucune cause n’a été précisée.

Pendant plus de cinq décennies, les thrillers historiques et romans d’aventure de M. Smith, qui couvraient souvent plusieurs générations et plusieurs continents, sont devenus une franchise populaire de séries et de suites.

Passant en revue son livre « Les chasseurs de diamants » dans le New York Times Book Review en 1972, Martin Levin a écrit que « le pot-pourri que Wilbur Smith a rassemblé est en proie à des malentendus de longue date, des haines éternelles, des plans incroyablement infâmes et des sauvetages intempestifs – livrés avec la sincérité impassible des grands de la pulp.

Élevé sur un ranch de bétail de 30 000 acres dans ce qui était alors le protectorat britannique de la Rhodésie (et est maintenant la Zambie), M. Smith était un garçon livresque dont le père strict décourageait la lecture (« Je ne pense pas qu’il ait jamais lu un livre dans son vie, y compris la mienne », a-t-il déclaré au Daily Telegraph en 2007), mais a ensuite rédigé des intrigues sur du papier officiel qu’il a retiré de son travail au service des impôts du gouvernement.

Il acheva son premier manuscrit en 1962. Vingt éditeurs envoyèrent des télégrammes le rejetant. Il l’a révisé et réduit, suivant les conseils de Charles Pick, directeur général adjoint de la maison d’édition Heinemann, pour raconter une histoire qui s’inspire davantage de sa propre expérience. « N’écrivez que sur les choses que vous connaissez bien » M. Smith a dit M. Pick a conseillé.

Inspiré par la vie de son grand-père, qui a été attiré par la ruée vers l’or de Witwatersrand dans les années 1880 et a combattu dans les guerres zouloues, et par sa propre éducation dans le ranch de son père, M. Smith a écrit : « Quand le lion se nourrit», qui a été publié en 1964.

Il est devenu le premier d’une série à succès de ce que Stephen King en 2006 loué comme « des romans d’épée d’Afrique » dans lesquels « les corsages se déchirent et le sang coule ». Les décennies suivantes apporteront d’autres séries, basées en Afrique australe et en Egypte ancienne.

« J’ai écrit sur la chasse, l’extraction de l’or, les fêtes et les femmes » M. Smith a dit.

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Crédit…Archives Bentley/Popperfoto via Getty Images

Il a mis d’autres livres dans des lieux allant de l’Antarctique à l’océan Indien. « Wild Justice » (1979), l’un des premiers de ses livres à devenir un best-seller aux États-Unis (où il a été publié sous le titre « The Delta Decision »), était l’histoire du détournement d’un avion au large des Seychelles — l’un des nombreux endroits où M. Smith habitait. (Il avait également des maisons à Londres, au Cap, en Suisse et à Malte.)

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