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(Reuters) – Un comité du conseil d'administration de WeWork qui a négocié une offre publique d'achat de 3 milliards de dollars avec SoftBank Group a poursuivi mardi le conglomérat japonais pour avoir abandonné l'accord, l'accusant de succomber au "remords de l'acheteur" au milieu de la nouvelle épidémie de coronavirus.

WeWork poursuit SoftBank pour avoir abandonné une offre publique d'achat de 3 milliards de dollars

PHOTO DE FICHIER: Un logo WeWork est visible dans un bureau WeWork à San Francisco, Californie, États-Unis, le 30 septembre 2019. REUTERS / Kate Munsch

L'offre publique d'achat faisait partie d'un financement de sauvetage de 9,6 milliards de dollars que SoftBank a convenu avec WeWork en octobre dernier, qui lui a donné le contrôle de la société. Depuis lors, les taux d’occupation de la start-up de partage d’espaces de bureaux ont chuté, les clients des grandes villes restant chez eux pour éviter la propagation du virus.

La semaine dernière, SoftBank a déclaré qu'elle ne donnerait pas suite à l'offre d'achat car plusieurs conditions préalables n'étaient pas remplies, frustrant les actionnaires minoritaires de WeWork, qui attendaient un paiement. Ils comprenaient le co-fondateur et ancien PDG Adam Neumann, la société de capital-risque Benchmark Capital et des employés ayant des capitaux propres dans l'entreprise.

Bien que SoftBank ait cité l'impact commercial de la pandémie de COVID-19 comme l'une des raisons pour lesquelles elle n'achèverait pas l'offre publique d'achat, elle a également souligné les enquêtes criminelles et civiles américaines sur WeWork et l'échec de la restructuration d'une coentreprise en Chine comme motifs d'abandon. il.

Un comité spécial indépendant composé de deux membres de WeWork a intenté une action en justice, qualifiant la décision de SoftBank de mettre fin à l’offre publique d’offensives. Le comité comprend Bruce Dunlevie, qui est un associé commandité chez l'actionnaire WeWork Benchmark Capital, et Lew Frankfort, qui est l'ancien PDG du fabricant de sacs à main de luxe Coach.

"Le non-respect par SoftBank de l'offre publique d'achat constitue une violation manifeste de ses obligations contractuelles … ainsi qu'une violation des obligations fiduciaires de SoftBank envers les actionnaires minoritaires de WeWork, y compris des centaines d'employés actuels et anciens", a déclaré le comité spécial.

WeWork a fait valoir que les enquêtes n'étaient pas importantes pour l'entreprise de la société et que SoftBank avait conclu un accord alternatif pour l'entreprise chinoise avec l'investisseur minoritaire Trustbridge Partners, lui annulant son droit de s'éloigner de l'accord.

Trustbridge n'a pas immédiatement répondu à une demande de commentaires.

"Rien dans le dossier du comité spécial aujourd'hui ne réfute de manière crédible la décision de SoftBank de mettre fin à l'offre publique d'achat. SoftBank défendra vigoureusement cette combinaison. Le comité spécial ne prévaudra pas dans cette tentative erronée de forcer SoftBank à acheter leurs actions alors qu'il n'est pas légalement obligé de le faire », a déclaré SoftBank dans un communiqué.

WeWork demande à un juge du Delaware des soi-disant «performances spécifiques» ou l'exécution d'une obligation contractuelle, de sorte que SoftBank est obligée de compléter l'offre publique d'achat ou de dommages et intérêts d'un montant à déterminer au procès.

Gabriel Rauterberg, professeur de droit à l'Université du Michigan, a déclaré que les tribunaux du Delaware, où WeWork poursuit SoftBank, sont généralement réceptifs aux arguments concernant des performances spécifiques.

CASH CRUNCH

Même sans l'offre publique d'achat, SoftBank et son Fonds Vision de 100 milliards de dollars détiennent actuellement 52,3% de WeWork. Bien que la majeure partie du financement convenu en octobre ait été octroyée à WeWork, quelque 1,1 milliard de dollars de dettes garanties de premier rang étaient subordonnées à la conclusion de l'offre publique d'achat.

WeWork faisait face à une crise de trésorerie avant son accord avec SoftBank en octobre, et a été contraint d'abandonner les plans d'une offre publique initiale, alors que les investisseurs s'acharnaient sur son expansion rapide déficitaire.

Le mois dernier, WeWork a déclaré aux investisseurs obligataires qu'il disposait de 4,4 milliards de dollars de liquidités et d'engagements de trésorerie à la fin du mois de décembre et qu'il serait en mesure de faire face au ralentissement économique. SoftBank a installé Sandeep Mathrani, ancien PDG du groupe de vente au détail de Brookfield Properties, en tant que nouveau PDG de WeWork.

Neumann, qui a été critiqué pour sa gestion de l'entreprise avant d'être évincé en septembre, avait négocié le droit de vendre 970 millions de dollars de ses actions dans le cadre du programme d'appel d'offres. Quelque 450 millions de dollars de l'offre d'achat ont été attribués aux employés actuels et anciens.

Jusqu'à présent, SoftBank a investi plus de 13,5 milliards de dollars dans WeWork. Il a été soumis à une pression financière croissante, avec des paris technologiques aigres qui l'ont mis sous la pression de l'investisseur activiste Elliott Management et l'ont poussé à s'engager radicalement à lever 41 milliards de dollars en vendant des actifs de base pour lever des fonds pour le rachat d'actions et pour réduire la dette.

Reportage d'Anirban Sen à Bangalore, et de Jessica DiNapoli et Joshua Franklin à New York; Montage par Saumyadeb Chakrabarty et Steve Orlofsky

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