Washington Spirit, un champion digne de ce nom après avoir surmonté une année de controverse

Au cours d’une saison de la Ligue nationale de football féminin dont on se souviendra davantage pour sa controverse hors du terrain à l’échelle de la ligue que pour son magnifique jeu sur le terrain, le Washington Spirit est devenu un champion approprié samedi, battant les Red Stars de Chicago 2-1 dans un extra passionnant. -heure d’arrivée.

Dire que la route du Spirit cette saison jusqu’à la finale a été difficile serait un euphémisme. La NWSL est intervenue et a banni son entraîneur après que les allégations d’abus de joueurs n’aient pas poussé le propriétaire de l’équipe à agir. Une lutte de pouvoir entre ce propriétaire et un autre investisseur s’est ensuivie, les joueurs exigeant publiquement que l’équipe soit vendue. Et le Spirit a dû abandonner deux matchs de saison régulière après une épidémie de COVID-19, gagnant une lourde amende pour les violations du protocole trop.

En un mot, la saison de l’Esprit a été le chaos. Mais la seule façon pour le Spirit de revenir d’un déficit de buts et de battre les Red Stars sur la plus grande scène de la ligue n’était pas d’ignorer le chaos qui tourbillonnait autour d’eux – les joueurs devaient simplement l’accepter.

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« Cela a été beaucoup d’émotions différentes, mais nous nous sommes penchés dessus et avons absorbé le chaos et vu ce que nous pouvions en faire », a déclaré le capitaine de Spirit, Andi Sullivan. « Je ne pense pas que vous puissiez créer quelque chose d’autre comme ça. »

Vous ne voudriez probablement pas non plus – le Spirit n’était pas la seule équipe de la NWSL à faire face à des problèmes hors terrain cette saison – mais la capacité unique du Spirit à utiliser l’incertitude à son avantage signifie qu’il n’y a pas de meilleure équipe à faire. dans l’histoire de la NWSL en tant que vainqueur de 2021.

« Les gens n’ont aucune idée de ce que nous avons tous vécu », a déclaré le défenseur vétéran Kelley O’Hara. « La résilience et la persévérance de chaque joueur de cette équipe sont assez incroyables et quelque chose que je n’ai jamais connu dans aucune NWSL. C’est le meilleur sentiment de finir sur une victoire. »

Dans la première mi-temps, cependant, il semblait que peut-être un bilan émotionnel avait finalement rattrapé l’Esprit. Qu’il s’agisse du poids des enjeux ou de l’épuisement de leurs turbulences hors du terrain, quelque chose a atténué une partie du flair et de l’éclat de l’Esprit, qui les avaient menés à travers les séries éliminatoires jusqu’à la finale.

Trinity Rodman, l’évasion de 19 ans qui a été nommée recrue de l’année, avait l’air frustrée alors qu’elle créait des moments dangereux pour l’Esprit, mais ne pouvait pas puiser dans sa magie précédente. À la 11e minute, elle n’a eu qu’à contourner l’arrière centrale Sarah Gorden pour une échappée, mais le défenseur de l’année de la NWSL l’a repoussé. Plus tard, après une certaine circulation du ballon pour créer de l’espace pour Rodman, elle a appuyé sur la gâchette du haut de la surface, mais elle est allée directement au gardien Cassie Miller.

« J’étais extrêmement frustré par moi-même et par notre mouvement du ballon », a déclaré Rodman. « Une fois que vous pouvez sortir de votre tête et continuer à vous concentrer sur la prochaine passe, le prochain tir, le prochain ballon, cela vous mènera à la fin. »

Depuis le début du match, Rodman a été vue parfois penchée en se tenant le côté comme si elle était à l’étroit à cause d’un surmenage – mais elle ne s’est jamais arrêtée. Elle s’est penchée encore plus et à elle seule a modifié l’élan du match, menant un revirement de Spirit en seconde période. Cela a commencé à la 62e minute lorsque Rodman a tiré une roquette du poteau bien à l’extérieur de la surface, une chance qui a apparemment secoué la ligne arrière des Red Stars. Trois minutes plus tard, Rodman affrontait trois défenseurs, se libérant finalement avec une noix de muscade dans les jambes du dernier défenseur avant un autre tir à distance. Mais ses principales contributions seraient les passes décisives qui suivraient, pas les objectifs.

À la 66e minute, Rodman a glissé un ballon à Tara McKeown, qui a subi une faute dans la surface, obtenant un penalty, que Sullivan a enterré pour égaliser. Après que le match soit passé en prolongation, Rodman a lancé un long ballon au poteau arrière à la 97e minute, trouvant la tête d’O’Hara. C’était le premier but d’O’Hara de la saison 2021.

« Nous n’abandonnons jamais », a déclaré le gardien du Spirit Aubrey Bledsoe. « Nous ne nous sommes jamais abandonnés l’un à l’autre et cette seconde mi-temps montre qui nous sommes. »

Pour les Red Stars, ce fut une fin brutale après qu’il ait semblé qu’ils aient surmonté leurs propres défis empilés contre eux.

Avant samedi, il leur manquait déjà les titulaires Julie Ertz (cuisse gauche), Casey Krueger (maladie), Alyssa Naeher (cuisse droite) et Kealia Watt (genou droit). En moins de 12 minutes, la capitaine du milieu de terrain Vanessa DiBernardo a été blessée, remplacée par Makenzy Doniak. Plus de malchance a frappé avant la mi-temps, lorsque Mallory Pugh s’est blessé – mais, comme c’est devenu l’identité des Red Stars, ils sont restés enfermés et ont marqué dans le temps d’arrêt de la première mi-temps, malgré le fait qu’il s’agisse d’une femme. Arin Wright (née Gilliland) a levé un long centre au poteau arrière et Rachel Hill a hoché la tête.

Après avoir perdu le championnat NWSL 2019 et la Challenge Cup 2020, les Red Stars ont désormais perdu leur première finale consécutive.

« Cela a été difficile parce que nous avons eu ce goût dans la bouche de perdre une finale comme celle-là », a déclaré Morgan Gautrat (née Brian), l’un des joueurs les plus constants de Chicago cette saison. « C’est pourquoi nous allons nous entraîner tous les jours et nous jouons chaque minute comme si c’était la dernière. »

Pour tous ceux qui ne connaissaient pas les problèmes hors terrain du Spirit ou le calcul de la NWSL en général, la finale de samedi avait tous les attributs normaux d’une fin festive de la saison régulière: des tribunes complètes au Lynn Family Stadium à Louisville, Kentucky. Les supporters de chaque côté frappent des tambours et applaudissent. Des joueurs réalisant une performance de haut niveau, compétitive et ciblée.

« La foule l’a apporté – il y avait des gens qui m’ont chahuté », a déclaré O’Hara en riant. MOLes fans locaux de Racing Louisville ont pris sur eux d’apporter une grande signalisation difficile à manquer pour le Spirit : « Nous soutenons les fans de Spirit. Vendez l’équipe, Baldwin. » Les fans de Spirit qui ont fait le voyage ont apporté leurs propres pancartes exhortant le propriétaire majoritaire de Washington Spirit, Steve Baldwin, à vendre au milieu d’une lutte de pouvoir publique et laide pour le contrôle du club. Baldwin, qui soutenait l’ancien entraîneur de Spirit, Richie Burke, alors même que les joueurs alléguaient des abus, a été opposé à Y. Michele Kang, la propriétaire minoritaire féminine qui a obtenu le soutien des joueurs de Spirit.

D’autres panneaux éparpillés dans le stade proposaient des slogans encore plus importants comme « Ecoutez. Croyez. Protégez. » Et « #NoMoreSilence. Support NWSLPA. »

Ces signes étaient, bien sûr, une référence à Burke, l’entraîneur accusé par les joueurs de Spirit de les réprimander avec des injures cruelles et des remarques raciales. Lorsque Baldwin a eu vent que des journalistes enquêtaient là-dessus, il a affirmé que Burke avait des problèmes de santé et lui a confié un poste au bureau au lieu de le licencier, ce qui a incité la NWSL à intervenir et à l’interdire. Mais les signes faisaient référence à un contexte plus large d’abus et de mauvais traitements envers les joueurs qui a forcé un calcul dans la NWSL cette année.

Les allégations les plus choquantes ont été portées contre l’ancien entraîneur de Portland Thorns, Paul Riley, qui, selon deux joueurs, les a forcés à s’embrasser pendant qu’il regardait, leur a envoyé des photos obscènes et s’est présenté à la séance de tournage en sous-vêtements. Un joueur a déposé une plainte officielle en 2015, et le propriétaire de Thorns Merritt Paulson et le directeur général Gavin Wilkinson ont laissé Riley quitter discrètement le club en ce qui a été encadré comme un non-renouvellement systématique après de mauvais résultats sur le terrain. Riley a rapidement décroché un nouvel emploi et n’a été licencié que le mois dernier lorsque les joueurs ont partagé leurs histoires publiquement pour la première fois. La commissaire de la NWSL, Lisa Baird, a démissionné le mois dernier sous le feu des critiques pour refusant d’enquêter plus tôt cette année.

« Cela a été une très longue année pour chaque équipe, pour différentes raisons – un tas d’adversité sur et en dehors du terrain, et il est nécessaire d’améliorer cette ligue », a déclaré Gautrat. « Mais je pense que c’était une excellente performance – 120 minutes de football de bout en bout, de bons buts et de l’excitation. »

Le championnat de la NWSL n’était même pas censé être celui du Kentucky – un autre sujet de controverse. Il devait à l’origine être joué à Portland, dans l’Oregon, la ville qui s’est surnommée Soccer City, aux États-Unis – mais pour accueillir un créneau de diffusion national à midi sur la côte est, il serait joué à 9 heures du matin, heure locale, ce qui a suscité l’indignation de joueurs et supporters. La mauvaise gestion des allégations contre Riley du front office de Portland Thorns n’a pas rendu l’emplacement plus attrayant.

Mais le fait que les joueurs aient réussi à forcer la ligue à déplacer son événement phare à quelque 3 000 milles était un autre témoignage de la puissance des joueurs. Dans une ligue professionnelle, les joueurs ne devraient pas avoir à s’impliquer dans la résolution des problèmes hors du terrain aussi souvent que les joueurs de la NWSL, mais ils l’ont dépassé à plusieurs reprises, alors que la finale de la NWSL s’affichait pleinement.

C’est aussi vrai pour les joueurs de Spirit que pour n’importe qui d’autre, car aucun club n’a traité plus de problèmes – du moins en public – cette année. Il est normal que les Spirit aient été la meilleure équipe de la NWSL pour revenir après avoir concédé un but en premier : toute leur saison a été un peu un retour. Ils n’ont pas perdu depuis que Burke a finalement été licencié il y a des mois, une séquence chaude qui les a menés à la finale, et samedi, ils ont fait en sorte qu’une saison de désordre en valait la peine.

« Nous sommes en mode éliminatoires depuis la fin septembre – nous contrôlons ce que nous pouvions contrôler, et c’était gagner », a déclaré O’Hara. « Nous voilà. »

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