(Reuters) – L'investisseur milliardaire Warren Buffett a déclaré samedi que la capacité des États-Unis à résister aux crises fournissait une doublure argentée en combattant le coronavirus, même s'il reconnaissait que la pandémie mondiale pourrait nuire considérablement à l'économie et à ses investissements.

Warren Buffett s'adresse aux actionnaires lors de l'assemblée annuelle de son Berkshire Hathaway Inc, qui est pratiquement diffusée en raison de la pandémie de la maladie à coronavirus (COVID-19), à Omaha, Nebraska, le 2 mai 2020, dans cette image fixe prise à partir d'une vidéo. Yahoo! Finance / via REUTERS

Plus de 4 heures et demie à l'assemblée annuelle de Berkshire Hathaway Inc (BRKa.N), Buffett a déclaré que son conglomérat avait pris de nombreuses mesures pour répondre à la pandémie, notamment en fournissant de l'argent aux unités opérationnelles en difficulté et en injectant le total sur un pari de plusieurs milliards de dollars sur les compagnies aériennes américaines.

Buffett a également déclaré qu'il souhaitait toujours faire une grosse acquisition, ce qu'il n'a pas fait depuis 2016, mais n'a pas apporté de soutien financier aux entreprises comme il l'a fait pendant la crise financière de 2008, car il n'a rien vu d'assez attrayant, même après le récent marché baissier.

L'acteur de 89 ans a ouvert la réunion à Omaha, Nebraska avec 1-3 / 4 heures de remarques pour apaiser les investisseurs anxieux, les exhortant à rester attachés aux actions malgré le marché baissier de cette année, même si la pandémie obtient un second souffle tard ce an.

Illustrant ses remarques avec des dizaines de diapositives en noir et blanc, Buffett a qualifié le traitement de la pandémie de «toute une expérience» qui avait une gamme «extraordinairement large» de résultats économiques possibles.

Mais il a dit que les Américains ont persévéré et prospéré à travers des crises telles que la guerre civile dans les années 1860, la pandémie de grippe il y a un siècle et la Grande Dépression. La «magie» américaine prévalait avant et ferait encore, at-il dit.

"Rien ne peut arrêter l'Amérique quand vous y arrivez", a déclaré Buffett. "Je parierai sur l'Amérique le reste de ma vie."

La réunion s'est tenue pratiquement pour la première fois en raison de la pandémie, en l'absence des actionnaires, et a été diffusée par Yahoo Finance.

Buffett et le vice-président Greg Abel, 57 ans, ont passé près de deux heures et demie à répondre aux questions des actionnaires posées par un journaliste.

Abel supervise au jour le jour les activités autres que les assurances de Berkshire et est considéré par de nombreux analystes et investisseurs comme un candidat de choix pour succéder finalement à Buffett en tant que directeur général.

BERKSHIRE QUITTER AIRLINES

La réunion a commencé plusieurs heures après que Berkshire a annoncé une perte nette record de 49,75 milliards de dollars au premier trimestre, reflétant d'énormes pertes non réalisées sur des actions ordinaires telles que Bank of America Corp (BAC.N) et Apple Inc (AAPL.O) lors de l'effondrement du marché.

Alors que le bénéfice d'exploitation trimestriel a augmenté de 6%, plusieurs grandes entreprises, dont le BNSF, ont enregistré des baisses, affectées par l'impact négatif de COVID-19, la maladie causée par le nouveau coronavirus.

Buffett a déclaré que les bénéfices d'exploitation seront, au moins cette année, «considérablement inférieurs» à ce qu'ils auraient été si la pandémie n'avait pas eu lieu.

La participation en espèces de Berkshire a clôturé le trimestre à un montant record de 137,3 milliards de dollars, bien que Buffett ait déclaré "nous sommes prêts à faire quelque chose de très important", peut-être une transaction de 30 à 50 milliards de dollars.

Mais ce ne sera pas dans les compagnies aériennes américaines, après que Buffett ait confirmé que Berkshire avait vendu en avril ses «positions complètes» dans les quatre plus grandes: American Airlines Group Inc (AAL.O), Delta Air Lines Inc (DAL.N), Southwest Airlines Co (LUV.N) et United Airlines Holdings Inc (UAL.O).

Buffett a déclaré qu'il avait "fait une erreur" en investissant dans le secteur, que la pandémie a changé "de manière très importante" sans faute des compagnies aériennes, laissant un avantage limité aux investisseurs.

"C'est essentiellement que nous avons interrompu les voyages en avion dans ce pays", a-t-il déclaré.

La réunion était dépourvue du week-end de trois jours environnant de restauration, de shopping et d'autres événements festifs qui attirent chaque année des dizaines de milliers de personnes à Omaha pour ce que Buffett appelle «Woodstock pour les capitalistes».

ABEL PARTAGE LA SCÈNE

Abel a remplacé le vice-président de longue date Charlie Munger, 96 ans, qui rejoint normalement Buffett pour répondre aux questions des actionnaires.

Buffett a déclaré que Munger était en «forme fine» et «en bonne santé» et attendait avec impatience d'assister à la réunion annuelle de Berkshire en 2021.

Le vice-président Ajit Jain, 68 ans, qui supervise les activités d’assurance de Berkshire et est également considéré comme un éventuel candidat au poste de PDG, était également absent de la réunion. Abel vit plus près d'Omaha que Munger et Jain.

Berkshire a déclaré que son conseil d'administration savait qui deviendrait PDG si Buffett mourait ou devenait inapte.

Le fils aîné de Buffett, Howard, deviendrait probablement président non exécutif, et les gestionnaires de portefeuille Todd Combs et Ted Weschler pourraient succéder à Buffett en tant que directeur des investissements.

Abel a déclaré aux investisseurs "Je ne vois pas la culture du Berkshire changer" après que Buffett et Munger ne soient plus là.

Il a également déclaré que Berkshire augmenterait probablement ses effectifs, qui totalisaient 391 539 personnes à la fin de l'année, même si certaines entreprises ont mis en disponibilité des employés et réduit les salaires depuis le début de la pandémie, et pourraient commencer à recourir à des licenciements.

Berkshire ne serait pas seul. Depuis le 21 mars, les réclamations sans emploi dans le pays totalisent environ 30,3 millions, soit 18% de la main-d'œuvre, un niveau inégalé depuis la Grande Dépression.

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Abel a néanmoins déclaré qu'en cinq ans, «nous constatons que notre nombre d'emplois est bien plus élevé qu'aujourd'hui».

Les actionnaires ont également élu Kenneth Chenault, un ancien directeur général de Berkshire de longue date détenant American Express Co (AXP.N), au conseil de Berkshire, faisant de lui le premier directeur afro-américain de la société.

Reportage de Jonathan Stempel à New York; édité par Megan Davies, Alistair Bell, Cynthia Osterman et Michael Perry

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