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(Reuters) – Lorsque le photographe de Reuters, Carlos Barria, est monté à bord du vol 4511 d'American Airlines de l'aéroport national de Washington Reagan à la Nouvelle-Orléans pour une mission, il était le seul passager du jet de 76 places.

Vols en passager unique: les problèmes quotidiens des compagnies aériennes et l'équipage toujours en activité

Un agent de bord attend le départ d'un vol d'un passager entre Washington et la Nouvelle-Orléans alors que la propagation de la maladie à coronavirus (COVID-19) continue, à Washington, États-Unis, le 3 avril 2020. REUTERS / Carlos Barria

"Il y a eu des moments difficiles", a expliqué Barria.

Comme lorsque l'agent de porte a annoncé un processus d'embarquement formel pour se souvenir que Barria était le seul passager à monter à bord, ou lorsque le pilote s'est approché de son siège pour expliquer personnellement un retard au décollage dû à un problème mécanique, plutôt que de parler au-dessus du Système de sonorisation.

Les deux agents de bord ont invité Barria à s'asseoir dans un siège de première classe et ont assisté à la démonstration de sécurité pour Barria seule.

«Je sentais que je devais faire attention», a-t-il déclaré.

Les vols presque vacants sont devenus la norme pour les compagnies aériennes américaines, malgré une réduction drastique du nombre d'avions qu'ils ont mis en vol chaque jour, car le trafic passagers a diminué au milieu des nouveaux pays qui capturent les coronavirus à travers le monde.

American Airlines Group Inc (AAL.O) a effectué 119 vols au départ de Washington Reagan National vendredi; huit de ces départs n'avaient qu'un seul passager (y compris celui de Barria) et beaucoup n'en avaient qu'une poignée, a déclaré un responsable américain. Le même jour de l'année dernière, American a exploité 254 vols au départ du même aéroport.

"Bientôt, nous manquerons même de personnes pour annuler sur les compagnies aériennes américaines", a déclaré jeudi à Reuters le vice-président directeur américain de la stratégie réseau Vasu Raja.

La U.S.Transport Security Administration (TSA) a contrôlé 129.763 voyageurs vendredi contre 2,48 millions le même jour il y a un an, selon les données quotidiennes qu'elle fournit sur son site Web.

Les compagnies aériennes américaines, qui affirment consommer de l'argent tous les jours, ont demandé une aide gouvernementale destinée à les aider à faire face à la masse salariale et à s'assurer qu'elles disposent d'un personnel qualifié une fois que la crise sanitaire s'est calmée et que la demande s'est rétablie.

Les Centers for Disease Control and Prevention (CDC) des États-Unis ont signalé samedi 277 205 cas de nouveau coronavirus, soit une augmentation de 37 926 cas par rapport à son dénombrement précédent, et ont déclaré que le nombre de décès avait augmenté de 1150 à 6593.

Les agents de bord continuent de faire leur travail, bien que certains disent à Reuters qu'ils craignent de contracter le virus et d'infecter la famille à risque à la maison.

L'un des agents de bord du vol de Barria a déclaré qu'elle prendrait l'avion de la Nouvelle-Orléans pour sa ville natale de Miami, où elle devait emmener son père pour un traitement contre le cancer après sa rotation de quatre jours qui incluait dormir dans des hôtels chaque nuit.

"Nos élus veulent que nous continuions à assurer des voyages en avion en toute sécurité pendant cette crise… nous devons continuer à voler comme demandé et à servir ceux qui ont besoin de voyager", a déclaré le chef de la direction américain Doug Parker dans un message vidéo la semaine dernière.

Afin de protéger les passagers et l'équipage, les compagnies aériennes ont réduit les services de boissons et de collations, augmenté les procédures de nettoyage de la cabine et autorisé les agents de bord à porter des gants, bien qu'ils ne reçoivent pas de masques.

À la fin du vol de Barria, il a ressenti une camaraderie avec l'équipage. "Je les remerciais pour ce qu'ils faisaient et ils me remerciaient pour ce que je fais", a-t-il déclaré.

Rapport de Tracy Rucinski; reportage supplémentaire de Maria Caspani; édité par Diane Craft

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