Voitures Tesla Full Self-Driving et taxis Waymo : deux stratégies de véhicules autonomes

L’année dernière, le nombre de décès en voiture a augmenté, alors même que la pandémie a empêché de nombreux Américains de circuler. Le nombre de décès pour 100 millions de kilomètres parcourus a augmenté de 24% par rapport à l’année précédente. Il s’agit de la plus forte augmentation enregistrée en une seule année – et 2021 est en passe d’être tout aussi mauvais. Dans le même temps, la promesse des voitures autonomes n’a jamais été aussi proche. Waymo et Tesla améliorent continuellement leurs capacités autonomes, attirant de plus en plus la perspective alléchante d’une souffrance humaine nettement moindre. Mais arriver à cet avenir est compliqué.

La décision de passer aux véhicules autonomes présente une vision très moderne d’un vieux dilemme éthique : le fameux problème du chariot.

Cette expérience de pensée implique un conducteur de tramway sur une trajectoire de collision avec un groupe de piétons. Le conducteur peut ne rien faire et tuer plusieurs personnes sur la voie devant ou prendre des mesures, en changeant de voie de sorte qu’une seule personne meurt. De nos jours, ne rien faire signifie qu’environ 1,3 million de personnes mourront chaque année dans le monde dans des accidents de voiture réguliers, la principale cause de décès chez les moins de 30 ans. Changer de voie impliquerait de développer et d’adopter plus rapidement des véhicules autonomes qui pourraient à terme éviter des milliers de décès par journée. Le problème est que la technologie a encore un long chemin à parcourir avant de pouvoir conduire seule les gens en toute sécurité dans des conditions de tous les jours. En attendant, cela pourrait entraîner des morts aux mains de robots, voire d’humains.

Waymo et Tesla sont à l’avant-garde de la poussée des voitures sans conducteur et ont donc une place de choix face à ce dilemme. Les deux ont des objectifs similaires – transporter des personnes en toute sécurité dans des véhicules autonomes – mais ils fonctionnent avec des stratégies très différentes.

Waymo, qui partage une société mère avec Google, déploie lentement et méthodiquement ses véhicules autonomes sous la forme d’un service de robo-taxi. La société se vante d’avoir parcouru plus de 20 millions de kilomètres de conduite autonome sans un seul décès. Mais actuellement, les gens ordinaires ne peuvent monter que dans l’un des centaines de véhicules Waymo, sous le soleil de Phoenix. La semaine dernière, la société a obtenu l’autorisation de lancer son service de taxi (avec un moniteur humain au volant) dans une deuxième ville – San Francisco – où les collines, la météo et la circulation compliquent la tâche. La société prévoit éventuellement de se lancer dans d’autres villes et de concéder sous licence sa technologie de conducteur automatisé aux constructeurs automobiles. Mais Waymo ne sait pas quand cela se produira car, comme son co-PDG Tekedra Mawakana l’a dit à Kara Swisher lors de la conférence Code de septembre 2021, l’entreprise est « en train d’apprendre ».

« C’est, je dirais, le défi d’ingénierie de notre génération. C’est ce qui prend si longtemps », a déclaré Mawakana. « La sécurité prend du temps.

En attendant, des gens continueront de mourir dans des accidents de voiture, 94 % des accidents de voiture mortels étant dus à une erreur humaine.

Tesla, en revanche, a déployé des fonctionnalités autonomes beaucoup plus rapidement. En septembre, le PDG de Tesla, Elon Musk, a annoncé que les conducteurs ayant des antécédents de conduite prudente et ayant payé pour la fonctionnalité pouvaient demander l’autorisation de tester en version bêta sa technologie « Full Self-Driving ». Il comprend des fonctionnalités d’assistance à la conduite plus avancées que le pilote automatique, la fonction semi-autonome existante de Tesla, qui aide les conducteurs à diriger, freiner et accélérer dans une voie. La société affirme que le matériel – mais pas le logiciel, qui est toujours en cours de test – dans les nouvelles Tesla est capable de « conduite entièrement autonome dans presque toutes les circonstances » et est « conçu pour pouvoir effectuer des trajets de courte et longue distance sans action requise par la personne assise sur le siège du conducteur. Selon la National Highway Traffic Safety Administration (NHTSA), il n’y a actuellement aucune voiture entièrement automatisée ou autonome à vendre, et une telle technologie est dans des années.

Le chef du National Transportation Safety Board a déclaré que Tesla devrait corriger les lacunes existantes en matière de sécurité avant de déployer la nouvelle technologie. Pendant ce temps, d’autres critiques de Tesla disent que des noms comme « Autopilot » et « Full Self-Driving » incitent les gens à faire plus confiance à la technologie qu’ils ne le devraient, en retirant à tort les mains du volant ou en ne faisant pas attention.

Cette dissonance a abouti à une tragédie. En août, la NHTSA a ouvert une enquête formelle sur le pilote automatique après des accidents impliquant des Tesla et des véhicules d’urgence (12 à ce jour). L’agence a également ouvert des enquêtes spéciales sur des accidents soupçonnés de s’être produits alors que des systèmes avancés d’aide à la conduite étaient activés et qui ont fait 12 morts.

Musk maintient que, malgré les décès, ces voitures sont 10 fois plus sûres que les voitures ordinaires.

« Même si, pour des raisons d’argumentation, vous réduisez le nombre de décès de 90 % avec l’autonomie, les 10 % qui meurent avec autonomie continueront de vous poursuivre », a déclaré Musk à Swisher à Code. « Les 90 pour cent qui vivent ne savent même pas que c’est la raison pour laquelle ils sont en vie. »

Il y a du vrai là-dedans. En excluant les humains de l’équation, les voitures autonomes ont le potentiel de sauver des vies et d’atténuer des pertes sociales et économiques incalculables. Comme l’a dit la NHTSA, « des véhicules entièrement automatisés qui peuvent voir plus et agir plus rapidement que les conducteurs humains pourraient considérablement réduire les erreurs, les accidents qui en résultent et leur péage. »

La clé est d’arriver rapidement à cet avenir sans le mettre en péril en causant le mal que vous essayez d’arrêter.

Deux routes parcourues

Si l’objectif est d’offrir une assistance à la conduite autonome aux masses, Tesla s’en rapproche. Si l’objectif est d’avoir des voitures qui se conduisent en toute sécurité, Waymo est gagnant.

« Tesla effectue des vols à haute altitude ou des vols spatiaux proches, et Waymo atterrit sur la lune », a déclaré à Recode Mike Ramsey, vice-président de la société de recherche Gartner. « L’un essaie de réaliser quelque chose qui est beaucoup plus difficile à faire que l’autre. Mais cela ne veut pas dire que les vols à haute altitude ne peuvent pas continuer à monter de plus en plus haut. »

En d’autres termes, alors que Tesla ne fournira probablement pas de véhicule entièrement autonome de si tôt – malgré son appellation trompeuse – il pourrait progressivement obtenir des fonctionnalités d’assistance de mieux en mieux qui conduiraient finalement à de véritables capacités de conduite autonome.

Les véhicules Tesla sont considérés comme étant au niveau 2 sur l’échelle d’automatisation de la société d’ingénierie SAE International. Cela signifie que le système de Tesla nécessite une surveillance constante du conducteur, même si les fonctions d’assistance gèrent une partie de la direction et du freinage. Les véhicules Waymo sont de niveau 4, ce qui signifie que la voiture peut se conduire seule dans des conditions géographiques limitées et ne nécessite pas la supervision du conducteur. Cependant, la technologie qui les alimente n’est pas prête pour une utilisation grand public en dehors de ses zones de test.

Le matériel de Waymo est beaucoup plus robuste que celui de Tesla. Il utilise plusieurs systèmes de capteurs redondants, notamment le lidar, le radar et les caméras, pour créer une image en temps réel de l’endroit où il fonctionne. L’entreprise cartographie également les zones à l’avance en demandant à des conducteurs humains de conduire manuellement les véhicules à travers elles. Pendant ce temps, les véhicules Tesla reposent exclusivement sur des caméras et des capteurs à ultrasons.

« Plus vous avez de capteurs, cela ajoute à la complexité du système, mais cela le rend également beaucoup plus sûr », a déclaré Ramsey.

Les caméras ne sont pas aussi précises à la distance de jaugeage que le lidar ou le radar, et leur capacité à cartographier une zone peut être altérée par des dangers quotidiens comme la neige, la poussière ou l’obscurité. Cependant, les caméras sont beaucoup moins chères, et c’est important lorsqu’il s’agit de mettre cette technologie entre les mains des consommateurs.

Vous pouvez acheter une Tesla Model 3 gonflée pour environ 75 000 $. Cependant, les experts ne pensent pas que les véhicules Tesla pourraient être entièrement autonomes avec leur matériel actuel et devront probablement incorporer d’autres technologies comme le lidar pour y parvenir. Nous ne connaissons pas le prix exact des véhicules Waymo – qui sont des Chrysler Pacificas et des Jaguar I-Paces équipés des capteurs de Waymo et de la technologie de conduite autonome – mais l’ancien PDG de l’entreprise a précédemment déclaré qu’il « ne coûte pas plus qu’une Mercedes Classe S modérément équipée. », qui a un prix d’environ 180 000 $. Waymo affirme que ses coûts ont considérablement diminué avec la dernière génération.

Mais en vendant ses véhicules au grand public, Tesla est en mesure de collecter de nombreuses données de conduite réelles qui seront utiles pour aider à résoudre les problèmes de conduite autonome. Raj Rajkumar, professeur d’ingénierie électrique et informatique à l’Université Carnegie Mellon et pionnier des véhicules autonomes, qualifie la collecte de données de Tesla d' »avantage incroyable » mais prévient que les données font « partie de la réponse, mais pas la réponse complète ». Pourtant, il pense que Waymo devrait en collecter davantage auprès des conducteurs réguliers dans des conditions normales.

« Nous devrions les conduire chaque fois qu’ils peuvent conduire eux-mêmes et, lorsqu’ils ne le font pas, les humains conduisent eux-mêmes », a déclaré Rajkumar. «Et pendant un certain temps, nous recueillons de l’expérience. Nous comprenons ce qui fonctionne, ce qui ne fonctionne pas et nous affinons.

La portée relativement large de Tesla signifie également que le déploiement d’un véhicule véritablement autonome, lorsqu’ils en feront un, sera beaucoup plus facile.

« La stratégie de Tesla est intéressante car, si elle fonctionne, elle pourrait être beaucoup plus évolutive. Ils pourraient se lancer beaucoup plus rapidement dans d’autres villes que leurs concurrents », a déclaré Tasha Keeney, analyste chez Ark Invest, qui détient une participation importante dans Tesla. Keeney a déclaré qu’un déploiement plus rapide des véhicules autonomes accélérerait un avenir de conduite plus sûr, mais ce ne sera pas sans coût.

« Les ordinateurs sont-ils meilleurs que les humains pour conduire ? Je pense que oui », a-t-elle déclaré. « Y aura-t-il des erreurs en cours de route ? Oui. »

Quelle est la prochaine étape pour les véhicules autonomes ?

Les experts estiment que nous pourrions avoir des voitures de niveau 3 ou 4 à vendre d’ici 10 ans. Mais en attendant, il est important de ne pas négliger les avantages que la poursuite des voitures autonomes a déjà apportés. Les voitures pourront bientôt prendre le relais de manière fiable dans certains cas, par exemple, sur l’autoroute – où les voies sont clairement marquées et les règles sont assez claires – mais les humains pourraient prendre le relais dans les rues de la ville.

Déjà, un certain nombre de fonctionnalités avancées d’assistance à la conduite font leur apparition sur les véhicules ordinaires. Il a été démontré que le freinage d’urgence automatique, une technologie qui ralentit ou arrête automatiquement la voiture avant qu’elle ne heurte un objet, réduit les blessures et les décès et sera de série sur la plupart des véhicules vendus aux États-Unis l’année prochaine. Les consommateurs peuvent s’attendre à ce que davantage de ces fonctionnalités débordent de la quête de véhicules autonomes au cours des prochaines années.

« Nous devrions tous arrêter de penser que quelque chose de magique se produira et que tout à coup les voitures deviendront autonomes », a déclaré Rajkumar. Au contraire, le changement se fera fonctionnalité par fonctionnalité, après de nombreux tests et améliorations. « Ce dernier changement sera si progressif que vous ne pourrez pas vous rendre compte qu’il s’est produit au cours des cinq à 10 dernières années. »

Lorsque les voitures deviennent totalement autonomes, il y a aussi des avantages au-delà de la conduite sûre. Keeney a déclaré que la technologie autonome réduirait également considérablement le coût des déplacements, car les services de taxi pourraient supprimer les chauffeurs. « Cela donnera à beaucoup de gens accès à des voyages de point à point très peu coûteux, ce qui pourrait totalement changer nos vies et notre façon de nous déplacer. »

En attendant, peut-être que la voie à suivre pour les voitures autonomes n’est pas du tout un choix binaire. Nous verrons probablement un éventail d’améliorations de la part de nombreux constructeurs automobiles, car ils intègrent de plus en plus de fonctionnalités d’aide à la conduite. Et bien qu’à court terme, la technologie ne soit peut-être pas l’avenir de la conduite autonome qui nous a été promis, ce sera mieux que rien.

« Nous ne devons pas perdre de vue les avantages que la technologie peut apporter », a déclaré Rajkumar. « Cela prend du temps, mais nous finirons par y arriver.

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