US Open : Serena Williams n’a pas encore terminé, remporte le premier match

NEW YORK –

Serena Williams n’est pas encore prête à dire au revoir. Ni, clairement, ses fans.

Lors de son premier match à ce qui devrait être le dernier US Open – et le dernier tournoi – de sa remarquable carrière de joueuse, Williams a surmonté un début chancelant pour submerger Danka Kovinic 6-3, 6-3 lundi soir dans un Arthur bondé. Ashe Stadium avec une atmosphère plus proche d’un festival que d’un adieu.

Au début, Williams n’était pas à son meilleur. Il y a eu des doubles fautes. Autres coups manqués, occasions manquées. Elle a monté 2-0, mais a ensuite rapidement traîné 3-2. Puis, tout à coup, Williams, à moins d’un mois de ses 41 ans, ressemblait beaucoup plus à quelqu’un avec six championnats à Flushing Meadows et 23 titres du Grand Chelem en tout – des chiffres jamais dépassés par quiconque à l’ère professionnelle du tennis, qui a commencé en 1968.

Elle a roulé jusqu’à la fin de ce set d’ouverture, le coiffant avec un service gagnant auquel elle a réagi avec les poings serrés et son cri de marque de “Allez!” Les plus de 23 000 personnes présentes se sont levées pour une ovation debout bruyante – et l’ont fait à nouveau à la fin du concours d’une heure et 40 minutes, célébrant comme si un autre trophée avait été gagné.

Williams continuera à jouer maintenant, face à la deuxième tête de série, Anett Kontveit, d’Estonie, mercredi.

Et, il ne fait aucun doute qu’ils reviendront de loin à l’US Open pour Serena – aucun nom de famille n’est requis, convenant à quelqu’un autant une icône qu’une athlète superstar – désireux de la voir jouer ou, s’il n’a pas la chance tenir le bon billet, en espérant un autographe, un coup d’œil sur son entraînement ou simplement la chance de respirer le même air de Flushing Meadows qu’elle.

Alors que des milliers de personnes faisaient la queue pour entrer sur le terrain du tournoi des heures avant son match, puis se dirigeaient vers des courts plus petits pour une action plus tôt ou simplement se promenaient, attendant et pataugeant dans l’excitation palpable, personne ne pouvait savoir avec certitude combien d’autres opportunités il y aura. pour tout cela. Les gens étaient là pour regarder, ou simplement penser à regarder, Williams balancer sa raquette.

Et ils étaient là pour l’honorer et montrer leur appréciation pour ce qu’elle a fait sur le terrain et en dehors.

Vers 18h15, Williams a fait la courte marche vers les terrains d’entraînement à côté du stade Arthur Ashe pour une séance de frappe d’une demi-heure pour s’échauffer. Les gens remplissant les gradins au-dessus de la zone d’entraînement l’ont accueillie avec des cris de “Serenaaaaa!” en entrant, et a de nouveau crié en sortant, recevant une vague de sa raquette en guise de remerciement avant que Williams ne revienne, les lèvres pincées, dans le stade.

Environ 45 minutes plus tard, le match a commencé et il était plus clair que jamais qu’elle comptait beaucoup pour beaucoup de gens. En tant que joueur de tennis. Comme une femme. En tant qu’Afro-américain. En tant que mère. En tant que femme d’affaires.

“Quand elle a commencé, les athlètes féminines n’étaient pas reconnues. Elle a tant fait”, a déclaré Quintella Thorn, une femme de 68 ans de Columbus, en Géorgie, qui en est à son huitième voyage à l’US Open. “Et maintenant, elle est…”

“En évolution”, a déclaré l’amie de Thorn, Cora Monroe, 72 ans, de Shreveport, en Louisiane, dont elle a noté que c’est là que Richard Williams – le père de Serena et sa sœur Venus, et la figure centrale du film oscarisé “King Richard” — est de, aussi.

Ce mot, “évoluer”, est celui que Williams a dit qu’elle préférait à la “retraite” plus couramment utilisée lorsqu’elle a écrit dans un essai pour Vogue publié il y a environ trois semaines qu’elle était prête à se concentrer sur le fait d’avoir un deuxième enfant (sa fille, Olympia, aura 5 ans jeudi) et sa société de capital-risque.

Olympia portait des perles blanches dans ses cheveux lundi, un clin d’œil à la coiffure de sa mère lorsqu’elle a remporté son premier US Open en 1999 à 17 ans.

Bien que Williams n’ait pas exactement déclaré que l’US Open serait définitivement son dernier tournoi – elle est également inscrite en double avec Venus, qui a 42 ans et elle-même sept fois championne majeure en simple – elle a fait sonner comme si cela allait être.

“Une fois que Serena a annoncé qu’elle jouerait à l’US Open, nous avons vendu en une nanoseconde pour lundi soir et mardi soir. Vous pouvez voir sur le marché secondaire que le prix d’entrée est de 230 USD. J’ai vu 5 800 USD pour un siège sur le court ce Regardez, c’est un moment historique pour la famille Williams, pour Serena et pour notre sport”, a déclaré Stacey Allaster, directrice du tournoi du Grand Chelem américain. “Il est si difficile de vraiment capturer ce que Serena et Venus ont fait pour le sport du tennis. Ils ont transformé notre sport. Ils nous ont rendus plus inclusifs. Et ils ont transcendé le sport.”

C’est pourquoi le lundi comptait plus que le premier jour habituel d’un tournoi majeur. Et pourquoi le programme quotidien n’a fait mention d’aucun autre des dizaines d’athlètes en action, montrant à la place un montage de six images de Williams tenant ses six trophées de l’US Open au-dessus du titre : “Serena Williams, A Legacy of Greatness”. Et pourquoi il y avait un sentiment de moindre importance pour les matchs impliquant d’autres joueurs d’élite tels que les anciens champions de l’US Open Bianca Andreescu, Andy Murray, Daniil Medvedev et Dominic Thiem, ou le finaliste de l’Open de France Coco Gauff, un Américain de 18 ans.

Kriti Kamath, une fille de 9 ans de Boston, a transporté une balle de tennis jaune surdimensionnée dans l’espoir de recueillir des signatures – peut-être même après la séance de frappe d’avant-match prévue par Williams dans la soirée, avant son concours – alors qu’elle marchait à l’extérieur Ashe avec sa mère, Neethor Shenoy.

Shenoy a parlé à sa fille, qui joue au tennis, de l’importance de Williams.

“Elle est très motivée. Elle est très motivée. Et elle est une source d’inspiration pour toutes les femmes, toutes les femmes de couleur, en particulier”, a déclaré Shenoy. “Elle donne à un enfant une voie positive à suivre.”

Maman a dit qu’elle avait voyagé de Boston à New York pour l’US Open depuis 2004 ; c’était le premier jour de compétition de Kriti, mais ils étaient sur place plus tôt dans la semaine pour la “Fan Week”. La US Tennis Association a déclaré que plus de 90 000 laissez-passer en ligne gratuits avaient été téléchargés pour cette période précédant le tableau principal, soit une augmentation de plus de 35 % par rapport au dernier tournoi pré-pandémique en 2019.

L’USTA a déclaré avoir vendu plus de 16 500 billets pour le tournoi le jour où Williams a révélé ses intentions, plus que lors des sept jours précédents combinés. Cela comprenait plus de 4 600 pour la seule nuit de lundi, ce qui en fait une vente à guichets fermés.

Monroe et Thorn ont déclaré qu’ils avaient des billets pour les sessions de jour et de nuit, qui sont vendus séparément, pour chacun des trois premiers jours du tournoi.

Lundi, les deux portaient des T-shirts bleus : celui de Monroe était orné de « Serena » quatre fois dans différentes nuances de violet ; Thorn portait une photo en noir et blanc de Williams à côté des mots « Greatest Female Athlete » – avec « Female » barré.

Monroe a déclaré qu’elle admirait les sœurs Williams “juste pour la façon dont elles se sont comportées; elles sont une source d’inspiration”, et qu’elle et Thorn avaient hâte d’être dans le stade pour Williams contre Kovinic.

“Serena va gagner ce soir”, a déclaré Monroe. “Alors nous la reverrons mercredi quand elle jouera à nouveau.”