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(Reuters) – Sentons, une start-up dirigée par des vétérans de l'industrie des puces, a commencé jeudi à commercialiser une technologie visant à supprimer les boutons de gadgets et a annoncé qu'elle travaillait avec deux fabricants de smartphones, en plus d'un contrat existant avec Asus Computer Inc.

Dirigée par Jess Lee, un ingénieur qui a vendu son entreprise précédente à Apple Inc., Sentons a annoncé un système de détection utilisant des ondes sonores ultrasoniques pour détecter les contacts, les pressions et les balayages sur divers matériaux, tels que les bords métalliques entourant un smartphone.

La technologie est déjà utilisée par Asus, de Taiwan, et son partenaire, Tencent Holdings, dans un téléphone conçu pour les joueurs qui a été lancé en Chine cet été.

Dans le téléphone Asus, les capteurs permettent aux joueurs de tenir le téléphone à l'horizontale et d'appuyer sur «Air Triggers» le long de son bord supérieur sous la forme de boutons virtuels avec leurs index pendant que leurs pouces touchent l'écran.

"Les écrans tactiles sont excellents, mais (les fabricants de téléphones) n'ont pas été en mesure de déterminer comment ajouter de l'interactivité aux côtés", a déclaré Lee à Reuters dans une interview.

"Avec les facteurs de forme les plus minces et les plus minces, peut-être même tout en verre ou avec des bords métalliques géniaux vraiment minces, il n’ya pas de place pour les boutons."

Lee, qui a vendu à Apple une start-up de capteur d'image appelée InVisage Technologies en 2017, a refusé d'identifier les deux autres fabricants de smartphones avec lesquels Sentons travaille.

Le cœur de la technologie de Sentons est une puce personnalisée qui envoie les ondes sonores et contient un processeur et des algorithmes permettant de comprendre divers gestes.

Sentons travaille également sur une molette de commande virtuelle qui permet aux utilisateurs de faire défiler les applications sur des téléphones devenus trop volumineux pour pouvoir être manipulés d'une seule main. Un autre projet est un bouton d’obturateur virtuel permettant de focaliser la caméra d’un téléphone, similaire à la façon dont un bouton d’obturateur physique fonctionne sur des appareils photo numériques dédiés, a déclaré Lee

La société Sentons, basée à San José, en Californie, compte environ 50 employés et a collecté 37,7 millions de dollars auprès de New Enterprise Associates et de Northern Light Venture Capital.

Au-delà des smartphones, la société espère ajouter des interactions tactiles aux appareils où l'espace à l'écran est extrêmement limité, tels que les montures de lunettes intelligentes ou les bandes de smartwatches, ou lorsqu'il n'y a aucun écran, comme le volant des voitures. .

Dans les voitures, «il y a beaucoup de matériaux luxueux – bois, cuir et métaux», a-t-il déclaré. "Nous pouvons rendre tout cela actif."

Reportage de Stephen Nellis; Édité par Edwina Gibbs

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