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Une nouvelle recherche offre des indices sur les raisons pour lesquelles certains bébés meurent du SMSN

Des scientifiques australiens ont découvert que certains bébés à risque de syndrome de mort subite du nourrisson, ou SMSN, ont de faibles niveaux d’une enzyme appelée butyrylcholinestérase (BChE) dans leur sang. Leur étude, publiée le 6 mai dans la revue eBioMedicine, pourrait ouvrir la voie au dépistage et aux interventions néonatales si les résultats sont corroborés par d’autres recherches.

“C’est la première fois que nous avons un biomarqueur potentiel pour le SMSN”, a déclaré le Dr Carmel Harrington, qui a dirigé la recherche à l’hôpital pour enfants de Westmead, à Sydney, en Australie.

Les chercheurs tentent de réduire les fondements biologiques du syndrome déroutant depuis des décennies. Et bien que les campagnes de santé publique aient considérablement réduit l’incidence du SMSN, il reste l’une des principales causes de mort subite et inattendue chez les nourrissons de moins de 1 an dans les pays occidentaux. Aux États-Unis, environ 3 400 bébés meurent soudainement et de manière inattendue chaque année, selon les Centers for Disease Control and Prevention. Cela inclut les nourrissons qui meurent subitement d’une cause connue, comme la suffocation, ainsi que ceux qui meurent sans cause claire, comme le SMSN. Près de la moitié des cas de mort subite et inattendue du nourrisson (SUID) aux États-Unis sont dus au SMSN.

L’une des raisons pour lesquelles le SMSN reste si tragique et mystérieux est qu’il n’est probablement pas causé par un mécanisme biologique unique, mais par une combinaison de facteurs qui se réunissent dans une tempête parfaite, a déclaré le Dr Thomas Keens, pneumologue pédiatrique à l’hôpital pour enfants Los Anges. Des études antérieures ont mis en évidence une faible activité ou des dommages dans certaines parties du cerveau des nourrissons qui contrôlent la fréquence cardiaque, la respiration et l’éveil du sommeil, par exemple, ainsi que des facteurs de stress environnementaux tels qu’une literie moelleuse ou la fumée secondaire.

“La pensée parmi les chercheurs est que certains bébés meurent du SMSN parce qu’ils ne se réveillent pas en réponse à une situation dangereuse lorsqu’ils dorment”, a déclaré le Dr Keens.

Pour tester s’il y avait quelque chose de fondamentalement différent chez les bébés SMSN, le Dr Harrington et ses collègues ont comparé des échantillons de sang séché du test de piqûre au talon du nouveau-né de 655 bébés en bonne santé, 26 bébés décédés du SMSN et 41 bébés décédés d’une autre cause. Ils ont constaté qu’environ neuf bébés sur dix décédés du SMSN avaient des taux de BChE significativement inférieurs à ceux des bébés des deux autres groupes.

“J’étais juste abasourdi”, a déclaré le Dr Harrington, qui recherche des indices et un financement participatif pour ses recherches depuis près de 30 ans, depuis qu’elle a perdu l’un de ses propres enfants à cause du SMSN. «Les parents de bébés SMSN portent une énorme culpabilité parce que leur enfant est essentiellement mort sous leur surveillance. Mais ce que nous avons découvert avec cette étude, c’est que ces nourrissons sont différents dès la naissance, la différence est cachée et personne ne le savait auparavant. Ce n’est donc pas la faute des parents.

Les nouvelles découvertes renforcent l’hypothèse des chercheurs selon laquelle les bébés qui meurent du SMSN ont des problèmes d’éveil, a déclaré le Dr Richard Goldstein, spécialiste des soins palliatifs pédiatriques au Boston Children’s Hospital. La BChE joue un rôle dans la disponibilité d’importants neurotransmetteurs dans la voie d’éveil du cerveau. De faibles niveaux de l’enzyme pourraient indiquer que le cerveau n’est pas capable d’envoyer des signaux disant à un bébé de se réveiller et de tourner la tête ou de reprendre son souffle. “Mais nous avons besoin de beaucoup plus de recherches avant de pouvoir comprendre sa signification réelle”, a déclaré le Dr Goldstein.

Bien que l’étude identifie un marqueur chimique important dans un petit groupe de nourrissons, il est trop tôt pour dire si des tests généralisés pour la BChE seront utiles.

D’une part, les scientifiques et les médecins ne savent pas à quoi ressemble un niveau “normal” de l’enzyme. Et parce que les chercheurs australiens n’avaient pas accès à des échantillons de sang frais pour BChE, ils n’ont pas mesuré les niveaux absolus de l’enzyme. Il y avait aussi un chevauchement entre les nourrissons. Certains des bébés décédés du SMSN avaient des niveaux de BChE dans la même fourchette que les bébés qui ne sont pas décédés.

“Si vous allez tester chaque bébé qui naît, vous voulez que les résultats se démarquent comme anormaux uniquement pour les bébés à très haut risque”, a déclaré le Dr Keens. Même si d’autres études aidaient à affiner le test de BChE pour distinguer avec précision les bébés qui pourraient mourir du SMSN et ceux qui pourraient continuer à vivre une vie saine, les médecins et les parents seraient toujours confrontés à un dilemme : que faire ensuite ? Actuellement, il n’existe aucune intervention ou traitement pour les faibles niveaux de BChE.

Une grande partie des conseils pour prévenir le SMSN reste le même, a déclaré le Dr Keens. Assurez-vous de suivre les recommandations de sommeil sécuritaire, comme allonger votre bébé sur le dos, à la fois à l’heure de la sieste et la nuit. Retirez les draps, les couvertures, les oreillers, les coussins de protection et les peluches de la zone de sommeil de votre bébé. Et envisagez de garder votre bébé dans la même pièce que vous la nuit pendant au moins six mois ou, idéalement, jusqu’à ce que votre bébé ait un an.

L’American Academy of Pediatrics recommande également d’éviter l’exposition à la fumée, à l’alcool et aux drogues illicites pendant la grossesse ; allaitement maternel; vacciner régulièrement; et utiliser une tétine pour réduire le risque de SMSN.