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Une histoire légendaire entre Ford et Ferrari concernant une mauvaise affaire qui a conduit la victoire de Ford au Mans en 1966

Henry Ford II (également connu sous le nom de «the deuce») était le PDG de Ford Motor Company, l’empire automobile fondé par son grand-père Henry Ford I en 1903.

Nous étions en 1966 et la concurrence entre Ford et Ferrari avait atteint son paroxysme. 250 000 spectateurs se sont rassemblés autour du parcours perfide de la France au Mans pour regarder les adversaires de l’industrie automobile s'affronter pour le titre de roi de la route.

La course de 24 heures non-stop est notoirement exténuante. Cette année-là, seuls 15 des 57 participants ont terminé le défi d'endurance brutal qui teste la résistance des machines d'une voiture tout autant que l'endurance et la concentration de leur pilote. La privation de sommeil, la vitesse de 200 mi / h et le peu de place possible pour les erreurs humaines ou mécaniques font des catastrophes fatales un sujet commun. Pour ces raisons, les 24 Heures du Mans sont reconnues comme l’événement sportif le plus dangereux au monde, mais aussi le plus prestigieux.

Les enjeux de 1966 étaient tout aussi importants pour les constructeurs automobiles; Henry Ford II et Enzo Ferrari étaient engagés dans une bataille acharnée pour la suprématie des voitures de sport – une querelle légendaire qui commençait tous par une affaire qui avait mal tourné.

À la suite de l'accident de voiture catastrophique du Mans, qui a coûté la vie à 84 personnes, 1955, l'American Automobile Manufacturers Association a accepté volontairement d'interdire toute course automobile et de cesser le développement de voitures de sport rapides en 1957. En tant que président du groupe, Henry Ford II également connu sous le pseudo) prenait le nouveau pacte très au sérieux, mais ses collègues concurrents dans le secteur de la construction automobile ne payaient que le moins du monde. Au début des années soixante, Chevrolet avait conçu la Corvette et d’autres sociétés avaient une longueur d’avance sur Ford dans les hautes performances. département du véhicule.

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Henry Ford II (au centre) se tient derrière les bouteilles de Moet Chandon sur le podium aux côtés des pilotes Bruce McLaren (à gauche) et Chris Amon (à droite), vainqueur de la prestigieuse course du Mans 1966 dans le nord-ouest de la France au volant d'une Ford GT40. Henry Ford II a promis de battre le champion invaincu, Enzo Ferrari, après s'être senti offensé dans une affaire qui avait mal tourné

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En 1966, seules 15 voitures sur 57 terminaient la course notoirement exténuante de 24 heures – la plupart tombaient en panne, s’écrasaient ou abandonnaient. Une équipe est composée de deux pilotes et une entreprise automobile peut inscrire autant d’équipes qu’elle le souhaite, à condition que son véhicule soit conforme à la réglementation. Les conducteurs négocient toute la journée, souvent au moins 12 heures de conduite; quelle que soit l'équipe qui fait le plus de tours au bout de 24 heures gagne la course

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Enzo Ferrari (à droite) se tient aux côtés du cinéaste John Frankenheimer en 1966. Ferrari grandit dans une petite ville du nord de l'Italie, pauvre, et fait ses débuts en tant que pilote de voiture de course en 1923. Après avoir travaillé pour Alfa Romeo, Ferrari décide d'ouvrir son propre véhicule de performance. entreprise en 1939

Au lieu de repartir à zéro, Henry Ford II a eu vent qu'Enzo Ferrari cherchait à vendre sa société vierge. La victoire sur les circuits se traduirait par de meilleures ventes pour Ford, dont la marque (bâtie) de berlines familiales a commencé à perdre de sa popularité avec une génération plus jeune obsédée par la vitesse. La Deuce avait besoin de la crédibilité et du sex-appeal de Ferrari. De même, Enzo Ferrari (connu sous le nom de commandant, le Commendatore), était dans une situation financière difficile et avait besoin des poches importantes de Ford pour maintenir son activité en vie. En 1963, un accord de 10 millions de dollars (environ 78 millions de dollars aujourd'hui) était sur la table, mais à la onzième heure, Ferrari hésitait face à la clause qui céderait le contrôle de son équipe de course bien-aimée à la société américaine qui laissait Ford revenir à Détroit. les mains vides et humilié.

Ainsi, la plus grande rivalité de l'histoire de la course automobile était née; Henry Ford II a donné l’ordre à Donald Frey: «Vous allez au Mans et battez-le a **."

Bien que nés de circonstances radicalement différentes, Ford et Ferrari partageaient des personnalités similaires. Les deux titans de l’industrie automobile axés sur l’ego étaient connus pour être dictatoriaux et obsessionnels. Ford avait une personnalité dominatrice, qui ne reculerait devant rien pour obtenir ce qu'il voulait. De même, Ferrari (également connu sous le nom de ‘Il Commendatore’ – un commandant italien) était un perfectionniste pathologique et connu pour son humeur brûlante. Il a notamment créé un «musée des horreurs», un mur d’exposition dans son usine qui présentait chaque pièce de voiture brisée, «… pour nous laisser voir combien de choses stupides nous avions fabriquées», a déclaré Mauro Forghieri, responsable de la concurrence dans le documentaire The Ferrari. Guerre des 24 heures.

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250 000 spectateurs se sont déplacés pour assister à l’épreuve de force Ford et Ferrari en 1966. Le parcours du Mans a une distance de 8,5 miles et l’équipe qui réalise le plus de tours en 24 heures gagne. Ferrari était le champion en titre depuis cinq ans, mais Ford a finalement vaincu son rival après avoir investi 10 millions de dollars (72 millions de dollars aujourd'hui) dans une équipe de course.

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Les trois meilleures Ford GT40 traversent les couches de pluie vers la fin de la course. Bruce McLaren et Chris Amon se tiennent à gauche, avec Ken Miles et Denis Hulme dans la voiture argentée à droite.

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Ford est arrivé au Mans en hélicoptère accompagné de sa nouvelle épouse glamour, Cristina Vettore Austin. La rancune de Ford envers Enzo Ferrari est survenue en 1963 après que le réducteur italien eut renoncé à un accord pour vendre son entreprise à la dernière minute.

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Enzo Ferrari pose dans son usine de Maranello, en Italie, en 1966. Il construit méticuleusement toutes ses voitures à la main, ce qui le laisse finalement à court d'argent, ce qui le conduit à l'origine à des négociations avec Ford. Ferrari était connu pour être un perfectionniste au tempérament court qui avait créé un «musée des horreurs», un mur qui présentait chaque pièce de voiture en panne à la vue de tous ses employés.

«Ces deux gars étaient plus gros que nature», a expliqué A.J. Baime, auteur de Go Like Hell: Ford, Ferrari et Leur bataille pour la vitesse et la gloire au Mans contre Popular Mechanics. "Ici, vous avez sans doute le PDG le plus célèbre et le plus puissant d'Amérique, Henry Ford II, contre Enzo Ferrari – l'homme le plus narcissique qui ait marché sur la terre, mais à juste titre, car il était un génie."

Henry Ford II, petit-fils d'Henry Ford, le magnat de l'industrie automobile, était habitué à obtenir ce qu'il voulait. Il a grandi dans le luxe luxueux du somptueux domaine de sa famille à Grosse Pointe, dans le Michigan, où un bouton noir a été installé près de son lit qui pouvait appeler sa gouvernante à toute heure de la nuit. Quand il prit le contrôle de l'empire de son grand-père à l'âge de 28 ans; Ford a exercé son activité depuis un bureau gigantesque situé dans la nouvelle tour élégante et moderne de la société, Detroit, connue sous le nom de Glass House, et voyageait exclusivement en avion privé ou dans une flotte de limousines de luxe Lincoln.

Polonais à part, Enzo Ferrari était le fils pauvre d'un charpentier peu scolarisé. Il a fait ses débuts en tant que pilote de voiture de course en 1923 en fanfare, mais a finalement fait la transition pour diriger les opérations de course pour Alfa Romeo. En 1939, Ferrari se lance lui-même pour créer sa ligne éponyme de véhicules de haute performance, qui subit quelques revers pendant la Seconde Guerre mondiale lorsque les Alliés bombardent son usine de Maranello en 1944 et 1945.

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Carroll Shelby (au centre) s'entretient avec l'équipe gagnante Chris Amon (à gauche) et Bruce McLaren (à droite). Shelby était alors le responsable des courses de Ford et était principalement responsable des victoires du constructeur américain au Mans deux ans de suite.

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Les pilotes se précipitent vers leurs véhicules au début du Mans 1966

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Bruce McLaren (à droite) et Denny Hulme font une pause sur la piste de course. Les deux hommes ont conduit pour Ford sur différentes équipes au Mans 1966. McLaren a pris la première place avec son partenaire Chris Amon (non représenté) tandis que Denny Hulme et Ken Miles se sont classés deuxièmes. Hulme a finalement subi une grave crise cardiaque en conduisant lors d'une course en 1992

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Bruce McLaren (à droite) et Denny Hulme font une pause sur la piste de course. Les deux hommes ont conduit pour Ford sur différentes équipes au Mans 1966. McLaren a pris la première place avec son partenaire Chris Amon (non représenté) tandis que Denny Hulme et Ken Miles se sont classés deuxièmes. Hulme a finalement subi une grave crise cardiaque en conduisant lors d'une course en 1992

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Chris Amon juste après sa première place aux 24 Heures du Mans 1966

Alors que les véhicules Ford étaient conçus pour le plus grand nombre sur une chaîne de montage, les voitures Ferrari ont été méticuleusement construites par des artisans et des mécaniciens expérimentés, qui ont minutieusement construit chaque composant pour en faire une science exacte – des écrous, des boulons, des soupapes et des pistons qui constituent le moteur de la voiture. corps élégant, laque rouge épaisse et sièges en cuir cousus à la main. Cette poursuite a été une source de fierté pour le génie de la voiture italienne qui l'a également laissé à court d'argent.

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Ford v Ferrari, sorti le 15 novembre, se concentre sur l'amitié entre Ken Miles, joué par Christian Bale et Carroll Shelby joué par Matt Damon

Ferrari ne souhaitait pas créer de véhicules grand public pour la route; au lieu de cela, il a consacré tout son argent et son temps à son équipe de course; allant jusqu’à vivre dans un appartement au-dessus de son atelier et finalement acheter le restaurant de l’autre côté de la rue où il déjeunait tous les jours. Mais la passion de Ferrari a vite porté ses fruits et ses conceptions incroyablement rapides et futuristes ont dominé les hippodromes européens.

Une fois l'affaire conclue, Henry Ford II consacra des tonnes de ressources à sa nouvelle entreprise au Mans. Il a dépensé 10 millions de dollars pour embaucher une équipe d’ingénieurs qui se sont mis à concevoir une voiture capable de rivaliser avec ce que Enzo Ferrari avait passé des années à perfectionner. Le résultat a été la Ford GT40, un modèle de voiture menaçant et novateur en aluminium qui ressemble davantage à un bombardier Stealth de 40 pouces de hauteur. Les débuts de Ford au Mans ont été un échec total. Les trois GT40 de 1964 se sont effondrées moins de la moitié de la course, dont l’une a pris feu. Ferrari a balayé les cinq premières places sur six pour la quatrième année consécutive.

Bien que incroyablement rapide, les ingénieurs de Ford ont eu du mal à faire en sorte que les GT40 puissent survivre à la course de 24 heures. Les joints d'étanchéité ont éclaté, les boîtes de vitesses se sont brisées et il s'agissait d'un cauchemar aérodynamique grâce à leurs puissants moteurs qui les ont poussés à décoller à 200 km / h. Roy Salvadori, un pilote d’essai, a déclaré à Popular Mechanics: «J’ai choisi de ne pas participer à ce programme pour me sauver la vie."

Les GT40 n’avaient pas fait beaucoup mieux en 1965 non plus. Les onze pilotes de Ford ont tous succombé à une surchauffe seulement sept heures après le début de la course, à nouveau battus par Ferrari.

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La '365 P2' était le dernier exploit de Ferrari en matière d’ingénierie, mais la voiture a été contrainte de quitter la course au cours de la neuvième heure en raison d’une défaillance de la transmission. «Le sport était très différent à l'époque. C’était très usant pour les voitures », a déclaré Lerner à DailyMail.com. "La moitié des voitures casseraient brusquement, les pilotes étaient donc beaucoup plus soucieux de ne pas blesser les voitures en changeant de vitesse, en freinant trop ou en faisant quelque chose qui pourrait blesser la voiture mécaniquement"

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La course de 1955 au Mans a été la catastrophe la plus meurtrière de l’histoire de la course automobile, au cours de laquelle 84 personnes sont décédées et 120 blessées. Quelques heures seulement après le début de la course, une voiture de course Mercedes-Benz a été lancée dans les airs après avoir heurté l'arrière d'une Austin-Healey à 120 mph. La Mercedes-Benz, faite d'un alliage de magnésium hautement inflammable, a pris feu et s'est cassée en trois morceaux qui ont décapité et écrasé les gens qui ont déchiré la foule. En conséquence, l’American Automobile Manufacturers Association a accepté volontairement d’interdire toute course automobile en 1957, mais Ford était la seule entreprise à respecter la règle alors que ses concurrents développaient secrètement des voitures de sport dans les coulisses.

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Ken Miles (à gauche) s’entretient avec Carroll Shelby dans les stands lors de la course du Mans de 1966. Ken Miles et Denny Hulme étaient censés être les premiers vainqueurs officiels de la course, à l'exception d'un ordre de ralentissement pour permettre à Ford de prendre une photo avec ses trois voitures arrivant dans la ligne d'arrivée dans une impasse. . Chris Amon et Bruce McLaren ont donc gagné sur un point technique car ils avaient pris plusieurs positions derrière Miles / Hulme et avaient donc parcouru une plus grande distance (environ 24 pieds).

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Chris Amon, Bruce McLaren, Ken Miles et Denny Hulme (rangée du bas, de gauche à droite) célèbrent leur victoire avec les ingénieurs en pneus Goodyear. L’équipe Amon / McLaren avait souscrit un contrat avec des pneus Firestone, mais elle a continué à perdre du terrain pendant la course, ce qui a incité Ford à les échanger contre un set de Goodyear.

Pendant ce temps, Enzo Ferrari était bon pour attiser les flammes de la concurrence. Lors d'une course à part, même en 1965, il rencontra Ray Geddes, un dirigeant de Ford, qui salua la légende de la course italienne: "J'aimerais que vous connaissiez M. Ferrari, chez Ford, nous avons un grand respect pour vous." , 'Oui je sais. Comme l’Amérique respecte la Russie. "

Il était temps que Ford fasse appel à de nouveaux talents pour préserver ses chances de participer à la course du Mans de 1966 et une intervention divine le conduisit à Carroll Shelby. Shelby était un passionné du Texas, un maverick des courses, qui était surtout connu pour avoir remporté le Mans en 1959 alors qu'il conduisait une Aston Martin et pour avoir créé plus tard le Shelby Cobra en intégrant un puissant moteur Ford dans le roadster anglais léger.

Shelby avait également son propre compte à régler avec Enzo Ferrari. Cela a commencé en 1956 lorsqu'il a approché Shelby pour discuter de la conduite de son équipe italienne invaincue; Shelby a décliné l'offre au motif que cela rapportait trop peu d'argent et Ferrari a été offensé parce qu'il pensait que la possibilité de conduire pour son équipe de course de classe mondiale devrait être suffisante.

Né au Texas, Shelby et son chapeau de 10 gallons, désarmant le sud du Sud, lui ont valu la cataire aux femmes. Il a servi dans l'armée de l'air pendant la Seconde Guerre mondiale en tant qu'instructeur de vol et il a été laissé en faillite avec sa femme et son nouveau-né lorsqu'il est sorti. Après une entreprise de camions à benne basculante ratée et une tentative d’élevage de poulets, Shelby s’est tournée vers la conduite automobile de course amateur à une époque où elle était généralement considérée comme un sport de gentleman fortuné. Il se présenterait à la piste de course en combinaison directement à la ferme; un regard qui devint plus tard sa marque de commerce. David Davis, fondateur d'Automobile Magazine, a déclaré à Vanity Fair: "Ma femme était au Mans quand il a gagné … Et elle a dit qu'il était l'incarnation même de l'Amérique – la combinaison, le langage coloré, la tignasse de cheveux bouclés." Carroll Shelby antithèse d'Enzo Ferrari qui avait les cheveux parfaitement coiffés et portait des costumes extrêmement raffinés.

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Bruce McLaren au volant de la Ford GT40 lors de la course du Mans en 1966. Les pneus Firestone de McLaren ne cessaient de céder pendant la course, la situation était devenue si critique qu’en cédant la voiture à Chris Amon, il a inventé la phrase qui définissait la course: «Nous n’avons rien à perdre. Laissez les portes en sortir. Va comme l'enfer!'

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Trois Ford GT40 sont en tête au début de la course. La GT40 en tête est l’entrée de Ford France pour Guy Ligier et Bob Grossman, qui n’a pas fini en raison d’une défaillance de l’allumage à la 16e heure

La carrière de Shelby au volant n’a cependant pas duré longtemps. En 1960, on lui a diagnostiqué une angine de poitrine après des douleurs thoraciques graves et constantes. En dépit des ordres du médecin, il a conduit le Grand Prix du Los Angeles Times-Mirror en gardant des comprimés de nitroglycérine sous sa langue. "Quand il s'est garé, il s'est assis dans la voiture, avec un air de mort", a déclaré son ami de longue date, Bill Neale, à Vanity Fair. Shelby a cessé de conduire et a déménagé à Los Angeles pour commencer à concentrer son attention sur la construction de voitures de sport.

Après deux années de résultats décevants, Ford a confié son programme au Mans à Carroll Shelby et à Ken Miles, pilote, mécanicien et ingénieur automobile extrêmement qualifié, qui a travaillé avec Shelby en tant que pilote d'essai. Miles a fait de la moto avant de servir en tant que commandant de char dans l'armée britannique pendant la Seconde Guerre mondiale. Après la guerre, Miles déménage à Los Angeles où il commence à construire ses propres voitures de course avant d'être finalement embauché par Shelby American en 1964 en tant que directeur de la compétition.

"La course automobile était un sport très différent en 1966", a déclaré Preston Lerner, auteur de Ford GT: Comment Ford a fait taire les critiques, Ferrari humilié et Conquis au Mans à la mécanique populaire. "Les voitures étaient beaucoup moins durables qu'elles ne le sont aujourd'hui", a-t-il expliqué à DailyMail.com.

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Carroll Shelby, connu pour son Texas drawl, est photographié dans son emblématique chapeau Stetson au Mans en 1965, où Ford est humilié par la défaite de Ferrari pour la deuxième année consécutive. Après les défaites de 1964 et 1965, Ford céda les rênes à Shelby et Miles, où ils confièrent la GT40 à une machine championne.

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Chris Amon, Bruce McLaren, Ken Miles et Denny Hulme (de gauche à droite) partagent un éclat de rire après leur victoire au Mans en 1966. Ken Miles était un pilote talentueux qui a cédé sa victoire au Mans à Amon / McLaren pour la photo-opportunité montrant les trois voitures Ford arrivant à la ligne d'arrivée dans une chaleur sèche.

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L’agitation du drapeau à damier marque la fin de la course et la photo d'arrivée de Ford montre les trois GT40 arriver en formation 1-2-3

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Jean Guichet aboard Ferrari lasted 17 hours and completed 226 laps before the engine gave out. The other Ferrari crashed earlier on in the race after only 123 laps

Not only did drivers require tremendous skill, focus, and strength, they also required the ability to strategize throughout the race to ensure that their vehicle won’t breakdown prematurely.

A good driver has what Lerner called, ‘mechanical sympathy’ – someone who with an intrinsic ‘feeling for what the car was doing at all times.' He said: ‘Ken Miles was really a perfect example of that. Besides being an excellent race car driver, he was also a spectacular test driver.’

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Carroll Shelby got into car racing after he failed as a chicken farmer but was a natural talent at the sport. He was beloved for his beguiling and unassuming manner: 'He was a real raconteur and would immediately be your friend, just a really wonderful character,' said Preston Lerner to Dailymail.com

Working closely together, Miles and Shelby finessed the failing Ford roadster into a Le Mans worthy machine.

The brakes proved to be the biggest obstacle. Reducing the speed of a 3,000 pound car going 200 mph every few minutes over a prolonged period of time was by an engineering conundrum. The brake discs would instantly heat up to 1,500 degrees which would in turn cause them to fail. ‘Since the Fords were so fast and they were very heavy compared to Ferrari they wore through brakes faster so drivers were much more concerned about preserving the brakes,’ explained Preston Lerner to DailyMail.com. ‘Everything drivers did while racing those cars was about saving the brakes.’

Once the brake problem was solved, Ford engineers left nothing to chance. They had to ensure that their engines could endure the 24-hour endurance race so they hooked up their engines to a computer program that simulated all the points in the Le Mans course where a driver had to downshift, accelerate, pit stop and brake. They would run these tests until the engine gave out so they could analyze and fix what went wrong.

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Ken Miles (center) Bruce McLaren (right) prepare to switch with their team mates during the grueling 24-hour long Le Mans. James Mangold’s feature film Ford v Ferrari focuses on the friendship between Miles, played by Christian Bale and Carroll Shelby played by Matt Damon

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Trio of Ford GT40s cross finish line at Le Mans 1966 with New Zealanders Chris Amon/ Bruce McLaren in car number 2 in the lead. Ken Miles was ordered to purposely slow down so that he could finish the race side by side with his Ford team mate but in the end he dropped slightly behind, which ceded his First Place victory to Amon

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Ken Miles in the lead during the 1966 Le Mans race. Miles, a gifted driver had already won the 24 Hours of Daytona and the 12 Hours of Sebring that year, by handing over the First Place position to Chris Amon, he also lost the chance to be the first and only driver to win the triple crown of endurance racing events

The brakes proved to be the biggest obstacle. Reducing the speed of a 3,000 pound car going 200 mph every few minutes over a prolonged period of time was by an engineering conundrum. The brake discs would instantly heat up to 1,500 degrees which would in turn cause them to fail. ‘Since the Fords were so fast and they were very heavy compared to Ferrari they wore through brakes faster so drivers were much more concerned about preserving the brakes,’ explained Preston Lerner to DailyMail.com. ‘Everything drivers did while racing those cars was about saving the brakes.’

Once they fixed the brake problem, Ford engineers left nothing to chance. They had to ensure that their engines could endure the 24-hour endurance race so they hooked up their engines to a computer program that simulated all the points in the Le Mans course where a driver had to downshift, accelerate, pit stop and brake. They would run these tests until the engine gave out so they could analyze and fix what went wrong.

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Enzo Ferrari during testing in Modena, Italy in 1964. Notoriously arrogant, Ferrari once quipped about his American adversary: ‘aerodynamics are for people who can't build engines’

By 1966, the Ford GT40s were well oiled machines and victory at Le Mans was inevitable. Ferrari had only entered two teams that year, assuming that they were unassailable but both cars had petered out by lap 226. Despite heavy rainfall throughout the night, the Fords charged forward, leading the race in the 1-2-3 spots.

Chris Amon and Bruce McLaren won Le Mans on a technicality despite the fact that Ken Miles and Denny Hulme were in the lead throughout the entire race. Leo Beebe, head of public relations for Ford wanted to stage the perfect photo opportunity that showed all three Ford cars crossing the finish line in a dead heat. He demanded to Miles that he slow down during his final laps so that Amon/ McLaren could catch up. The resulting photo would show the two Ford cars nose-to-nose at the finish line but because Amon and McLaren started several positions behind Miles, they were deemed the winner since they had officially traveled a greater distance (roughly 24 feet).

‘I think I’ve been f***ed,’ said Ken Miles in the frenzied aftermath immediately following Le Mans. Ceding his victory over to the Chris Amon/ Bruce McLaren team also meant that Miles lost his chance to become the first and only driver to win the triple crown of endurance racing events after he placed first at the 24 Hours of Daytona and 12 Hours of Sebring earlier that year.

Robbed of his greatest achievement, Miles died two months later in Riverside, California while testing a Ford prototype for the 1967 Le Mans. Though his life and career was tragically cut short, he once told a reporter: ‘You know, I’d rather die in a racing car than get eaten up by cancer.’

Winning Le Mans is a herculean effort that requires the flawless orchestration of drivers, car manufacturers, mechanics and engineers to execute their jobs without a single hitch. 'In retrospect, they put so much money and resources into the program it seems inevitable that Ford was going to win,' said Lerner to DailyMail.com. 'But at the time that wasn't really the case because they had no experience whatsoever in racing. They were starting from scratch so they were underdog to the extent that they were the new kids on the block.'

Whatever the case was, Henry Ford's four-wheeled revenge went on to win Le Mans again in 1967, 1968 and 1969 – assuaging his outsize ego and creating one of the most iconic cars in the history of racing in the process.

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Ford CEO Henry Ford II (second from left) with Ford drivers after their success in Ford GT40 at the 24 Hours of Le Mans on June 19, 1966. On the podium from left to right are winners Bruce McLaren, Ken Miles, Denny Hulme and Chris Amon. Ford went continued to win Le Mans in 1967, 1968 and 1969

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Miles was known for his exceptional feel and understanding of a car in addition to his skill as a driver. He is considered to be the unsung hero of Ford’s 1966 Le Mans victory after working as a test driver for the GT40. He died two months after this photo was taken while testing a Ford prototype in Riverside, CA

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Car racing is one of the most physically demanding sports around. 'It's not like driving a normal car. You're having very high speeds, drivers exposed to G loads that are higher than what NASA astronauts are exposed, in hot humid environments, and they do it every weekend,' said David Ferguson, a professor of kinesiology at Michigan State University

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