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Une frontière traverse leurs familles. Maintenant, c’est une ligne de front.

Lorsque la petite ville russe de Valentina a été la cible d’intenses bombardements en mars par les forces ukrainiennes, sa fille Alla, qui vit non loin de la frontière, près de Kharkiv, envoyait des SMS à sa mère pour s’assurer qu’elle allait bien.

Maintenant que Kharkiv et sa région subissent de lourdes attaques de la Russie, c’est Valentina qui vérifie auprès de sa fille que tout va bien. Les contrôles réguliers se sont poursuivis alors que les combats s’intensifiaient sur le nouveau front ouvert par la Russie ce mois-ci.

« Alors elle m’appelle et me demande : « Maman, comment ça va là-bas ? C’est tellement bruyant ici. Je pense qu’il y a quelque chose qui se dirige vers nous. Maman, fais attention !’», a déclaré Valentina, une citoyenne russo-ukrainienne qui n’a pas voulu donner son nom complet par crainte de répercussions pour elle et sa fille en Ukraine.

«Je dis ‘OK, ma fille, ok, tout va bien. Comment allez-vous?' »

Des conversations similaires ont lieu tout au long de la région frontalière désormais prise dans l’avancée russe sur Kharkiv, la deuxième plus grande ville d’Ukraine. La vie dans ces régions n’est pas seulement dangereuse physiquement, elle peut aussi être bouleversante sur le plan émotionnel, car les sympathies sont mises à l’épreuve par les liens familiaux qui dépassent les frontières.

Comme beaucoup d’autres vivant dans les régions frontalières, Valentina a grandi en Ukraine avant de s’installer en 1989 dans la ville russe de Grayvoron, située à six miles de l’autre côté de la frontière, pour y faire des affaires. L’inverse est également vrai ; les gens qui ont grandi du côté russe de la frontière ont déménagé à Kharkiv pour étudier, travailler et se marier.

Avec des parents à Moscou et en Ukraine, Valentina est l’un des nombreux habitants qui ressentent de la douleur face aux pertes civiles des deux côtés ; elle a déclaré qu’elle souhaitait que la guerre se termine le plus tôt possible, épargnant des vies ainsi que Kharkiv, qui, selon elle, était une « ville magnifique et magnifique ».

Dans les vastes étendues de la Russie, la guerre que mène son armée en Ukraine est une abstraction pour la plupart des gens. Mais dans les villes frontalières comme Grayvoron et Shebekino, plus à l’est, c’est douloureusement intime.

« J’ai l’impression que cette guerre n’est pas une guerre plus large, mais une guerre qui se déroule dans les zones frontalières », a déclaré Valentina, qui s’est cachée dans un placard près de son étal sur un marché local lors de l’attaque de mars, alors même que des explosions ont fait sortir la porte métallique de ses gonds.

Depuis la partie sud de Shebekino, vous pouvez entendre les bruits sourds constants de l’artillerie qui sort et voir la fumée s’élever de l’autre côté de la frontière dans la ville ukrainienne de Vovchansk, à 16 kilomètres de là.

« Là-bas, tout le monde a des gens qui lui tiennent à cœur », a déclaré une femme nommée Tamara, 66 ans, avec une légère inclinaison de la tête vers l’Ukraine. « Tous mes amis d’enfance et mes voisins vivent à Volchansk », a-t-elle déclaré, utilisant le nom russe de la ville. Comme Valentina et d’autres personnes interrogées, elle a accepté de parler en utilisant uniquement son prénom, par crainte de représailles.

Dans le passé, dit-elle, elle se rendait à Vovchansk tous les week-ends pour acheter des produits moins chers, notamment des saucisses, sur les marchés et rendre visite à des amis.

« Avant, nous vivions tous comme une seule famille. »

Pour de nombreux habitants de Shebekino, c’est la deuxième fois en un an qu’ils sont confrontés à des bombardements réguliers. Fin mai dernier, la ville et sa population d’avant-guerre, qui comptait 40 000 habitants, ont été bombardées d’artillerie pendant des semaines, et lorsqu’elle a été évacuée début juin, de nombreuses maisons et complexes d’appartements avaient été gravement endommagés.

Une grande partie des dégâts a été réparée et une partie importante de la population est rentrée chez elle. Beaucoup sont déterminés à rester cette fois-ci, notamment parce que la ville la plus proche, Belgorod, est devenue de plus en plus dangereuse.

Récemment, un dimanche, les paroissiens de l’église orthodoxe Saint-Nicolas Ratnoy de Shebekino, à plusieurs kilomètres de la frontière, ont partagé du gâteau et du café alors que des explosions craquaient au loin.

« Ici, dans les régions frontalières, nous sommes tellement mélangés, inextricablement liés les uns aux autres », a déclaré le père Viatcheslav, le chef de l’Église. Sa femme avait près de la moitié de sa famille en Ukraine, a-t-il déclaré.

« Moscou a une prière spéciale pour la victoire », a déclaré le père Viatcheslav. « Nos prières portent davantage sur la paix. Pour nous, c’est plus important.

Tandis que certains paroissiens du Père Viatcheslav sont morts au combat dans l’armée russe et que l’un d’entre eux est dans le coma, d’autres s’opposent à la guerre.

« C’est vraiment très douloureux pour moi, parce que ma nièce vit à Kharkiv », a déclaré un paroissien, Mikhail, 63 ans. « Nous nous envoyons des SMS et nous demandons : « Est-ce que vous allez bien aujourd’hui après le bombardement ? Nous nous comprenons.

Mikhail, d’origine russe, a grandi en Tchétchénie, la région du Caucase qui a sombré dans des guerres brutales dans les années 1990 et 2000. Ses parents ont déménagé à Kharkiv, tandis qu’il s’est installé à Shebekino. Ils n’étaient qu’à un simple trajet en voiture ou en train de banlieue.

Son passé, dit-il, le rendait profondément opposé à la guerre en Ukraine.

« De nombreux proches ici sont devenus des ennemis », a-t-il déclaré. « Là-bas, un proche va dire : ‘vous nous tirez dessus’, et c’est la même chose de ce côté-ci. Il y a un profond manque de compréhension mutuelle.

Pourtant, d’autres encouragent activement les soldats russes.

« J’espère que nos garçons prendront Kharkiv, afin que nous puissions avoir un peu de paix ici », a déclaré Elena Lutseva, 60 ans, qui vit en face de l’église. Elle faisait partie des quelque 1 500 résidents qui n’ont jamais été évacués l’année dernière, déterminés à prendre soin de leurs chèvres et de leurs chats et à aider davantage de résidents handicapés.

Mme Lutseva, dont la mère est originaire d’Ukraine, a repris le faux récit du Kremlin selon lequel l’Ukraine était dirigée par les nazis et avait besoin d’un changement de régime. Mais elle a reconnu que parmi ses connaissances à Chebekino, les opinions sur la guerre étaient partagées à parts égales entre les pro-russes et les pro-ukrainiens.

À un arrêt de bus en béton armé près du marché de la ville, pour la plupart fermé à l’exception des stands vendant du matériel militaire, Tatiana vapotait dehors avec quelques collègues. Elle portait une veste camouflage de style militaire et disait avoir de nombreux amis parmi les soldats russes. Et elle a dit qu’elle avait cessé de communiquer avec sa tante à Kharkiv, qui s’opposait à l’invasion russe.

« Mon oncle, qui est là-bas, a été blessé », a déclaré Tatiana, 19 ans, en faisant référence à la région de Kharkiv. « Plus tard, nous avons commencé à collecter de l’aide pour nos combattants et ma tante a commencé à écrire des choses désagréables à leur sujet. »

Ils ont échangé des messages amers et ne parlent plus, a-t-elle déclaré. Tatiana s’est dite convaincue que les soldats russes n’attaquent pas des civils innocents – malgré de nombreuses preuves du contraire fournies par des groupes humanitaires, des médias étrangers et des médias russes indépendants. « Non, je ne le croirai jamais. Je ne croirais jamais que le nôtre ferait ça », a-t-elle déclaré.

Plus tard dans la journée, plusieurs boums bruyants ont résonné dans Shebekino. De nombreux habitants assis dans un café à côté de la place centrale ont à peine sourcillé, s’étant habitués aux intrusions régulières des sirènes de raid aérien et aux attaques de drones et d’artillerie.

En quelques minutes, les fenêtres d’un hôpital, d’un dortoir et d’un immeuble d’habitation de l’époque soviétique ont été brisées. Une fois l’alarme aérienne passée, les secouristes évacuaient une femme souffrant de multiples blessures par éclats d’obus, sous le regard horrifié de ses proches. Elle est décédée plus tard des suites de ses blessures. Les habitants restaient bouche bée devant les voitures dont les vitres avaient été arrachées ou entaillées par des éclats d’obus.

Pourtant, les dégâts causés à Shebekino sont dérisoires en comparaison de Vovchansk, qui comptait 17 000 habitants avant la guerre mais qui ressemble désormais à d’autres villes complètement détruites par les assauts russes. Kharkiv elle-même a été pilonnée par des bombes planantes capables de transporter des centaines de kilogrammes d’explosifs – la plus récente étant une frappe contre une quincaillerie qui a tué au moins 12 personnes.

De retour à Grayvoron, Valentina se souvenait de la façon dont elle pouvait rendre visite à sa fille et à ses petits-enfants en Ukraine en exactement une heure de voiture. C’était avant la fermeture des frontières à cause du Covid puis de la guerre. Elle y parle encore avec tendresse de ses amis et voisins.

Mais même si elle s’est aigrie du président ukrainien Volodymyr Zelensky – elle l’a initialement soutenu en raison de ses promesses de réparer les relations de Kiev avec Moscou – elle ne peut se débarrasser du sentiment que ses proches en Ukraine comprennent la guerre d’une manière que ceux de Moscou. ‘t.

Elle a évoqué l’attaque brutale perpétrée par des partisans de l’État islamique contre la salle de concert de l’hôtel de ville Crocus, près de Moscou, le 22 mars, qui a tué plus de 140 personnes. Ses proches à Moscou l’ont appelée, exprimant leur choc et leur horreur. Mais cela s’est produit alors que Grayvoron était sous le feu nourri, peu après que le marché local ait été touché.

« Quand ils m’ont appelé parce que j’avais tellement mal à propos de Crocus, j’ai dit : ‘Pardonnez-moi, mais nous avons Crocus ici tous les jours' », a-t-elle déclaré. « Je suis désolé pour les gens, mais je ne peux pas vous dire que je suis vraiment dévasté, parce que je vis ici. »


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