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Des drapeaux de prière colorés flottent de manière auspicieuse sur des chaînes enneigées. Les bonnes intentions flottent sur un terrain à couper le souffle. Comme les forteresses centenaires (dzongs) et les monastères (lakhangs) qui brillent de mouchetures de blanc et d'or contre les contreforts verdoyants de l'Himalaya, le Bhoutan – qui signifie la Terre du Dragon du Tonnerre – est imprégné de mystère.

Enveloppé par les plaines indiennes au sud et les régions montagneuses tibétaines de Chine au nord, le pays est naturellement – et intentionnellement – isolé. L'atterrissage périlleux à l'aéroport international de Paro pourrait être considéré comme une barrière suffisante, avec seulement huit pilotes dans le monde formés pour manoeuvrer les crêtes en flèche qui entourent la vallée.

Un jeune homme bhoutanais regarde la capitale du Bhoutan, Thimphu, alors que le soleil du petit matin éclate à travers les nuages.

Scott A. Woodward

Alors que d'autres pays ont poussé pour la quantité – prépandémique, bien sûr – cette petite nation enclavée avec une population de seulement 741700 habitants s'est concentrée sur la qualité des voyages. Le mont Everest n'est pas loin, et même il ressemble plus à une boîte de sardines qu'à un sommet paisible.

Le Bhoutan – ou officiellement le Royaume du Bhoutan – n'en voulait pas, et les décisions prises tôt ont fait du pays l'une des destinations les plus exclusives du monde et un brillant champion du tourisme durable mondial.

"Pour les Bhoutanais, le tourisme est bien plus que la simple réalisation de revenus et de recettes", a déclaré Dorji Dhradhul, directeur général du Conseil du tourisme du Bhoutan. "Notre approche touristique vise à améliorer le bonheur national brut au niveau local d'une part, et à faire prendre conscience de l'importance et du potentiel du développement durable au niveau mondial d'autre part."

L'expression "bonheur national brut" a été inventée en 1972 lorsque le roi du Bhoutan de l'époque, Jigme Singye Wangchuck, a déclaré: "Le bonheur national brut est plus important que le produit intérieur brut".

Scott A. Woodward

Le bonheur national brut, ou GNH, est l'indice par lequel le Bhoutan mesure le bonheur et le bien-être collectif de la population. Institué par le gouvernement dans la Constitution du Bhoutan promulguée en juillet 2008, il constitue un moteur majeur des politiques du pays.

Compte tenu de l'écrasement du sur-tourisme dans d'autres parties du monde, le gouvernement s'est concentré sur le tourisme de haute qualité dès le départ. Une politique de «valeur élevée, faible volume» a ensuite été affinée en «valeur élevée, faible impact» – un changement modeste, mais significatif, qui révèle que le Bhoutan est passé du nombre de touristes à des pratiques de voyage durables.

Le Bhoutan vous veut?

Qui est le touriste idéal dans ce pays énigmatique?

"C'est quelqu'un qui est responsable et ouvert d'esprit", a déclaré Dhradhul, ajoutant que ceux qui privilégient la nature, la culture et les personnes dans leur choix de destinations de voyage sont à la hauteur. "Nous avons pu constater de première main comment cela conduit automatiquement à des interactions respectueuses et attentives, mais aussi très joyeuses et inspirantes – non seulement pour ceux qui visitent le Bhoutan mais aussi pour les Bhoutanais."

Deux hommes bhoutanais vêtus d'un ghos (la tenue nationale traditionnelle pour les hommes) prennent une pause pour jouer au khuru (fléchettes traditionnelles) dans un champ de Thimphu.

Scott A. Woodward

En février 2020, le Bhoutan a fait la une des journaux alors que les autorités annonçaient une redevance de développement durable (SDF) de 17 $ à compter de juillet 2020 pour les pays voisins, qui bénéficiaient auparavant d'un accès illimité.

"Bien sûr, même le Bhoutan a ses propres défis touristiques de temps en temps", explique Dhradhul. "Le plus récent est la soudaine augmentation du nombre d'arrivées en provenance des quelques pays pour lesquels nous n'avons pas encore appliqué la politique" High Value, Low Volume ", entraînant un changement de profil touristique."

"Le résultat a été une pression indue sur la capacité de charge de notre service, de nos infrastructures, de notre culture et de notre nature."

Le Bhoutan en vaut-il le prix?

Pour tout le monde, visiter le Bhoutan n'est pas bon marché. Les visiteurs doivent dépenser un minimum de 250 $ par jour en haute saison (mois de printemps et d'automne); l'indemnité journalière tombe à 200 $ en hiver et en été.

"Les dépenses minimales au Bhoutan offrent aux voyageurs un hébergement trois étoiles, un guide privé, des chauffeurs, tous les repas et tous les frais d'entrée aux monuments", explique Joni Herison, directeur général de Druk Asia, une agence de voyage basée à Singapour.

Le montant comprend un FSD plus élevé de 65 $, ce qui a rapporté 20 millions de dollars au gouvernement en 2018.

Des membres de l'armée royale du Bhoutan se produisent au festival Dochula Druk Wangyel, une célébration où les militaires bhoutanais (plutôt que le monastère) recréent des histoires épiques de dieux, de batailles et de héros.

Scott A. Woodward

Et qu'en est-il des accusations selon lesquelles le per diem est trop élevé? Les avis de ceux qui sont partis ne pensent pas.

"C'est une expérience luxueuse pour de nombreux visiteurs pour la première fois au Bhoutan", a déclaré Herison. "Le Bhoutan offre une expérience riche pour le prix actuel, et ce prix devrait, à mon avis, être ajusté pour suivre l'inflation."

Le voyageur éclairé peut ajouter des frais supplémentaires pour des hébergements plus luxueux avec des groupes de villégiature internationaux tels que Aman, Como et Six Senses.

Un havre spirituel

Bien que cocher votre liste de seaux Instagram pour visiter le célèbre monastère de Tiger's Nest ait pu être une motivation initiale pour visiter le royaume, les expériences immersives finissent par être les aspects les plus mémorables du Bhoutan.

"C'est une destination spirituelle unique où le voyageur se sent immédiatement plus léger lorsqu'il atteint le pays. C'est l'évasion parfaite de la jungle urbaine dans laquelle beaucoup d'entre nous vivent et travaillent, et un voyage au Bhoutan nous apprend à regarder la vie différemment, ", a déclaré Herison.

Paro Taktsang du Bhoutan, également connu sous le nom de monastère du nid du tigre.

Scott A. Woodward

Avec 72% de couvert forestier, des montagnes escarpées spectaculaires, des lacs limpides et une faune riche, il ne fait aucun doute que la nature du Bhoutan est magnifique et vierge. C'est de cet environnement exceptionnel que naît une terre profondément ésotérique à la spiritualité palpable.

"Les Bhoutanais portent le message du bonheur, et la raison pour laquelle ils le font est très étroitement liée à l'environnement et au respect et à la symbiose qu'ils ont avec lui", explique Khedrupchen Rinpoché du monastère Sangchen Ogyen Tsuklag à Trongsa. "Cela peut aussi inciter les gens à réfléchir à la véritable source de bonheur."

Un coup d'œil à l'intérieur du monastère de Sangchen Ogyen Tsuklag.

Scott A. Woodward

Khedrupchen est devenu le chef du monastère à seulement 19 ans; aujourd'hui à peine âgé de 30 ans, le moine moderne et ouvert sur l'extérieur est passionné par la mise à la disposition de tous des enseignements bouddhistes et des pratiques de méditation. Il travaille en étroite collaboration avec Druk Asia sur l'Initiative Neykor, une série de retraites spirituelles immersives au Bhoutan qui couvre une variété de thèmes, y compris le plus récent «Application de la compassion dans la gestion des affaires et la vie».

Cela est conforme à l'essor du tourisme de bien-être et de bien-être dans le pays, qui offre la possibilité de voyager toute l'année au Bhoutan. Le cadre exceptionnel du "ney" du Bhoutan – ou des sites sacrés censés avoir une abondance d'énergie naturelle et spirituelle propice – est la clé pour faire du pays un choix unique pour des retraites.

Le pont suspendu de Punakha, décoré de drapeaux de prière colorés.

Scott A. Woodward

"Cela commence par de petites choses, comme la forêt et les fleurs, puis la nourriture qu'ils mangent et les gens qu'ils rencontrent", a déclaré Khedrupchen. "Ensuite, s'ils vont plus loin, le pouvoir spirituel et inspirant est si fort ici, le sentiment de joie et de paix est immédiatement transmis, et c'est vraiment la vie qui change."

Sortir des sentiers battus

Le photographe de voyage et d'aventure, Scott A. Woodward, a visité le Bhoutan à huit reprises au cours des 12 dernières années. Parmi tous les endroits où il a voyagé, le Bhoutan est le plus proche de son cœur.

Un moine regarde fixement Punakha Dzong, le deuxième dzong le plus ancien du Bhoutan et le siège du gouvernement jusqu'à ce que la capitale déménage à Thimphu au milieu des années 1950.

Scott A. Woodward

"C'est sans aucun doute la destination la plus inspirante que j'ai jamais photographiée", a-t-il déclaré. "En plus d'être caché physiquement, il est caché philosophiquement et spirituellement. La lumière naturelle du Bhoutan est douce et dorée, et le drapeau de prière jonché, les vues enneigées sont à couper le souffle. Les Bhoutanais amicaux en costume traditionnel remplissent les marchés animés de la ville, des moines souriants en robes marron fluides habitent les anciens monastères qui parsèment la campagne escarpée. "

Alors que Tiger's Nest Monastery et Punakha Dzong sont les points d'intérêt les plus visités et emblématiques, Woodward partage avec nous ses sites préférés hors des sentiers battus.

Paro Dzong
Alors que la plupart des groupes de touristes visitent habituellement Thimpu Dzong, le chef du gouvernement civil dans la capitale où le roi et la reine exercent leurs fonctions, Woodward préfère le Paro Dzong plus calme.

"Il a le plus de caractère et un plus petit nombre de visiteurs. Lorsque vous y êtes, vous avez une liberté totale pour explorer la structure étonnante et les terrains de la forteresse."

Lac Jimi Langsto
Situées à distance entre Thimpu et Paro le long du chemin Druk, les eaux claires de Jimi Langsto sont une merveille naturelle. "Le lac alpin immaculé au-dessus de la limite des arbres à 3 880 mètres d'altitude est une belle récompense à la fin d'un long trek à travers plusieurs cols de l'Himalaya.

Un homme marche avec ses chevaux sur le lac Jimi Langsto enneigé, situé à 12 800 pieds au-dessus du niveau de la mer le long du trek Druk Path dans l'Himalaya.

Scott A. Woodward

Monastère de Sangchen Ogyen Tsuklag
Cet étonnant lakhang du 8ème siècle abrite Khedrupchen et certains des trésors religieux les plus précieux du pays, notamment une fresque murale d'un mandala représentant la divinité Zhitro Lhatsog. Le voyage aventureux et impressionnant de huit heures de Paro à Trongsa, et une heure et demie supplémentaire au monastère, vaut la peine d'être pris.

"Avec la brise de montagne et la lumière dorée qui traversent ce bâtiment historique, la sérénité et la spiritualité du site sont vraiment spéciales", a déclaré Woodward.