Une étude suggère que le coronavirus s'est rapidement propagé dans le monde à la fin de 2019

LONDRES (Reuters) – Une analyse génétique d'échantillons provenant de plus de 7 500 personnes infectées par COVID-19 suggère que le nouveau coronavirus s'est propagé rapidement dans le monde à la fin de l'année dernière et s'adapte à ses hôtes humains, ont annoncé mercredi des scientifiques.

PHOTO DE FICHIER: La morphologie ultrastructurale présentée par le Novel Coronavirus 2019 (2019-nCoV), qui a été identifiée comme la cause d'une épidémie de maladie respiratoire détectée pour la première fois à Wuhan, en Chine, est visible dans une illustration publiée par les Centers for Disease Control and Prévention (CDC) à Atlanta, Géorgie, États-Unis, le 29 janvier 2020. Alissa Eckert, MS; Dan Higgins, MAM / CDC / Document à distribuer via REUTERS.

Une étude menée par des scientifiques de l'Institut de génétique de l'University College London (UCL) a révélé près de 200 mutations génétiques récurrentes du nouveau coronavirus – SARS-CoV-2 – qui, selon les chercheurs, ont montré comment il pourrait évoluer à mesure qu'il se propage chez l'homme.

François Balloux, professeur à l'UCL qui a codirigé la recherche, a déclaré que les résultats ont montré qu'une grande partie de la diversité génétique mondiale du virus à l'origine du COVID-19 se trouvait dans tous les pays les plus touchés.

Cela suggère que le virus était déjà largement transmis dans le monde dès le début de l'épidémie.

«Tous les virus mutent naturellement. Les mutations en elles-mêmes ne sont pas une mauvaise chose et rien ne suggère que le SRAS-CoV-2 mute plus rapidement ou plus lentement que prévu », a déclaré Balloux. "Jusqu'à présent, nous ne pouvons pas dire si le SRAS-CoV-2 devient plus ou moins mortel et contagieux."

Dans une deuxième étude également publiée mercredi, des scientifiques de l'Université britannique de Glasgow, qui ont également analysé des échantillons de virus SARS-CoV-2, ont déclaré que leurs résultats montraient que des travaux antérieurs suggérant qu'il y avait deux souches différentes étaient inexacts.

Une étude préliminaire réalisée par des scientifiques chinois en mars avait suggéré qu'il pourrait y avoir deux souches du nouveau coronavirus causant des infections, avec plus d'entre elles plus «agressives» que l'autre.

Mais en publiant leur analyse dans la revue Virus Evolution, l'équipe de Glasgow a déclaré qu'un seul type de virus circulait.

Selon un bilan de Reuters, plus de 3,68 millions de personnes auraient été infectées par le nouveau coronavirus dans le monde et 256 000 sont décédées. Des infections ont été signalées dans plus de 210 pays et territoires depuis la première identification des cas en Chine en décembre 2019.

Les résultats de l'équipe de l'UCL, publiés dans la revue Infection, Genetics and Evolution, confirment que le virus a émergé fin 2019, a déclaré Balloux, avant de se propager rapidement à travers le monde.

Son équipe a examiné les génomes de plus de 7 500 virus de patients infectés à travers le monde. Leurs résultats s'ajoutent à un nombre croissant de preuves que les virus du SRAS-CoV-2 partagent un ancêtre commun depuis la fin de 2019, ce qui suggère que c'est à ce moment-là que le virus est passé d'un hôte animal précédent à l'homme.

Cela signifie qu'il est peu probable que le nouveau virus circule chez les humains longtemps avant qu'il ne soit détecté pour la première fois, a déclaré Balloux.

Une étude de scientifiques français publiée plus tôt cette semaine a révélé qu'un homme y avait été infecté par COVID-19 dès le 27 décembre, près d'un mois avant que la France ne confirme ses premiers cas.

L'Organisation mondiale de la santé a déclaré que le cas français n'était «pas surprenant» et a exhorté les pays à enquêter sur tout autre cas suspect précoce.

Balloux a déclaré que les 198 petits changements génétiques, ou mutations, que ses études et d'autres ont identifiées détenaient des indices utiles pour les chercheurs cherchant à développer des médicaments et des vaccins.

"Si nous concentrons nos efforts sur les parties du virus qui sont moins susceptibles de muter, nous avons de meilleures chances de développer des médicaments qui seront efficaces à long terme", a déclaré Balloux.

Reportage de Kate Kelland ,; Montage par Peter Graff