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Un employé d'un magasin de fruits portant un masque facial et utilisant son téléphone portable en attendant les clients à Pékin, le 29 février 2020.

Limon | AFP | Getty Images

BEIJING – L'épidémie de coronavirus ébranle l'industrie des investissements en Chine, alors que les entreprises changent de mentalité commerciale, tandis que d'autres cherchent de nouvelles opportunités.

La croissance économique rapide en Chine signifiait autrefois que les entreprises pouvaient suivre les tendances courtes et générer rapidement des capitaux pour la prochaine entreprise de leurs fondateurs, sans trop réfléchir aux conséquences à long terme ou aux opportunités.

Maintenant, certains dans l'industrie disent que plus de start-ups réalisent l'importance d'avoir plus de capital sous la main, tandis que les investisseurs évaluent quelles tendances les perturbations du virus peuvent accélérer. Le coronavirus qui a tué plus de 2900 personnes en Chine a entraîné une grande partie de l'immobilisation du pays, après le ralentissement de la croissance du PIB officiel à 6,1% l'an dernier.

L'industrie du capital-risque en Chine éprouvait déjà des difficultés l'année dernière.

Après avoir bondi au cours de la dernière décennie pour atteindre un montant élevé de 110,7 milliards de dollars en 2018, les transactions en capital-risque chinois ont chuté à 49,4 milliards de dollars l'année dernière, selon la société de données financières PitchBook. La valeur des accords de capital-risque a atteint seulement 2,1 milliards de dollars pour cette année jusqu'au 26 février, a ajouté la société.

"Le virus est une sorte de transmission de la négativité", a déclaré Jeff Wu, un partenaire chinois de Pegasus Tech Ventures, basé dans la Silicon Valley, selon une traduction de CNBC de ses propos en mandarin. "2020 sera encore plus difficile."

"Pour le premier semestre de l'année, VC, PE (sociétés de capital-investissement) doivent maintenir leur réseau, maintenir leur trésorerie", a déclaré Wu.

Les investisseurs parlent généralement des réunions annulées et des retards dans les transactions en raison du virus. Ce n'est qu'une tranche des effets d'entraînement de la maladie hautement contagieuse sur l'économie chinoise. Les entreprises mondiales qui dépendent des usines du continent s'inquiètent de la capacité des fournisseurs à reprendre le travail et à exécuter les commandes.

La province du Hubei et sa capitale, Wuhan, le centre de l'épidémie, font toujours état de décès et de centaines de nouveaux cas, même si la propagation du virus semble avoir calé dans le reste du pays. La maladie s'est maintenant propagée au-delà des frontières de la Chine et a infecté des milliers de personnes dans au moins 60 pays à travers le monde.

"Après cette crise, le marché va certainement ralentir. Cela va certainement ralentir le marché du capital-investissement en Chine", a expliqué Michael Xu, associé directeur chez China. CEC Asset Management, a déclaré dans une interview. Le marché du capital-investissement en Chine est très petit et "le capital-investissement américain (les entreprises) ne peut pas venir en Chine pour faire preuve de diligence raisonnable, ne peut pas conclure l'accord".

Nous voyons une énorme, énorme opportunité après cette crise pour acheter un grand nombre de nos concurrents (de portefeuille d'investissement) à un prix très bon marché.

Michael Xu

associé directeur chez CEC Asset Management

Preqin a déclaré que les sociétés de capital-risque et de capital-investissement basées en Chine avaient levé environ 600 millions de dollars jusqu'à présent cette année, contre 84 milliards de dollars pour l'ensemble de l'année dernière.

Les difficultés de l'industrie ont créé des opportunités pour Xu, qui affirme que la firme est à court d'argent malgré le fait de devoir retarder le lancement de son deuxième fonds en dollars américains de février à juin. "Nous voyons une énorme, énorme opportunité après cette crise pour acheter un grand nombre de nos concurrents (de portefeuille d'investissement) à un prix très bon marché", a-t-il déclaré.

Les investissements de la société comprennent les entreprises de biotechnologie, d'appareils médicaux et de commerce électronique, qui n'ont pas vraiment été beaucoup affectés, même si elles ne se portent pas nécessairement aussi bien qu'avant le virus, a déclaré Xu. Il a noté qu'un investissement dans une chaîne de dépanneurs à Wuhan rapporte toujours – environ 2 millions de yuans (286 000 $) par jour – malgré l'état de quarantaine de la ville.

Encaisse

Dans le secteur de niche des fabricants de cigarettes électroniques chinoises – qui a attiré des dizaines de millions de dollars et des grands investisseurs tels que Sequoia Capital – le virus n'est que le dernier défi.

Alors qu'elle faisait l'objet d'un examen accru des risques pour la santé aux États-Unis, l'industrie de la cigarette électronique en Chine a été frappée en novembre par une interdiction de vente en ligne, ce qui a obligé les entreprises à déménager dans des magasins physiques. Environ deux mois plus tard, alors que le coronavirus continue de se propager, les clients potentiels restent à la maison, tandis que certains magasins ont dû fermer, au moins temporairement.

Relx Technology, une start-up de cigarettes électroniques, dispose de suffisamment de capital pour survivre au moins deux ans de plus, a déclaré la fondatrice et PDG Kate Wang dans une interview. La société, âgée d'environ deux ans, dit qu'elle possède environ 2 000 magasins en Chine et a accaparé plus de la moitié du marché intérieur.

Son usine – qui emploie de 3 000 à 4 000 personnes – a progressivement repris ses activités au cours des derniers jours, et Wang s'attend à ce que la production revienne à la normale fin mars. Cette année, elle prévoit toujours d'ouvrir plus de magasins au pays et à l'étranger et de travailler plus étroitement avec les dépanneurs.

Pendant ce temps, les médias chinois ont rapporté au cours des deux dernières semaines que des concurrents tels que SnowPlus ont licencié environ 50% de son personnel depuis le quatrième trimestre, et Flow n'a pas été en mesure de payer les employés depuis au moins deux mois.

SnowPlus ne confirmerait pas un chiffre, mais a déclaré à CNBC que les réductions de personnel faisaient partie de "l'optimisation" de l'entreprise plutôt que d'une réaction du marché, et que l'entreprise employait toujours plus de 450 personnes, à l'exclusion du personnel de vente. La société ne révélera pas non plus sa situation financière, mais a déclaré que sa "stratégie à l'horizon 2021 est fermement en place" et que des investissements sont à venir. Flow n'a pas immédiatement répondu à la demande de commentaires de CNBC.

Des opportunités changeantes

De janvier à février, au milieu des vacances du Nouvel An lunaire et des craintes d'attraper le virus, les utilisateurs actifs quotidiens de l'application DiDi et Meituan, qui gère la livraison de nourriture, ont fortement diminué, selon les données de la société de services de développement d'applications Aurora Mobile. En revanche, les données ont montré une légère augmentation pour les applications vidéo telles que Kuaishou et iQiyi.

Il n'est pas clair si ces tendances vont durer, ou à quelle échelle, alors que le retour au travail et l'activité commerciale des Chinois redeviennent normaux.

Mais les investisseurs ont tendance à convenir que de nouvelles entreprises, telles que la livraison de produits frais, sont là pour rester, et commanderont des évaluations plus élevées à l'avenir compte tenu de la multiplication de la croissance de leurs ventes au cours des dernières semaines. Les soins de santé seront également un objectif majeur pour le capital, ont déclaré les investisseurs.

Parmi les tendances qui dureront, Sophie Yao, directrice générale de Pegasus Tech Ventures (Chine), s'attend à une accélération du développement de la technologie de conduite autonome, tandis que le battage médiatique autour de l'intelligence artificielle et de la technologie de la blockchain se dissipera progressivement.

Les marchés financiers reflètent déjà les paris des investisseurs sur des opportunités de croissance potentiellement plus durables. Alors que les actions américaines ont plongé de plus de 10% la semaine dernière, certaines sociétés chinoises cotées à New York ont ​​mieux résisté que d'autres à la liquidation.

Le groupe achetant la plate-forme de commerce électronique Pinduoduo a augmenté de 3,5%, le géant de la technologie Alibaba a perdu 2,1% et 111, un vendeur en ligne de médicaments et de soins de santé, a perdu 3,7%.

Même Luckin Coffee, le rival autoproclamé de Starbucks en Chine, a mieux résisté que son concurrent américain. Les actions ont chuté de 1,2% la semaine dernière, contre plus de 10% pour Starbucks.

Lorsque Luckin est entrée au Nasdaq en mai, la start-up a été la première entreprise depuis la bulle Internet à atteindre une valorisation de 3 milliards de dollars en moins de deux ans, ce qui fait craindre une croissance durable. Mais Liu Erhai, fondateur de l'investisseur de Luckin Joy Capital, a déclaré que, comme pour les investissements de base de l'entreprise en général, la société de café dispose de réserves suffisantes pour les 12 prochains mois, avec plus de 10 milliards de yuans en espèces.

Luckin a refusé de commenter sa situation financière et a déclaré qu'il offrait des rabais aux consommateurs alors que les magasins dans une grande partie du pays rouvraient au cours des deux dernières semaines.