Une campagne d’investisseurs pousse Citigroup et d’autres à recruter des représentants des travailleurs dans les conseils d’administration

Un drapeau vole à l’extérieur du bâtiment Citigroup dans le quartier de Long Island City dans le Queens, New York.

Daniel Acker | Bloomberg | Getty Images

Citigroup sera confronté à un vote des actionnaires mardi sur la question de savoir si la banque devrait envisager un travailleur non dirigeant dans son bassin de candidats lors de la nomination d’un siège au conseil d’administration.

La proposition, qui est dirigée par l’avocat des actionnaires James McRitchie et basée sur la règle Rooney de la NFL, vise à diversifier les conseils d’administration et à combler le fossé entre la direction de l’entreprise et son effectif. Le but est d’ouvrir les voies de communication entre le personnel et les membres du conseil, en veillant à ce que les travailleurs puissent apporter leur contribution et que le conseil soit conscient des problèmes importants.

La pandémie de coronavirus a attiré encore plus d’attention sur les pressions subies par les travailleurs horaires. Alors que de nombreuses entreprises ont cédé des indemnités de maladie à leurs employés pendant la crise, les préoccupations concernant la valorisation des bénéfices par rapport à la sécurité en ont conduit beaucoup à s’exprimer, comme la récente campagne syndicale des travailleurs d’Amazon en Alabama.

«L’année dernière a été un grand réveil pour les travailleurs de première ligne et la nécessité d’avoir ces gens», a déclaré McRitchie.

Un exemple est le gouffre grandissant entre le PDG et la rémunération des travailleurs. De 1978 à 2018, la rémunération des PDG a augmenté de plus de 1000%, tandis que les salaires du travailleur typique n’ont augmenté que de 11,9%, selon un rapport 2019 de l’Institut de politique économique.

En dehors des États-Unis, la représentation des travailleurs dans les conseils d’administration est beaucoup plus courante. Treize pays européens, dont l’Allemagne et la France, exigent la représentation des salariés au sein d’un conseil d’administration une fois qu’une entreprise atteint une certaine taille.

Aux États-Unis, l’exemple le plus récent est celui de la fiducie de soins de santé des retraités de United Auto Workers qui a obtenu un siège au conseil d’administration de General Motors après la faillite du constructeur automobile lors de la crise financière de 2008. La confiance a perdu le siège en 2018 après avoir vendu une partie des actions, réduisant sa participation à moins de 50%. Cette même année, les sens. Tammy Baldwin, D-Wis., Et Elizabeth Warren, D-Mass., Ont présenté deux projets de loi qui obligeraient les employés à voter pour une partie importante des sièges du conseil.

Un aperçu de l’entreprise

« Le conseil n’est pas censé être impliqué dans la gestion quotidienne, mais parfois c’est le fonctionnement interne qui est le point de départ des problèmes. Les arbres pourrissent de bas en haut et de haut en bas », a déclaré Nancy May, PDG de BoardBench Cos., Un cabinet de conseil en gouvernance d’entreprise.

May a utilisé l’exemple du récent scandale chez Purdue Pharma, où le conseil d’administration a déclaré qu’il ignorait les tactiques sinistres qui stimulaient les ventes. Purdue a déposé son bilan en vertu du chapitre 11 en 2019, un an avant de plaider coupable à des accusations criminelles du ministère de la Justice découlant de sa commercialisation d’OxyContin.

Mais l’un des inconvénients de la proposition est qu’elle pourrait entraîner des membres du conseil d’administration des employés qui ne comprennent pas complètement les opérations des entreprises ou qui sont motivés par leurs convictions personnelles, selon May.

La poussée actuelle pour envisager un travailleur non-cadre pour un siège au conseil d’administration a débuté il y a plus d’un an lors de la réunion des actionnaires de Walmart avec une proposition de Cynthia Murray, une employée horaire du détaillant.

«Je sais que lorsque la pandémie a commencé, Walmart avait laissé tomber le ballon», a déclaré Murray dans une interview. « Si nous avions eu des travailleurs au conseil, ils auraient pu intervenir immédiatement et dire que c’est ce qui se passe. »

Murray est membre de United for Respect, un groupe de défense composé de travailleurs de Walmart. United for Respect and Majority Action, une organisation à but non lucratif qui se concentre sur la responsabilité des entreprises, a travaillé ensemble pour renforcer le soutien à la proposition. L’initiative a obtenu le soutien des trésoriers de l’État de l’Illinois et de la Pennsylvanie, selon le directeur exécutif de Majority Action, Eli Kasargod-Staub, mais les votes ont été très courts, avec seulement 1,9% des actionnaires en faveur.

McRitchie, qui publie CorpGov.net, a ensuite repris le flambeau. Il a soumis des propositions similaires à Starbucks, Disney, Woodward, WD-40, Citigroup et Edwards Lifesciences, qui tiendra son assemblée annuelle des actionnaires le 4 mai. la terminologie qu’ils utilisent pour la main-d’œuvre – comme l’utilisation par Starbucks de «partenaire» – et les mécanismes existants pour évaluer les opinions des travailleurs, tels que les sondages auprès des employés de WD-40.

La résolution de McRitchie comprend également d’autres options pour recevoir plus de commentaires des travailleurs, comme la nomination d’un membre du conseil comme agent de liaison avec les travailleurs, la création d’un conseil des travailleurs ou l’instauration d’un important programme d’actionnariat des employés.

Jusqu’à présent, sa campagne n’a pas réussi à obtenir l’approbation des actionnaires. Les propositions de Starbucks, Disney, Woodward et WD-40 ont reçu des votes favorables à un chiffre après que les conseils d’administration des sociétés ont dit aux actionnaires de s’opposer aux propositions.

Lors des dépôts de procurations, les conseils d’administration se sont tous opposés à la proposition en soulignant que les entreprises disposent déjà de lignes de communication ouvertes avec les employés et d’un processus solide de nomination des membres du conseil. Le conseil d’administration de WD-40, par exemple, a déclaré que 94% des employés qui ont répondu à leur dernière enquête biennale se sont déclarés enthousiasmés par l’orientation future de l’entreprise.

Le conseil d’administration d’AT & T a utilisé des arguments similaires lorsqu’il a été confronté à une proposition comparable l’année dernière de Jeff Rechenbach, le secrétaire-trésorier à la retraite des Communications Workers of America, un syndicat qui représente plus de 150 000 travailleurs de l’entreprise. Comme ceux jusqu’à présent pour McRitchie, la résolution de Rechenbach n’a pas été adoptée.

Starbucks, AT&T et Citigroup ont refusé de commenter la proposition. Walmart, Disney, Woodward et WD-40 n’ont pas répondu à une demande de commentaire de CNBC. Un porte-parole d’Edwards Lifesciences a évoqué le dépôt de procuration pour connaître la position publique de l’entreprise sur la question.

Une bataille difficile

Les propositions resoumises font face à une bataille difficile pour être votées à nouveau. La Securities and Exchange Commission permet à une entreprise d’exclure une proposition resoumise de ses documents de procuration si elle n’a pas réussi à atteindre au moins 5% des votes favorables lorsqu’elle a voté une fois auparavant au cours des cinq dernières années. Interdit de soumettre à nouveau la proposition de l’année dernière, Murray a plutôt soumis une résolution à la réunion des actionnaires de Walmart cette année pour créer un conseil consultatif sur la pandémie composé de travailleurs pour conseiller le conseil.

Chez Citigroup, la proposition de McRitchie semble peu susceptible de recevoir un soutien suffisant. Une fois de plus, le conseil a dit aux actionnaires de voter contre la proposition, notant qu’elle n’interdisait pas les nominations d’employés.

« Le Conseil estime qu’il est problématique de rendre obligatoire l’inclusion d’individus sur la liste des candidats sur la base d’une seule qualification – l’emploi par Citi – sans exiger que ces candidats satisfassent aux qualifications globales de directeur de Citi », a-t-il déclaré dans le dépôt de procuration de mars.

McRitchie espère qu’il y aura des progrès dans les années à venir.

« Les fonds de pension publics ont voté contre ces propositions parce qu’ils n’avaient pas vraiment de politique, et je pense que nous pourrions voir une autre histoire l’année prochaine », a-t-il déclaré.

Kasargod-Staub de Majority Action a souligné les progrès réalisés au cours de la dernière décennie concernant d’autres efforts de diversification des conseils d’administration, afin que les actionnaires soient mieux à même de saisir l’approche de style Rooney Rule. Mais May pense que le processus sera encore lent, même avec une pression croissante des actionnaires.

«Les conseils d’administration ici aux États-Unis se déplacent à un rythme plus lent qu’un escargot pour apporter des changements», a-t-elle déclaré.

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