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KARACHI / ISLAMABAD (Reuters) – Un tribunal pakistanais a commué jeudi la peine de mort de la principale personne accusée de l'enlèvement et du meurtre du journaliste du Wall Street Journal, Daniel Pearl, en 2002, et a acquitté trois autres co-accusés dans cette affaire.

Tous les quatre avaient été condamnés pour l'enlèvement et le meurtre de Pearl, dont Ahmed Omar Saeed Sheikh, d'origine britannique, qui avait été condamné à mort en 2002 pour avoir organisé le meurtre. Il est en prison depuis 18 ans en attendant l'issue d'un appel.

Pearl, 38 ans, enquêtait sur des militants islamistes à Karachi après les attaques du 11 septembre 2001 contre les États-Unis lors de son enlèvement en janvier 2002. Son cas a fait la une des journaux du monde entier, après qu'une vidéo de sa décapitation a été diffusée des semaines après l'enlèvement de Pearl.

"Aucun élément de preuve n'a été versé au dossier par le parquet pour établir le lien entre les appelants et le meurtre de Pearl et, en tant que tels, tous les appelants sont acquittés du meurtre", a déclaré un banc de deux membres de la Haute Cour du Sindh, dans une décision rendue par Reuters.

Le tribunal a également acquitté les quatre accusations d'enlèvement de l'Américain contre rançon également, et a déclaré Sheikh coupable uniquement sur l'accusation d'enlèvement.

Sheikh a été condamné à sept ans de prison pour enlèvement, mais il devrait être libéré bientôt compte tenu du temps déjà purgé.

«Omar a déjà purgé 18 ans, donc ses ordonnances de libération seront rendues dans le courant de la journée. Il sera absent dans quelques jours », a déclaré à Reuters Khawaja Naveed, un avocat de la défense.

Un officier supérieur du gouvernement pakistanais a déclaré à Reuters par téléphone que l'État ferait appel du verdict de la Haute Cour du Sindh.

Le ministère des Affaires étrangères du Pakistan a déclaré que la question concernait le ministère de l'Intérieur "qui examinera le jugement en détail". Le ministère de l'Intérieur n'a pas répondu à une demande de commentaires.

L'ambassade des États-Unis à Islamabad a refusé de commenter la décision et a renvoyé les requêtes au département d'État américain.

Les condamnations dans l'affaire du meurtre de Pearl ont été remises en question après qu'un autre accusé, Khalid Sheikh Mohammed, l'un des chefs présumés des attentats du 11 septembre, ait déclaré à un tribunal militaire américain en 2007 qu'il avait décapité Pearl.

Dans un communiqué, le Wall Street Journal a déclaré qu'il continuait de demander justice pour le meurtre de Pearl.

Sa veuve, Mariane Pearl, n'a pas été immédiatement joignable pour commenter.

"NE PEUT PAS ARRÊTER LA LIBÉRATION"

Un autre avocat non impliqué dans l'affaire a déclaré à Reuters que le Pakistan devrait probablement libérer tous les accusés pendant tout appel.

"L'accusation ne peut pas arrêter leur libération dans cette affaire, à moins qu'elle ne produise une ordonnance provisoire de la Cour suprême", a déclaré Muhammad Farooq, avocat à la Haute Cour du Sindh, ajoutant que le gouvernement pourrait également chercher à les maintenir en détention en recourant à une loi au maintien de l'ordre public.

"Légalement, ils ne peuvent pas arrêter leur libération dans ce cas particulier", a déclaré Farooq.

Sheikh est né en Grande-Bretagne et a bénéficié d'une éducation privilégiée avant d'aller étudier à la London School of Economics.

Il a été arrêté en Inde dans les années 90 pour son implication dans l’enlèvement de touristes occidentaux en 1994 dans le cadre du soutien de Sheikh aux séparatistes musulmans combattant les forces de sécurité indiennes dans la région contestée du Cachemire.

Il était l'un des trois hommes libérés d'une prison indienne après que des militants eurent détourné un avion de ligne indien à la fin de 1999 et l'avaient transporté en Afghanistan, où le régime taliban d'alors a aidé à négocier un échange.

Le ministère indien des Affaires étrangères n'a pas répondu aux demandes de commentaires de Reuters à ce sujet.

Un tribunal pakistanais devrait libérer quatre accusés dans le meurtre de Daniel Pearl
PHOTO DE DOSSIER: Le militant islamique d'origine britannique Ahmed Omar Saeed Sheikh est entouré de policiers armés alors qu'il arrive devant un tribunal de Karachi, au Pakistan, le 29 mars 2002. REUTERS / Zahid Hussein / File Photo

La police indienne a ensuite lié Sheikh aux attaques du 11 septembre contre les États-Unis, l'accusant d'avoir participé au transfert de 100 000 $ à Mohammad Atta, l'un des militants qui ont fait voler des avions de ligne dans le World Trade Center de New York.

Le Pakistan est actuellement étroitement surveillé par un organisme de surveillance mondial du financement du terrorisme, le Groupe d'action financière (GAFI), où l'incapacité du pays à poursuivre les affaires de terrorisme a été mise en évidence.

«La situation du GAFI est assez grave. Je pense que des pressions seront exercées sur le Pakistan (après ce verdict) », a déclaré Amir Rana, directeur du Pak Institute for Peace Studies, un groupe de réflexion basé à Islamabad qui surveille les politiques antiterroristes au Pakistan. Il a ajouté que le cas de Pearl était très médiatisé et devait attirer l'attention du monde entier.

Reportage par Syed Raza Hassan à Karachi et Gibran Naiyyar Pehsimam à Islamabad; Rapports supplémentaires d'Asif Shahzad à Islamabad; Écriture par Euan Rocha; Montage par Robert Birsel et Matthew Lewis

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