Un tremblement de terre dévastateur en Afghanistan fait plus de 1 000 morts

KABOUL, Afghanistan – Pendant une grande partie des deux dernières décennies, la partie sud-est de l’Afghanistan près de la frontière pakistanaise a été en proie à l’activité des insurgés, car les postes de police et militaires étaient fréquemment submergés par les combattants talibans et ont reçu peu d’avantages de la présence militaire américaine.

La prise de contrôle des talibans en août a finalement apporté une paix relative à la population éloignée, malgré les difficultés auxquelles ils ont continué à faire face alors que le pays souffrait d’une sécheresse et d’un effondrement économique.

Puis tôt mercredi, un tremblement de terre de magnitude 5,9 a frappé la région, brisant le peu de paix et de stabilité que les gens avaient pu conserver après tant d’années de difficultés et de violence.

Plus de 1 000 personnes ont été tuées et 1 600 autres blessées dans le séisme, ont déclaré des responsables, portant un nouveau coup dur à un pays aux prises avec une grave crise humanitaire et économique depuis la prise de pouvoir des talibans en août.

Le tremblement de terre – le plus meurtrier du pays en deux décennies – a frappé à environ 28 miles au sud-ouest de la ville de Khost, une capitale provinciale dans le sud-est du pays, a déclaré le United States Geological Survey, et avait une profondeur d’environ six miles. Mais les pires dégâts se sont produits dans la province voisine de Paktika, située le long de la frontière avec le Pakistan.

“Presque tous les hôpitaux publics et privés sont pleins de victimes”, a déclaré Awal Khan Zadran, médecin dans le district d’Urgun à Paktika. Certains des blessés ont été emmenés à Kaboul, la capitale afghane, par hélicoptères et d’autres ont été transportés vers les provinces voisines, a-t-il précisé.

Dans le même temps, les talibans ont du mal à attirer l’aide étrangère des donateurs occidentaux depuis qu’ils ont annoncé des décrets interdisant aux filles de fréquenter les écoles secondaires et restreignant les droits des femmes. Sous le précédent gouvernement soutenu par l’Occident, l’aide étrangère finançait 75% du budget du gouvernement, y compris les services de santé et d’éducation – une aide qui a été brusquement interrompue après la prise du pouvoir par les talibans.

Ces défis n’ont fait qu’ajouter à la lutte de l’Afghanistan pour sortir de décennies de guerre. Le bilan cumulé d’une série de conflits remontant aux années 1970 a laissé plus de la moitié des quelque 40 millions d’habitants du pays dans le besoin d’aide humanitaire, selon les Nations Unies. Les trois quarts de la population vivent dans une pauvreté extrême.

Le tremblement de terre de mercredi n’a fait qu’ajouter à cette misère.

Sarhadi Khosti, 26 ans, qui vit dans le district de Sperah de la province de Khost, a déclaré qu’il avait été réveillé par la secousse après 1 heure du matin et qu’un certain nombre de maisons – en particulier celles en argile ou en bois – avaient été complètement détruites.

“Pour l’instant, nous sommes toujours occupés à retirer les morts ou les blessés de sous les décombres”, a-t-il déclaré.

Raees Hozaifa, directeur de l’information et de la culture dans la province orientale de Paktika, a déclaré que 1 000 personnes dans la province avaient été tuées et 1 500 autres blessées. Les résidents locaux ont déclaré qu’un glissement de terrain qui a suivi le tremblement de terre avait complètement anéanti au moins un village, et d’autres ont déclaré que des centaines de personnes étaient piégées sous des maisons démolies.

Dans la province de Khost, Shabir Ahmad Osmani, le directeur de l’information et de la culture, a déclaré que 40 personnes y étaient mortes et plus de 100 blessées.

Les efforts de recherche et de sauvetage se poursuivent, dirigés par le ministère de la Défense du pays, mais le vent et les fortes pluies empêchent les hélicoptères d’atterrir et les pertes sont susceptibles d’augmenter, a déclaré l’agence d’intervention d’urgence des Nations Unies.

Mohammad Almas, responsable de l’aide et des appels chez Qamar, une organisation caritative afghane active dans la région, a déclaré qu’il s’attendait à ce que le nombre final de morts soit élevé, car les zones touchées sont éloignées des hôpitaux et parce que le tremblement de terre s’est produit la nuit, alors que la plupart les gens dormaient à l’intérieur.

Pas moins de 17 membres d’une même famille ont été tués dans un village lorsque leur maison s’est effondrée, a-t-il dit ; un seul enfant a survécu. M. Almas, joint par téléphone depuis le Pakistan, a déclaré que plus de 25 villages ont été presque entièrement détruits, dont des écoles, des mosquées et des maisons.

Accidentée, montagneuse et dans de nombreuses régions inaccessibles sauf par des chemins de terre, la province de Paktika est l’une des plus rurales d’Afghanistan, où certains gagnent leur vie en coupant illégalement des arbres pour les vendre comme bois de chauffage.

C’est aussi l’une des plus pauvres, avec des habitants de certaines régions vivant dans des maisons en terre et en argile. La région est majoritairement pachtoune, le même groupe ethnique auquel appartiennent la plupart des talibans.

Le gouvernement taliban a appelé mercredi les organisations humanitaires à fournir un soutien humanitaire, alors même que les dirigeants militants se sont de plus en plus éloignés de l’Occident suite à leur refus d’assouplir les restrictions à l’éducation des femmes tout en imposant d’autres règles draconiennes.

Le président Biden a demandé à l’Agence américaine pour le développement international et à d’autres parties de l’administration d’évaluer la meilleure façon d’aider l’Afghanistan après le tremblement de terre, a déclaré mercredi Jake Sullivan, le conseiller à la sécurité nationale, dans un communiqué.

M. Sullivan a déclaré que les partenaires humanitaires de l’administration étaient déjà en train de fournir des soins médicaux et des fournitures aux personnes sur le terrain.

« Nous nous engageons à poursuivre notre soutien aux besoins du peuple afghan alors que nous sommes à ses côtés pendant et après cette terrible tragédie », a déclaré M. Sullivan.

Même avant le tremblement de terre, l’administration Biden faisait face à une pression croissante pour fournir davantage de soutien humanitaire aux Afghans – une question qui est devenue encore plus controversée politiquement après l’arrivée au pouvoir des talibans.

L’administration a pris certaines mesures, notamment en accordant des exemptions à certaines sanctions et en autorisant les sociétés de transfert d’argent à envoyer de l’argent dans le pays tant que cela ne profite pas aux personnes figurant sur une liste terroriste.

En janvier, les Nations Unies ont lancé un appel de plus de 5 milliards de dollars pour l’aide humanitaire à l’Afghanistan afin d’éviter ce que Martin Griffiths, le coordinateur de l’aide d’urgence de l’ONU, pourrait devenir une “catastrophe humanitaire à part entière”. Une grande partie de cet appel était pour la nourriture après que l’effondrement économique a plongé la moitié de la population dans une insécurité alimentaire potentiellement mortelle.

Le tremblement de terre a été ressenti dans plusieurs régions du Pakistan, en particulier dans le nord-ouest, mais le pays a été épargné par le type de dégâts observés dans l’Afghanistan voisin, ont déclaré des responsables.

Certaines des zones touchées par le tremblement de terre se trouvent dans un pays éloigné et accidenté près de la frontière pakistanaise et ont été le théâtre de violents combats avant et après la prise de contrôle de l’Afghanistan par les talibans. Les télécommunications sont médiocres ou inexistantes, ce qui rend difficile d’obtenir un bilan complet des victimes.

Pour les civils en Afghanistan, les tremblements de terre représentent un risque supplémentaire dans un pays traumatisé par des décennies de guerre. De nombreuses villes et cités densément peuplées du pays sont situées sur ou à proximité de plusieurs failles géologiques.

Le tremblement de terre a été ressenti à Kaboul, la capitale afghane, et dans toute la partie nord du Pakistan, selon une carte que le Centre sismologique méditerranéen européen a publiée sur son site Internet.

Le tremblement de terre, selon l’US Geological Survey, semble provenir d’un mouvement entre les plaques tectoniques de l’Inde et de l’Eurasie.

L’agence a déclaré dans un rapport de cette année que plus de 7 000 personnes étaient mortes au cours de la dernière décennie à cause de tremblements de terre, soit une moyenne de 560 par an. Dans une zone située entre Kaboul et Jalalabad, elle a estimé qu’un tremblement de terre de magnitude 7,6 affecterait sept millions de personnes.

En janvier, deux tremblements de terre ont frappé une région montagneuse reculée de l’ouest de l’Afghanistan, tuant au moins 27 personnes et détruisant des centaines de maisons.

En mars 2002, au moins 1 500 personnes ont été tuées lorsqu’une série de tremblements de terre d’une magnitude comprise entre 5 et 6 a frappé le nord de l’Afghanistan, détruisant une capitale de district dans l’Hindu Kush. Un tremblement de terre de 1998 mesurant 6,9 a tué jusqu’à 4 000 personnes dans le nord de l’Afghanistan.

Safiullah Padshah a rapporté de Kaboul, en Afghanistan, Alissa J. Rubin de Bagdad, en Irak, et Mike Ives de Séoul. Christina Goldbaum a contribué aux reportages de Bamiyan, en Afghanistan, et Najim Rahim de Houston, au Texas. Isabella Kwai, Emma Bubola et Matthew Mpoke Bigg ont contribué aux reportages de Londres, et Salman Masood d’Islamabad, au Pakistan.