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WASHINGTON (Reuters) – Un important sénateur américain a averti la Chine mardi que Hong Kong pourrait perdre son statut commercial spécial aux Etats-Unis si Pékin intervenait directement pour réprimer les manifestations de plus en plus violentes en faveur de la démocratie dans la ville.

FILE PHOTO: Le sénateur américain Ben Cardin (D-MD) s'entretient avec des journalistes avant les déjeuners hebdomadaires sur la politique à Capitol Hill à Washington, États-Unis, le 7 mai 2019. REUTERS / Aaron P. Bernstein / File Photo

Un républicain de premier plan a également déclaré que le gouvernement Trump devait clairement faire savoir à Beijing que les conséquences seraient lourdes, y compris les sanctions, si elle intervenait directement.

"Je peux vous assurer que si la Chine critiquait vivement les manifestants, le Congrès prendrait des mesures pour faire respecter les accords d'autonomie conclus dans le cadre de la reconnaissance particulière de Hong Kong", a déclaré le sénateur Ben Cardin à Reuters. Il a dit qu'une telle action avait un soutien bipartite.

Cardin, un démocrate, a coparrainé une législation bipartite qui obligerait le gouvernement américain à fournir chaque année une justification du maintien du traitement spécial accordé à Hong Kong.

Une loi américaine de 1992 accorde à Hong Kong un traitement préférentiel en matière de commerce et d’économie par rapport à la Chine. Les domaines de traitement spécial comprennent les visas, l'application de la loi et les investissements.

Cardin a déclaré que Hong Kong bénéficiait de ce statut spécial en échange de l'accord "un pays à deux systèmes" lui garantissant un degré élevé d'autonomie et de respect des droits de l'homme après son transfert à la Chine par la Grande-Bretagne en 1997.

"Si la Chine interfère avec l'autonomie de Hong Kong, elle aura une incidence sur nos accords concernant Hong Kong en ce qui concerne la zone commerciale", a déclaré Cardin.

Cory Gardner, un autre sénateur influent qui est président républicain du sous-comité du Sénat pour l'Asie de l'Est, a déclaré sur Twitter que le gouvernement Trump "doit préciser à Beijing que toute répression à Hong Kong aura de profondes conséquences pour la Chine, y compris l'imposition de sanctions américaines".

“La voix du peuple de Hong Kong doit être entendue sans crainte de répression et de représailles. Le gouvernement de Hong Kong doit pleinement garantir les droits démocratiques des Hongkongais, tandis que Pékin doit respecter pleinement l’autonomie de Hong Kong. Le monde regarde, a déclaré Gardner.

CRITIQUE DE TRUMP

M. Cardin a vivement critiqué l’incapacité du président Donald Trump à adopter une position plus ferme à l'égard de Hong Kong et à qualifier les manifestations qui s'y déroulaient plus tôt ce mois-ci comme des "émeutes" qui relèvent de la compétence de la Chine.

"Le président n'a pas clairement indiqué que les États-Unis soutenaient le peuple de Hong Kong dans la protection de ses droits humains et de son autonomie", a déclaré Cardin. "Il est inconcevable que le président blâme ceux qui cherchent à protéger leurs droits."

"Le président a eu tort de donner à la Chine une excuse pour s'attaquer aux manifestants", a déclaré Cardin.

Trump, qui cherchait un accord majeur pour corriger les déséquilibres commerciaux avec la Chine, a déclaré mardi que la situation à Hong Kong était délicate mais espérait que cela fonctionnerait pour tout le monde, y compris la Chine, et "pour la liberté" sans que personne ne soit blessé ou tué.

Cependant, tout en se référant aux rapports de renseignements sur les mouvements de troupes chinoises à la frontière avec Hong Kong, Trump s'est abstenu d'avertir la Chine des conséquences d'une intervention.

Le dirigeant républicain au Sénat américain Mitch McConnell a averti la Chine lundi que toute répression violente des manifestations à Hong Kong serait "totalement inacceptable", alors que les responsables de l'administration Trump ont exhorté toutes les parties à s'abstenir de la violence.

Cardin a déclaré que la Chine semblait tester jusqu'où elle pourrait aller sans répercussions et que la position américaine serait plus forte si le président et le Congrès parlaient d'une même voix.

"Il aurait certainement été préférable que le président parle au nom des Etats-Unis, fermement soutenu par l'action du Congrès", a-t-il déclaré.

Le républicain Marco Rubio, co-sponsor du projet de loi de Cardin à Hong Kong, a également exhorté Trump à adopter une ligne plus dure avec la Chine plutôt que sur Hong Kong.

"# Les menaces croissantes de la Chine contre #HongKong ne sont pas une" affaire interne ", c'est une violation flagrante de l'engagement en faveur de l'autonomie de Hong Kong faite par Beijing dans le cadre d'un traité international", a déclaré Rubio mardi.

"Et compte tenu de leur histoire de répression, les troupes chinoises massées à la frontière sont une source de grave préoccupation", a-t-il déclaré.

Le Département d'État a averti en juin que toute modification de la loi sur l'extradition de Hong Kong qui avait initialement déclenché l'actuelle vague de manifestations pourrait mettre en péril le statut spécial que Washington accorde à ce territoire.

Trump a gardé le silence sur la question, mais un haut responsable américain a déclaré en juin que Washington pourrait envisager des sanctions en cas d '"événement précipitant", par exemple, il a été ordonné à la police de Hong Kong de se retirer et aux forces chinoises de s'installer et de recourir à la violence contre les manifestants.

Reportage de David Brunnstrom; Reportage supplémentaire par Patricia Zengerle; Édité par Sandra Maler et Paul Tait

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