Un remède contre la cécité: un père qui a perdu la vue à l'âge de neuf ans est l'un des six patients à voir retrouver une vision

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Ben Spencer, 35 ans, porte le système de prothèse corticale visuelle d'Orion

Ben Spencer, 35 ans, porte le système de prothèse corticale visuelle d'Orion

Les médecins ont rendu la vue aux aveugles en envoyant des images vidéo directement au cerveau.

Dans une première mondiale qui offre de l’espoir à des millions de patients, cinq hommes et une femme ont retrouvé la vue après des années de «vie dans le noir».

Ils avaient des puces d’électrodes plantées dans le cortex visuel à l’arrière de leur crâne, qui captaient les images d’une minuscule caméra vidéo montée dans une paire de lunettes. Leurs yeux ont été complètement contournés.

L'un des participants, Benjamin James Spencer, devenu aveugle à l'âge de neuf ans, a décrit sa joie de voir sa femme et ses trois filles pour la première fois. "C’est époustouflant de voir autant de beauté", a déclaré le joueur de 35 ans au Daily Mail hier soir. «Je pouvais voir la rondeur du visage de ma femme, la forme de son corps.

«Je pouvais voir mes enfants courir pour me prendre dans mes bras. Ce n’est pas une vision parfaite, c’est comme une séquence vidéo granuleuse de surveillance des années 1980. Ce n’est peut-être pas encore une vision complète, mais c’est quelque chose. »

M. Spencer a décrit comment, à l'âge de neuf ans, son monde est devenu noir.

«C'était le 18 septembre 1992, une semaine après mon anniversaire», a-t-il déclaré. «J’étais à l’école en train de quitter une classe et au moment où cela me prenait de marcher, tout a disparu.

«Au début, il a commencé à devenir brumeux, puis quelques pas plus tard, il faisait nuit noire.

‘J’ai paniqué, j’ai commencé à crier et j’ai été en état de choc. Après, tout est assez vague. "

Dans les prochains jours, des spécialistes d'un hôpital près de chez lui au Texas ont annoncé qu'il ne reverrait jamais.

‘On m’a dit que cela allait être mon avenir. J'ai été classé comme manquant de 100% de perception de la lumière. J'étais aveugle », a-t-il déclaré.

M. Spencer souffrait de glaucome pédiatrique, une affection rare causée par un défaut du système de drainage des yeux.

Ben Spencer, 35 ans, avec sa femme et ses filles (de gauche à droite: Melissa, 13 ans, Jeanette, 42 ans, Jane, 10 ans et Abigail, 15 ans)

Ben Spencer, 35 ans, avec sa femme et ses filles (de gauche à droite: Melissa, 13 ans, Jeanette, 42 ans, Jane, 10 ans et Abigail, 15 ans)

Cela avait été incurable, mais les scientifiques ont maintenant réussi à contourner le lien brisé en envoyant des images directement au cortex visuel, la partie du cerveau responsable de la vue.

M. Spencer vit dans la ville de Pearland, près de Houston, avec son épouse Jeanette, 42 ans, et ses filles Abigail, 15 ans, Melissa, 13 ans et Jane, dix ans. En avril 2018, il est devenu l'une des six personnes à se faire implanter un panneau à 60 électrodes à l'arrière du cerveau.

Les chirurgiens du Baylor Medical College de Houston ont passé deux heures à couper une fenêtre dans son crâne, à placer le réseau d'électrodes à la surface du cerveau et à le recoudre. Ils ont ensuite passé six mois à «cartographier» son champ visuel.

Cela impliquait d'envoyer des signaux informatiques au panneau de stimulation situé dans sa tête pour synchroniser son cerveau avec le monde réel – en réalité, il enseignait à son cortex visuel de traiter à nouveau les images.

En octobre, l’appareil a finalement été connecté sans fil à une minuscule caméra vidéo, monté dans une paire de lunettes et allumé. Il a vu sa femme et ses trois enfants pour la toute première fois.

"Ce fut un moment incroyable", a-t-il déclaré au Daily Mail. «C’était très humiliant.

Décrivant apercevoir le soleil à travers la fenêtre, il a déclaré: «Une chose aussi minuscule est normale pour les personnes malvoyantes. Mais je n'avais pas vu le soleil depuis l'âge de neuf ans. J'avais senti sa chaleur, mais le voir était incroyable. Après 25 ans et demi de vie dans le noir, il est vraiment fascinant de voir autant de beauté. »

En janvier, après des mois de tests hospitaliers, il a été autorisé à ramener le dispositif chez lui. Selon les termes de l'essai clinique, il ne peut l'activer que trois heures par jour, mais il en tire le meilleur parti. "Je l'utilise habituellement pendant 45 minutes à la fois et j'espace," dit-il. «Si je veux aller au magasin ou si l’un de mes enfants a un spectacle.

«Ce n’est pas une vision parfaite, c’est comme une séquence vidéo granuleuse de surveillance des années 1980», a-t-il déclaré.

«Je peux voir les silhouettes, je peux voir la lumière et l’ombre, je peux deviner les couleurs. Ce n’est peut-être pas encore une vision complète, mais c’est quelque chose.

«Je peux aller au magasin, je peux marcher sans ma canne, je peux trier mon linge noir des blancs, je peux voir une fissure sur le trottoir se lever. Je pouvais voir une pancarte, mais je ne pouvais pas lire ce qu’elle disait. "

Même complètement aveugle, M. Spencer a appris à s'épanouir de manière autonome.

Il a terminé ses études, est allé à l'université et a obtenu une maîtrise en affaires axée sur le commerce international. Il a travaillé pendant quelques années dans le domaine de l'import-export et a ensuite créé sa propre entreprise fiscale.

"J'étais déterminé à être une personne indépendante", a-t-il déclaré. «Il y a toujours un moyen de contourner ce que le monde vous lance.

«Heureusement, des gens autour de moi m'ont dit que vous pouviez permettre à cela de vous définir, ou vous pouvez définir la vie. Mais cela étant dit, tout était un tremplin. J’ai appris que la vie était une question d’adaptation. »

Les experts britanniques ont décrit la percée aux États-Unis comme un "changement de paradigme" dans le traitement des aveugles.

Les patients qui ont bénéficié de la technologie sans fil Orion incluent ceux qui ont perdu la vue à cause du glaucome, des traumatismes, des infections, des maladies auto-immunes et des problèmes nerveux.

Mais les chirurgiens – du Baylor Medical College du Texas et de l'Université de Californie à Los Angeles – croient pouvoir éventuellement aider toute personne ayant perdu la vue. Cependant, ils ne savent pas si cela pourrait aider les personnes nées aveugles, car le cortex visuel n'aurait jamais appris à traiter les images.

Ils prévoient d’implanter 30 appareils supplémentaires au cours des prochains mois et si les résultats restent positifs, on s’attend à ce que la technologie devienne largement accessible d’ici trois ans.

Alex Shortt, conférencier et chirurgien à l’University College de Londres de l’Optegra Eye Hospital de la capitale, a déclaré: «C’est, à mon avis, une avancée majeure, une avancée incroyable et très excitante.

«Auparavant, toutes les tentatives pour créer un« œil bionique »étaient centrées sur l’implantation dans l’œil même. Il fallait que vous ayez un œil qui travaille, un nerf optique qui fonctionne.

«En contournant complètement l’œil, vous ouvrez le potentiel à beaucoup plus de gens.

«C’est un changement de paradigme complet pour traiter les personnes complètement aveugles. C’est un vrai message d’espoir. ’

Copains frères: M. Spencer, jeune garçon de 7 ans avec sa soeur Tiffany

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Il a dit que la qualité des images ne ferait que s'améliorer.

Second Sight, la petite firme américaine qui fabrique cet appareil, a déjà des liens au Royaume-Uni grâce à un autre gadget visuel testé par le NHS. Il est prévu d'essayer de rendre Orion disponible ici dès qu'il aura été entièrement approuvé aux États-Unis.

Deux millions de Britanniques ont une perte de la vue, dont 360 000 sont considérés comme aveugles. Ces chiffres devraient doubler d’ici 2050.

Un autre patient participant à l'essai a pu distinguer les différentes balles sur une table de billard, en sélectionnant la bille blanche et même la bille bleue. D'autres peuvent marcher dans un pâté de maisons sans aide, en évitant les voitures et les piétons, et permettent de distinguer le trottoir de la route.

Les scientifiques espèrent améliorer radicalement la qualité de l'appareil.

Le prototype actuel a 60 électrodes. La version qu'ils espèrent utiliser lors de leur prochain procès en comptera 150 – et cela augmentera avec le temps.

Daniel Yoshor, le neurochirurgien de Baylor qui a implanté l’appareil dans le cerveau de M. Spencer, a déclaré: «Lorsque vous pensez à la vision, vous pensez aux yeux, mais la majeure partie du travail est effectuée dans le cerveau. Les impulsions de lumière projetées sur la rétine sont converties en signaux neuronaux qui sont transmis le long du nerf optique à des parties du cerveau. '

Le dispositif Orion fonctionne en répliquant ce processus avec une caméra vidéo. Les électrodes stimulent des points dans le champ visuel – «l’œil de l’esprit» – qui, lorsqu’ils travaillent ensemble, créent une image en noir et blanc qui reproduit le monde réel. Le professeur Yoshor a déclaré: «Si vous imaginez chaque endroit du champ visuel, le monde visuel, il existe une partie correspondante du cerveau qui représente cette zone, cette localisation spatiale.

"Si nous stimulons le cerveau de quelqu'un à un endroit précis, nous produirons la perception d'un point de lumière correspondant à cette carte dans le monde visuel.

«L’idée est que si nous stimulons intelligemment les différents points du cerveau avec des électrodes, nous pouvons réellement reproduire une forme visuelle, comme des pixels sur un écran LCD."

Il a ajouté: «Je dis à ces patients qu'ils sont comme des astronautes qui volent vers la Lune. Ils prennent des mesures audacieuses pour déterminer non seulement si l'appareil peut les aider en tant qu'individus, mais également pour aider la communauté des patients aveugles du monde entier '

Les résultats des six premiers patients, présentés à la conférence de la Société mondiale de neurochirurgie stéréotaxique et fonctionnelle à New York il y a quinze jours, ont révélé que chaque patient avait retrouvé au moins un certain degré de vision.

Second Sight est en négociation avec la FDA, l'organisme américain de réglementation de la santé, pour lancer une autre étude dans les prochains mois sur 30 patients.

Will McGuire, directeur de la société, a déclaré: «Nous attendons au moins deux ou trois ans avant qu’il ne soit commercialisé. Ce sera aux négociations avec la FDA. Nous entamerons ensuite des discussions avec des organismes de réglementation extérieurs aux États-Unis. »

Le système Orion repose sur le succès d'un ancien appareil appelé Argus II, qui utilise une caméra similaire pour envoyer des images sur un implant situé à l'arrière de l'œil, ce qui permet aux personnes qui ont commencé à perdre la vision de voir les choses comme dégénérescence maculaire liée à l'âge – ou DMLA.

Cela a fait la une des journaux lors de son dévoilement au Manchester Royal Eye Hospital, il y a cinq ans.

Mais il s’agissait d’un patient disposant au moins de cellules rétiniennes actives, les stimulant avec les images vidéo et envoyant le signal par le nerf optique au cerveau.

Le nouveau système va plus loin dans ce concept: il contourne complètement l’œil et envoie les images directement au cerveau.

Cela signifie que n'importe qui pourrait en bénéficier, même si ses yeux sont irréversiblement endommagés ou totalement absents, tels que ceux qui ont perdu un œil dans un accident ou sur le champ de bataille, ou ceux qui sont devenus aveugles du cancer, de la méningite ou de la septicémie.

Helen Lee, de l’Institut national royal des aveugles, a déclaré: «Nous nous félicitons de cette technologie innovante qui semble avoir le potentiel d’améliorer l’expérience visuelle des aveugles.

«Cela pourrait changer la vie de nombreuses personnes, mais nous en sommes au tout début.

"Des essais robustes sont nécessaires pour évaluer à la fois les avantages et les effets néfastes." Le professeur Glen Jeffery, scientifique en sciences visuelles à l'University College London, a dit douter que le nouveau dispositif puisse jamais restaurer une vision très grossière.

«Vous pourrez peut-être voir de gros objets ou de grandes lettres et vous déplacer dans le monde. La technologie a beaucoup évolué dans ce domaine. Mais les gens ne seront pas capables de lire un journal avec ça. »

Il a dit que la rétine était une partie extrêmement sophistiquée du corps – et que le contourner ne produirait pas le type de vision attendu par les gens.

"Cela coûtera extrêmement cher à beaucoup de gens", a ajouté le professeur Jeffery.

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