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SYDNEY (Reuters) – Un pétrolier C-130 Hercules appartenant à des Canadiens s'est écrasé jeudi alors qu'il combattait des feux de brousse dans la région alpine de l'Australie, tuant ses trois membres d'équipage, ont annoncé les autorités.

Un pétrolier canadien s'écrase alors qu'il combat les feux de brousse en Australie, trois morts

Un avion libère un ignifuge au-dessus d'une forêt pendant des feux de brousse dans le sud de Turramurra, en Nouvelle-Galles du Sud, en Australie, le 12 novembre 2019 dans cette capture d'écran obtenue à partir d'une vidéo sur les réseaux sociaux. Vidéo prise le 12 novembre 2019. IAIN BREW via REUTERS

Les victimes étaient des résidents américains, ont déclaré les autorités australiennes, ajoutant qu'elles ne savaient pas immédiatement pourquoi l'avion s'est écrasé alors qu'il transportait une charge de produit ignifuge.

"Tragiquement, il ne semble pas y avoir de survivants à la suite de l'accident dans la région de Snowy Monaro", a déclaré Shane Fitzsimmons, chef des services d'incendie en milieu rural de l'État du sud-est de la Nouvelle-Galles du Sud.

«(Le pétrolier) a lourdement touché le sol et les premiers rapports indiquent qu'il y avait une grosse boule de feu associée à l'impact de l'avion lorsqu'il a touché le sol. Il n'y a aucune indication à ce stade de ce qui a causé l'accident. »

Un porte-parole de l'Autorité australienne de la sécurité de l'aviation civile a déclaré que l'avion est entré dans une vallée pour laisser tomber le retardateur et n'a pas émergé.

Fitzsimmons a déclaré que l'avion avait été loué par la société canadienne de lutte contre les incendies aériens Coulson Aviation, qui avait un deuxième C-130 Hercules travaillant dans le secteur des feux de brousse en Australie.

Coulson avait immobilisé sa grande flotte de pétroliers à la suite de l'accident, a-t-il ajouté, en attendant un examen pour exclure tout problème systémique, tel qu'un problème de carburant.

Le Bureau australien de la sécurité des transports a déclaré qu'il envoyait une équipe d'enquêteurs sur le site de l'accident pour recueillir des preuves et analyser les données enregistrées disponibles, examiner les informations météorologiques et interroger tous les témoins.

Il faudrait environ 30 jours pour la publication d'un rapport préliminaire, a-t-il déclaré, mais si l'enquête révélait un problème de sécurité critique, elle en informerait immédiatement les parties prenantes.

Coulson a déclaré que l'avion était en mission de bombardement incendiaire avec une charge de retardateur, et a ajouté qu'il enverrait une équipe sur le site du crash pour l'aider.

"L'accident serait considérable et nous sommes profondément attristés de confirmer qu'il y a eu trois morts", a-t-il déclaré dans un bref communiqué envoyé par courrier électronique.

"FUMEZ TOUT D'UNE SOUDE"

Les décès font 32 morts dans des centaines de feux de forêt en Australie depuis septembre. On estime également qu'un milliard d'animaux ont péri car les incendies ont incinéré 2 500 maisons et une superficie totale de brousse d'un tiers de la taille de l'Allemagne.

Les autorités avaient précédemment déclaré que le pétrolier volait dans la région de Snowy Monaro, au sud de la capitale Canberra.

Le site Web de suivi Flightradar24 a montré le chemin d'un pétrolier utilisé dans des opérations de bombardement d'eau s'arrêtant soudainement à Peak View, au sud de Canberra.

Selon ses données de vol, l'avion a quitté la base aérienne de Richmond dans l'ouest de Sydney vers 12 h 15. (0115 GMT). Il est tombé du radar juste après 14 heures.

Peak View est proche d'un incendie incontrôlable dans le parc national de Wadbilliga, ont déclaré les pompiers.

L'avion peut avoir été «surchargé aérodynamiquement», a déclaré Geoffrey Dell, un expert en criminalistique et enquête sur les accidents, ce qui signifie qu'il a peut-être tourné ou changé d'altitude trop rapidement pour sa charge, ce qui l'a forcé à perdre fortement de l'altitude.

"Il est conçu pour fonctionner jusqu'à certaines limites G (gravité), et si vous les passez en revue, différentes parties de la structure peuvent être surchargées", a ajouté Dell, professeur à la Central Queensland University.

Ces avions-citernes transportent généralement 15 000 litres d'eau ou d'ignifugeant pour être libérés par-dessus les flammes dans les zones que les équipes au sol ont du mal à atteindre.

Belinda Greene, une réceptionniste de l'hôtel Bredbo Inn près du lieu de l'accident, a déclaré avoir entendu des voitures de police passer.

"Nous avons vu beaucoup de fumée tout à coup il y a quelques heures", a-t-elle déclaré à Reuters par téléphone.

La région montagneuse habituellement tempérée a échappé à certains des incendies les plus dévastateurs qui ont rasé plus de 11 millions d'hectares (27 millions d'acres) de la nature sauvage de l'Australie, attisés par des vents violents et des températures saisissantes.

La capitale, Canberra, située à un peu plus de 100 km (60 miles) du lieu de l'accident, a fermé son aéroport pendant plusieurs heures jeudi en raison d'une menace d'incendie, tandis que de nombreux résidents ont été contraints de chercher refuge alors que des incendies faisaient rage à proximité.

Un pétrolier canadien s'écrase alors qu'il combat les feux de brousse en Australie, trois morts
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Des vents dommageables attisent les flammes dans certaines parties de la région de Gippsland, dans le sud-est de l'État de Victoria, ont annoncé les autorités près du site des incendies en décembre.

Une fumée dense a également enveloppé Sydney, mais les autorités de lutte contre l'incendie ont déclaré que les températures élevées devraient s'atténuer du jour au lendemain.

Reportage par Sonali Paul à Melbourne et Colin Packham et Byron Kaye à Sydney; Reportage supplémentaire de Jamie Freed; Écriture de Raju Gopalakrishnan; Montage par Jane Wardell et Clarence Fernandez

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