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MELBOURNE / SYDNEY (Reuters) – Un pétrolier C-130 Hercules appartenant à des Canadiens s'est écrasé jeudi alors qu'il combattait des feux de brousse dans la région alpine de l'Australie, tuant ses trois membres d'équipage, ont annoncé les autorités.

Un pétrolier canadien lutte contre les feux de brousse en Australie, faisant trois morts

Un avion libère un ignifuge au-dessus d'une forêt pendant des feux de brousse dans le sud de Turramurra, en Nouvelle-Galles du Sud, en Australie, le 12 novembre 2019 dans cette capture d'écran obtenue à partir d'une vidéo sur les réseaux sociaux. Vidéo prise le 12 novembre 2019. IAIN BREW via REUTERS

Les trois victimes étaient des résidents américains, ont déclaré les autorités australiennes, ajoutant qu'elles ne savaient pas immédiatement pourquoi l'avion s'est écrasé alors qu'il transportait une charge de produit ignifuge.

"Tragiquement, il ne semble pas y avoir de survivants à la suite de l'accident dans la région de Snowy Monaro", a déclaré Shane Fitzsimmons, le commissaire des services d'incendie en milieu rural de l'État de Nouvelle-Galles du Sud.

«(Le pétrolier) a lourdement touché le sol et les premiers rapports indiquent qu'il y avait une grosse boule de feu associée à l'impact de l'avion lorsqu'il a touché le sol. Il n'y a aucune indication à ce stade de ce qui a causé l'accident. »

Fitzsimmons a déclaré que l'avion avait été loué par la compagnie canadienne de lutte contre les incendies aériens Coulson Aviation, qui possède un deuxième C-130 Hercules travaillant dans le secteur des feux de brousse en Australie.

Coulson a immobilisé sa grande flotte de pétroliers à la suite de l'accident, en attendant un examen pour s'assurer qu'il n'y avait pas de problème systémique comme un problème de carburant, a déclaré Fitzsimmons.

Coulson a déclaré que l'avion était en mission de bombardement incendiaire et transportait une charge de retardateur. L'entreprise a indiqué qu'elle enverrait une équipe sur le site de l'accident pour l'aider dans les opérations d'urgence.

"L'accident serait considérable et nous sommes profondément attristés de confirmer qu'il y a eu trois morts", a indiqué la société dans un bref communiqué envoyé par courrier électronique.

Les décès portent le bilan de centaines d'incendies de forêt en Australie à 32 depuis septembre. On estime qu'un milliard d'animaux ont également péri, tandis que les incendies ont incinéré 2 500 maisons et une superficie totale de brousse d'un tiers de la taille de l'Allemagne.

Les autorités avaient précédemment déclaré que le pétrolier volait dans la région de Snowy Monaro, au sud de la capitale Canberra.

Le site Web de suivi des vols Flightradar24 a montré la trajectoire de vol d'un avion-citerne utilisé dans des opérations de bombardement d'eau s'arrêtant soudainement à Peak View, au sud de Canberra.

Selon ses données de vol, l'avion a quitté la base aérienne de Richmond dans l'ouest de Sydney vers 12 h 15. (0115 GMT). Il est tombé du radar juste après 14 heures.

Peak View est proche d'un incendie incontrôlable dans le parc national de Wadbilliga, ont déclaré les pompiers.

Ces avions-citernes transportent généralement 15 000 litres d'eau ou d'ignifugeant à relâcher sur les incendies, ce qui peut aider à contenir les incendies dans les zones que les équipes au sol ont du mal à atteindre.

Belinda Greene, une réceptionniste de l'hôtel Bredbo Inn près du lieu de l'accident, a déclaré avoir entendu des voitures de police courir en début d'après-midi.

"Nous avons vu beaucoup de fumée tout à coup il y a quelques heures", a-t-elle déclaré à Reuters par téléphone.

Un pétrolier canadien lutte contre les feux de brousse en Australie, faisant trois morts
Diaporama (8 Images)

Les autorités ont fermé l'aéroport de Canberra, la capitale, alors que deux incendies de niveau d'urgence se sont joints à un seul incendie incontrôlé à proximité.

On a dit aux résidents et aux entreprises près des incendies qu'il était trop tard pour partir alors que d'épais panaches de fumée noire étouffaient les banlieues voisines.

Reportage par Sonali Paul à Melbourne et Colin Packham et Byron Kaye à Sydney; Reportage supplémentaire de Jamie Freed; Écriture de Raju Gopalakrishnan; Montage par Jane Wardell et Clarence Fernandez

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