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Un os ancien montre comment les Néandertaliens prenaient soin des personnes vulnérables, selon une étude

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Un os d’oreille fossilisé découvert dans une grotte en Espagne a révélé la présence d’un enfant de Néandertal qui a vécu avec le syndrome de Down jusqu’à l’âge de 6 ans, selon une nouvelle étude.

La découverte suggère que les membres de la communauté ont pris soin de cet enfant vulnérable, qui a vécu il y a au moins 146 000 ans. La recherche est en contradiction avec l’image des Néandertaliens, anciens parents humains disparus il y a environ 40 000 ans, comme des hommes des cavernes brutaux.

« L’individu aurait eu besoin de soins continus et intensifs », a déclaré la paléoanthropologue Mercedes Conde-Valverde, auteur principal de l’étude. une étude sur l’os paru mercredi dans la revue Science Advances.

L’enfant « souffrait d’une grave perte d’audition et avait de graves problèmes d’équilibre et des épisodes de vertige », a expliqué Conde-Valverde, professeur adjoint d’anthropologie physique à l’Université d’Alcalá en Espagne.

Une faiblesse musculaire aurait également rendu l’allaitement et les mouvements difficiles, a-t-elle ajouté.

Le minuscule fossile a été découvert en 1989 sur le site archéologique de Cova Negra, dans la province espagnole de Valence. Cependant, les archéologues n’ont découvert le spécimen que récemment lorsqu’ils ont passé au peigne fin les fragments de faune rassemblés sur le site lors d’un examen du matériel.

« Nous avons pu l’identifier comme un Néandertalien en raison des proportions particulières de ses canaux semi-circulaires, caractéristiques des Néandertaliens », a déclaré Condé-Valverde, faisant référence aux trompes internes de l’oreille.

L’étude n’incluait pas de datation précise de l’os, ce qui nécessiterait l’extraction d’ADN ancien, mais les Néandertaliens occupaient le site il y a 146 000 à 273 000 ans. L’équipe de recherche n’a pas déterminé le sexe du jeune Néandertalien.

Les personnes atteintes du syndrome de Down peuvent vivre longtemps aujourd’hui, mais il est surprenant que l’enfant ait vécu au-delà de 6 ans, a déclaré Condé-Valverde.

La vie à l’âge de pierre aurait été exigeante. L’étude a noté que les Néandertaliens étaient très mobiles, se déplaçant régulièrement d’un endroit à l’autre. Les soins nécessaires à la survie de l’enfant pendant une période prolongée impliquaient probablement que la mère dépendait de la coopération et du soutien des autres membres du groupe.

Même dans un passé récent, il était fréquent que les personnes atteintes du syndrome de Down meurent pendant leur enfance. Selon l’étude, l’espérance de vie en 1929 des enfants atteints du syndrome de Down, une maladie causée par un chromosome supplémentaire partiel ou complet, était de 9 ans. Dans les années 1940, la durée de vie prévue était passée à 12 ans.

Aujourd’hui, aux États-Unis, environ 1 bébé sur 772 naît avec le syndrome de Down, et l’espérance de vie dépasse désormais 60 ans, selon l’étude. Société nationale du syndrome de Down aux Etats-Unis.

Le plus ancien cas connu de syndrome de Down chez Homo sapiens, notre propre espèce, remonte à au moins 5 300 années. En utilisant l’ADN ancien, les auteurs de une étude publiée en février identifié six cas dans des populations préhistoriques. Aucun des enfants n’a vécu plus de 16 mois.

Le syndrome de Down a également été documenté chez les chimpanzés. UN Une étude de janvier 2016 a mis en lumière le cas d’un chimpanzé atteint du syndrome de Down qui a survécu jusqu’à 23 mois grâce aux soins reçus par la mère, avec l’aide de la fille aînée.

Cependant, lorsque la fille a cessé de s’occuper de sa propre progéniture, la mère n’a pas été en mesure de fournir les soins nécessaires et la progéniture est décédée, selon l’étude.

Mercedes Conde-Valverde/Julia Diez-Valero

L’étude du fossile a révélé des anomalies au niveau de l’os de l’oreille.

Condé-Valverde et ses collègues pensent que l’os appartenait à un enfant trisomique en raison d’une série d’anomalies dans la structure de l’oreille interne.

Ceux-ci incluent une forme anormale du canal semi-circulaire latéral (le conduit auditif le plus court) ; un aqueduc vestibulaire élargi, un canal osseux étroit qui va de l’oreille interne jusqu’au plus profond du crâne et une réduction de la taille globale du chambre osseuse de la cochlée.

« Certaines de ces pathologies apparaissent généralement dans divers syndromes, mais la combinaison présente dans le fossile de Cova Negra n’a été décrite que chez des personnes contemporaines atteintes du syndrome de Down », a-t-elle déclaré.

La preuve définitive que l’enfant était atteint du syndrome de Down nécessiterait la récupération de l’ADN ancien du fossile, mais cela n’avait pas encore été possible, a-t-elle déclaré.

Des études antérieures sur les découvertes archéologiques ont suggéré que les Néandertaliens prenaient soin des membres vulnérables de leur groupe.

Un homme de Néandertal enterré dans la grotte de Shanidar dans ce qui est aujourd’hui l’Irak, il était sourd et souffrait d’un bras paralysé et d’un traumatisme crânien qui l’ont probablement rendu partiellement aveugle, mais il a vécu longtemps, selon une étude d’octobre 2017.

Un squelette de Néandertal connu sous le nom de « Vieil homme de La Chapelle » découvert dans le centre de la France actuel souffrait d’arthrite dégénérative et peut avoir été nourri par d’autres membres de son groupe, un Février 2019 étude trouvée.

Condé-Valverde a déclaré que la découverte du fossile de Cova Negra soutenait l’existence d’un véritable altruisme chez les Néandertaliens.

« Depuis des décennies, on sait que les Néandertaliens prenaient soin de leurs compagnons vulnérables », a déclaré Condé-Valverde.

« Cependant, tous les cas connus de soins impliquaient des individus adultes, ce qui amène certains scientifiques à croire que ce comportement n’était pas un véritable altruisme mais simplement un échange d’assistance entre égaux », a-t-elle déclaré.

« Ce qui n’était pas connu jusqu’à présent, c’était le cas d’une personne qui avait reçu des soins extra-maternels dès sa naissance, même si cela ne pouvait pas lui rendre la pareille. »

La plupart des parents d’aujourd’hui ne considèrent pas la garde des enfants comme une « attente de réciprocité », et ce n’était probablement pas le cas chez les Néandertaliens, a déclaré Penny Spikins, professeur d’archéologie à l’Université de York au Royaume-Uni et auteur de « Hidden Depths : The Origins of Human Connection ».

Les humains ont probablement développé une réponse instinctive et émotionnelle pour prendre soin des nourrissons afin de garantir leur survie, a déclaré Spikins, qui n’a pas participé à la recherche.

« Cette découverte montre à quel point nous, les Néandertaliens, nous ressemblions à bien des égards, en particulier dans notre désir humain commun de prendre soin des plus vulnérables », a-t-elle déclaré.

« On peut imaginer que cet enfant a été aimé et soigné comme les autres. »


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