Un opposant russe à Poutine mène des combattants contre son pays d’origine

RÉGION DE DONETSK, Ukraine – Le sol sous les positions ukrainiennes était noir brûlé, brûlé par des fusées éclairantes larguées par des avions russes. Les champs de blé verts au-delà étaient criblés de cratères creusés dans la terre par les frappes d’artillerie russes.

“C’était une si belle scène”, a déclaré le commandant de l’unité, regardant à travers la campagne vallonnée vendredi matin, “et ils l’ont ruinée, les porcs.”

Le commandant, qui a demandé à être identifié uniquement par son nom de code, Kandalaksha, dirige une unité de volontaires campée dans les collines de l’est de l’Ukraine. Depuis deux mois, l’unité tient une partie de la ligne au sud de la ville d’Izium, bloquant une offensive russe pour encercler et s’emparer de la région orientale du Donbass.

Kandalaksha est une sorte d’anomalie. Il vient de Russie et se décrit comme un réfugié politique. Opposant au gouvernement du président Vladimir V. Poutine, il a quitté son pays natal en 2014 lorsque Moscou a annexé la Crimée et a commencé à soutenir une guerre séparatiste dans les régions orientales de Louhansk et Donetsk.

“Je combattais le régime de Poutine”, a-t-il dit, “et j’ai compris que l’endroit le plus chaud pour lutter contre le régime de Poutine était en Ukraine.”

Peu de temps après son arrivée en Ukraine, il a franchi une étape au-delà de l’activisme politique et a rejoint une unité militaire de volontaires en 2015. “Je me cherchais et je cherchais un moyen d’être utile”, a-t-il déclaré. “Je pensais que ce serait plus honnête d’aller se battre pour le pays.”

Lorsque la Russie a lancé une invasion à grande échelle de l’Ukraine en février, il s’est de nouveau porté volontaire et a combattu dans la banlieue nord-ouest de la capitale, Kyiv, pendant un mois. Puis, alors que la Russie se retirait de Kyiv et concentrait ses forces sur la bataille du Donbass, son unité fut également envoyée vers l’est.

“Nous ne les voyons pas mais ils nous bombardent”, a-t-il dit à propos des Russes qui sont positionnés à environ 10 miles de son avant-poste. « Il se passe rarement une journée sans bombardements. Ils essaient de nous mordre, mais nos forces tiennent leurs positions et ne les laissent pas avancer.

Les forces ukrainiennes subissent une pression croissante dans l’est de l’Ukraine alors que l’armée russe a changé de tactique. Elle a concentré ses forces et sa puissance de feu sur une cible beaucoup plus petite avec un objectif plus limité : encercler un dernier croissant de villes et villages appartenant aux régions de Donetsk et Louhansk, les deux zones séparatistes où se déroulent les hostilités entre l’Ukraine et les séparatistes soutenus par la Russie. ont mijoté pendant huit ans.

Tous les quelques jours, les soldats de cette unité se dirigent vers la ligne de front, qu’ils appellent Ground Zero, soulageant les autres qui échangent pour une pause de l’artillerie battante. Les soldats sont caustiques quant au type de guerre qu’ils mènent en rase campagne dans l’est de l’Ukraine. Ils se décrivent comme de la chair à canon, et réduits à du « coton » ou à de la farce sous les lourds barrages d’artillerie.

Mais leur moral semble élevé et, en tant que volontaires, la plupart se disent convaincus de la nécessité de résister à l’agression russe.

L’un des soldats volontaires est metteur en scène de théâtre, un autre professeur d’économie à l’université.

“C’est beaucoup plus difficile de rester assis et de ne rien faire”, a déclaré le conférencier, qui porte le nom de code Academic.

Maksim Boulgakov, 40 ans, le directeur du théâtre, a déclaré qu’il n’avait jamais voulu rejoindre l’armée. “Mon père, mon frère et mon grand-père étaient des officiers d’artillerie, mais je n’ai jamais voulu l’être”, a-t-il déclaré. « Mais c’est une telle époque. Vous avez un problème et vous devez décider.

Les hommes et une femme sont couchés bas, dormant dans un bâtiment de ferme et se tenant hors de vue des drones russes pendant la journée. Ils utilisent des canons d’artillerie à partir des rangées d’arbres dans la région, mais n’ont pas permis aux journalistes en visite de les voir.