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Le projet de l'Université d'East Anglia (UEA) espère tester en série d'anciens professionnels, hommes et femmes, tous les six mois afin de cartographier leur taux de déclin.

En utilisant une technologie de pointe, le projet vise à détecter les signes de démence bien avant les symptômes visibles, tels que la perte de mémoire.

"Chez les anciens professionnels, il y a un problème. Nous devons maintenant enquêter davantage", a déclaré à CNN Sport le chercheur principal du projet UEA, le Dr Michael Gray.

"Ce que nous voulons faire, c'est regarder des gens qui sont toujours avec nous. Je veux les suivre pendant des années, idéalement pour le reste de leur vie."

Un nouveau projet cherche à surveiller d'anciennes stars du football pour détecter les premiers signes de démence

La majorité des participants pourront participer aux tests dans le confort de leur foyer, en utilisant leur tablette ou leur ordinateur pour effectuer des tâches simples.

Le projet comprendra un certain nombre de techniques "nouvelles", notamment le test de la navigation spatiale, un domaine de la fonction cognitive qui, selon le Dr Gray, semble se dégrader plus rapidement que d'autres.

"Je pense que la façon la plus simple de l'expliquer est que si vous vous rendez au travail aujourd'hui, vous pourriez probablement fermer les yeux et pointer votre voiture, et vous seriez presque sur le point d'être précis", a-t-il déclaré.

"Les personnes atteintes de démence ont du mal à faire ce type d'exercices, car cela dépend d'une zone du cerveau qui est chargée de se rappeler où nous sommes dans l'espace."

L'UEA souhaite lever 1 million de livres sterling (1,32 million de dollars) pour une nouvelle étude et espère que 10% de ce chiffre seront financés par la foule.

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«Cela vous fait réfléchir»

Bien que les commotions cérébrales soient une conséquence dangereuse du jeu, le Dr Gray dit que les traumatismes crâniens répétitifs, tels que diriger le football, sont un problème plus important en termes de dégénérescence.

Il est à craindre que toute l'action de compétitionner dans les airs, y compris des collisions accidentelles avec la tête ou des chutes maladroites, puisse contribuer au problème.

Le Dr Gray dit également que la théorie selon laquelle les balles modernes et plus légères sont moins dangereuses que les balles lourdes du passé est un hareng rouge, expliquant que la vitesse de la balle a augmenté au fil du temps, ce qui pourrait causer d'autres dommages.

"Chaque fois que nous dirigeons le ballon, il y a un peu de micro-dommages aux neurones dans le cerveau et cela, encore et encore dans une carrière professionnelle, est ce que nous pensons entraîner une dégénérescence", a-t-il déclaré.

Un nouveau projet cherche à surveiller d'anciennes stars du football pour détecter les premiers signes de démence

Le projet est désormais à la recherche d'anciens professionnels, l'ancien attaquant Iwan Roberts étant l'un des premiers à manifester son intérêt.

Le Gallois, qui représentait des clubs tels que Leicester et Norwich City, a joué plus de 700 fois au cours de ses 20 ans de carrière et s'est fortement appuyé sur sa capacité de tête pour marquer d'innombrables buts.

L'homme de 51 ans dit qu'il n'a jamais pensé aux dangers potentiels de son métier mais qu'il souhaite maintenant s'impliquer dans le projet à long terme de l'UEA.

"Cela vous fait réfléchir", a déclaré Roberts, qui a pris sa retraite en 2005, à CNN Sport.

"Je ne parle pas seulement de tous les matchs auxquels j'ai joué, je parle de cap répétitif au quotidien pour améliorer votre cap, ce que comme grand avant-centre, je faisais tous les jours à la fin d'un entraînement.

"J'irais avec un entraîneur et nous aurions un ailier gauche et un ailier droit et ils auraient juste croisé les balles pendant 45 minutes à une heure. Je prendrais juste l'habitude de marquer des buts avec ma tête."

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«Les gens ne veulent pas parler»

Roberts, qui a tourné un documentaire sur la démence et le football pour la chaîne de langue galloise S4C, dit que les gens dans le jeu sont maintenant plus conscients des dangers mais croient toujours que les organes directeurs du sport peuvent faire plus pour soutenir les anciens professionnels.

"C'est quelque chose dont les gens ne veulent pas parler parce que certaines autorités de ce pays (Angleterre) ne veulent pas être blâmées pour certaines choses", a-t-il déclaré.

La English Football Association (FA) et la Professional Footballers 'Association (PFA) ont toutes deux contribué au financement de l'étude sur le terrain de l'Université de Glasgow qui a publié ses résultats en octobre.

La FA a répliqué en rééditant ses meilleures pratiques pour les protocoles de commotion cérébrale et pour le titre de coaching, affirmant "qu'il n'y a aucune preuve démontrant que le titre peut causer des dommages à long terme".

Sur son site Internet, la PFA indique que les problèmes neurologiques "sont à l'ordre du jour depuis 20 ans" et a mis en place un document de soutien et une assistance téléphonique sur la démence.

Le Dr Gray croit que le sport est enfin en train de s'attaquer au problème potentiel et espère que ces organisations continueront à développer sa compréhension de ces questions.

"Je pense que le fait que nous ayons cette conversation est une bonne chose", a-t-il déclaré.

"C'est un changement culturel que nous devons affecter. Cela prendra du temps, mais nous les intégrerons."

Les chercheurs recherchent des anciens joueurs professionnels de plus de 50 ans pour participer à l'étude, en plus des non-footballeurs actifs de plus de 50 ans.

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