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Edward VII a surnommé le palais de Kensington «  le tas de tante '' – parce qu'un si grand nombre de ses proches ont été chassés dans son vaste dédale de grands appartements.

Pour se qualifier pour cette adresse de choix, cependant, les résidents n'avaient même pas besoin d'être éloignés de la famille royale.

Tout au long du 20e siècle, un nombre incalculable de courtisans à sang bleu – certains assez anciens – se sont accrochés à leurs appartements de grâce et de faveur.

Ron Wilson (ce n'est pas son vrai nom), qui travaillait comme domestique au palais dans les années 1960, était souvent dérouté par le fait que tant d'habitants semblaient totalement inconnus les uns aux autres.

"Il y avait des résidents bien connus tels que la princesse Alice, qui était complètement débile comme ne peuvent l'être que les vieilles femmes aristocratiques", se souvient-il. «Mais il y avait aussi un certain nombre d'autres personnes âgées aux accents merveilleusement coupés autour de l'endroit.

«Ils parlaient toujours d'une voix dominante, donc personne n'a pensé à se demander s'ils auraient même dû être là. Nous avions l'habitude de plaisanter que tant qu'ils sonnaient bien et étaient suffisamment sûrs d'eux, ils auraient pu entrer dans la rue et personne n'aurait dit un mot.

Un nouveau livre révèle la vie sexuelle extraordinaire des membres de la famille royale qui ont tenu la cour au palais de Kensington

George I (représenté) a clairement indiqué qu'il préférait de loin sa maîtresse, Mélusine, avec laquelle il devait avoir trois filles. C'était différent quand sa femme a pris un amant

«Certains étaient assez fous. Je me souviens qu'une vieille dame m'a pris par le bras un soir et a commencé à me parler d'une danse à laquelle elle était allée avant la guerre. Je pensais qu'elle voulait dire la Seconde Guerre, mais j'ai vite compris qu'elle voulait dire la Première Guerre mondiale.

«Elle a même bavardé à voix basse sur les appétits sexuels d'Edouard VII. Elle se penchait vers lui et disait: "Le petit salaud a à peine pris un bain dans sa vie. Absolument puant. Et savez-vous, il n'est allé qu'avec des femmes qui avaient mis la main sur chaque homme à Londres." Je sourirais et j'écouterais. C'était très gênant parce que – en tant que domestique – j'aurais pu être licencié pour lui avoir parlé; pourtant, si je m'étais éloigné brusquement, elle aurait pu me faire renvoyer de toute façon.

«Je n'ai toujours aucune idée de qui elle était.

Le palais de Kensington doit son existence au fait que le roi Guillaume III souffrait d'asthme. Soucieux de s'éloigner de son palais humide et enfumé de Whitehall, il a payé environ 20 000 £ en 1689 pour une belle maison, entourée de champs et de prairies, puis a dépensé 92 000 £ de plus pour l'agrandir.

Plusieurs centaines de courtisans ont emménagé avec le roi et la reine, bien que beaucoup ne voulaient pas quitter le centre-ville.

Personne n'a pris la peine de savoir qui ils étaient. En effet, si un parfait inconnu ressemblait et ressemblait à un gentleman, il pourrait facilement être admis dans les grandes salles du monarque.

Et s'il se trouvait alors être remarqué par le roi ou la reine, soit à cause de son apparence ou de sa répartition spirituelle, son avenir à la cour était assuré. Personne ne craignait qu'un étranger essaie d'assassiner le roi.

La sanction pour une telle tentative était si terrifiante qu'il était supposé que personne n'oserait jamais. Tout comme les personnes bien habillées et confiantes pouvaient se frayer un chemin en présence du roi, les amis des serviteurs pouvaient se frayer un chemin dans les cuisines de Kensington pour des déjeuners ou des dîners gratuits.

Qui devait savoir qui ils étaient, alors que non seulement les courtisans mais aussi certains des hauts fonctionnaires avaient leur propre équipe de domestiques?

Tous ont été payés une bouchée de pain parce qu'on supposait qu'ils volaient pratiquement tout ce qui n'était pas cloué. Même au couronnement d'un roi, la nourriture, les couverts, les verres, les banderoles et même les tables sur lesquelles la fête avait été servie seraient tous volés à la fin de la journée.

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Edward VII a surnommé le palais de Kensington (photo) «  le tas de tante '' – parce que beaucoup de ses proches ont été chassés dans son vaste dédale de grands appartements

Ce genre de chose était toujours au pire dans les palais royaux. Au palais de St James, par exemple, un serviteur royal – M. Fortnum – est devenu si habile à voler des bougies et d'autres petits objets qu'il a pu se lancer en affaires avec son propriétaire, M. Mason, en 1707.

Juste en haut de la route du palais, ils ont installé une boutique qui a fait fortune. Malgré ses origines douteuses, Fortnum & Mason est toujours considéré comme un magasin haut de gamme. De retour au palais de Kensington, le pauvre vieux roi William – considéré par la plupart comme un calviniste austère qui ne savait pas s'amuser – devait s'asseoir plusieurs bals par semaine, en présence de 600 personnes à la fois. En regardant les salles d'état maintenant, qui ne sont pas si grandes, il est facile de voir pourquoi les clients se sont plaints de l'écrasement épouvantable.

Pire encore, les gens se soulageaient soit dans le coin des pièces, soit dans des seaux ou des commodes, souvent cachés dans des cavités derrière les cheminées. Cela a été considéré comme une conduite appropriée – mais le nombre absolu recueilli à Kensington signifiait que les odeurs devenaient écrasantes.

Finalement, des panneaux ont dû être érigés dans les pièces clés, disant: «Pas de p *** ing».

Le prochain monarque à occuper le palais de Kensington était la reine Anne, dont les passions privées ont récemment été exhumées dans le film de 2018, The Favorite. Qu'elle ait réellement eu une relation physique avec son amie proche, Sarah, la duchesse de Marlborough, est discutable, mais ils avaient certainement un lien intense.

Pendant des années, ils se sont écrit des lettres d'amour en utilisant des pseudonymes; Sarah était Mme Freeman et Anne était Mme Morley. Mais Sarah – qui était amie avec Anne depuis son enfance – a permis à la familiarité d'engendrer le mépris.

Quand la reine ne pouvait plus supporter qu'on lui parle comme si elle était l'idiot du village, elle a renvoyé son amie de la cour et ne lui a plus jamais parlé. Pendant ce temps, Anne était devenue populaire auprès de ses sujets.

Astucieusement, elle avait ravivé une vieille tradition royale que le fastidieux roi William avait jeté: toucher la peau des personnes souffrant de scrofule, une condition qui faisait gonfler les ganglions lymphatiques. Malgré aucune preuve que son toucher avait des pouvoirs magiques, des milliers de sujets reconnaissants sont venus au palais de Kensington dans l'espoir d'être guéris par leur reine.

Quant à Anne, son plus grand réconfort dans ses dernières années semble avoir été la nourriture – en particulier le chocolat. À sa mort en 1714, elle était si grosse que son cercueil était presque carré. Depuis qu'Anne était morte sans héritier, le trône est passé à son plus proche parent protestant.

C'est ainsi que la Grande-Bretagne s'est retrouvée avec le premier d'une série d'allemands plutôt petits et de mauvaise humeur. À son arrivée, George I avait déjà une sombre histoire. Il avait épousé une jeune femme amusante appelée Sophia pour son argent, mais leur relation a rapidement tourné au vinaigre.

Dès le début, il avait clairement fait savoir qu'il préférait de loin sa maîtresse, Mélusine, avec qui il devait avoir trois filles. C'était différent quand sa femme a pris un amant. Un peu comme la mafia, la famille de George a fait disparaître le comte Philip von Konigsmark.

Selon les historiens, il a été soit jeté dans une rivière, soit coupé en morceaux et enterré sous les planches du château de George à Hanovre. Quant à Sophia, elle a été enfermée dans un château pendant les 30 prochaines années et n'a permis de voir personne, pas même ses enfants.

Le nouveau roi est donc venu à Kensington sans son épouse. Non pas qu'il voulait être là du tout: il n'a jamais appris à parler couramment l'anglais et est retourné à Hanovre pour de longues pauses aussi souvent qu'il le pouvait.

Sentait-il que certains de ses courtisans le méprisaient? Certes, George n'avait aucune des qualités qu'ils admiraient: il n'était ni spirituel, ni bon causeur, ni particulièrement poli. Beaucoup se moquaient de lui pour avoir à la fois une maîtresse extrêmement grosse et une très mince.

Mélusine Schulenburg, la maigre, était connue sous le nom de Girafe ou Maypole; et Charlotte Kielmansegg, la grosse, était connue sous le nom d'éléphant.

Ils étaient également connus comme l'éléphant et le château. Pourquoi château? En grande partie, semble-t-il, parce que Schulenburg (le château) a eu trois enfants de George – ce qui a conduit à des commentaires délicieusement grivois sur le roi étant «dans son château».

Charlotte – l'éléphant – était en fait la demi-sœur de George, il semble donc peu probable que sa relation avec elle soit sexuelle. Mais elle et Melusine ont été données des chambres près du roi à Kensington, et traitées comme des reines.

Outre la chasse et l'entretien de ses maîtresses, l'autre intérêt constant de George résidait dans le fait de cracher son fils, également appelé George. Il le détestait et le sentiment était réciproque. Personne ne sait précisément pourquoi. Il semble juste, cependant, que le prince de Galles n'ait jamais pardonné à son père d'avoir banni sa mère dans un château solitaire.

Sensiblement, le jeune prince a mis en place un tribunal alternatif à Leicester Square, qui attirait bientôt les grands et les bons. En partie pour agacer son fils, George I a ensuite fait construire un magnifique nouvel escalier à Kensington, a acheté de nouveaux équipements étincelants pour les grandes salles de réception et a commencé à organiser des fêtes somptueuses.

Parfois, cependant, le père et le fils étaient obligés de se rencontrer – comme lorsque le plus jeune George décidait de se marier. Lorsque le roi a été présenté à sa future belle-fille, la princesse Caroline d'Ansbach, il a hoché la tête, s'est incliné puis a soulevé ses jupes et a regardé en dessous – un geste à peine calculé pour se faire aimer du jeune couple.

Plus tard, après que le prince de Galles et sa femme eurent formé une famille de trois filles et de deux fils, le roi a tout simplement plongé un jour et les a retirés – à l'exception de l'aîné, qui faisait ses études à Hanovre.

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Les passions privées de la reine Anne ont récemment été exhumées dans le film de 2018, The Favorite (photo, Olivia Colman jouant la reine Anne dans le film)

Le jeune garçon est décédé peu après son arrivée au palais de Kensington; et pour le reste de leur enfance, les filles n'ont été autorisées qu'occasionnellement à voir leurs parents.

Cela mis à part, ils ont eu une éducation agréable. Ils eurent bientôt leurs propres courtisans et apprirent même à jouer du clavecin par Handel, un visiteur fréquent du palais de Kensington. Quant au roi, ses actions sont devenues de plus en plus idiosyncrasiques.

Le palais étant plein à craquer – il pouvait désormais accueillir 1 000 personnes – il se mit à utiliser les escaliers et les couloirs des domestiques pour éviter ses courtisans. Et chaque soir, il s'asseyait avec sa maîtresse Mélusine et leurs trois filles illégitimes pendant exactement trois heures.

Il mourut, probablement d'un accident vasculaire cérébral, en 1727 dans son Allemagne bien-aimée. Peu de gens qui ont assisté à la cour de Kensington avaient un bon mot à dire sur George II.

Habitué à s'entendre avec tout le monde sauf son père, il était sujet à des crises d'explosion – il arrachait souvent sa perruque et la frappait dans la pièce. Il était aussi tellement important qu'il ne pouvait pas faire de blague.

Un soir, une de ses filles a retiré une chaise de femme en s'asseyant pour jouer aux cartes. Elle tomba par terre et le roi éclata de rire. Deux jours plus tard, la dame a pris sa revanche en jouant le même tour au roi – qui était si furieux qu'il l'a bannie du tribunal.

Le nouveau roi était heureux d'avoir à nouveau accès à ses trois filles. Mais – nuances de son père – il a développé une forte aversion pour son fils et héritier.

Une partie du problème était qu'après la naissance de Frédéric à Hanovre, il l'avait simplement laissé là. Ils ne se sont pas revus avant que le garçon ne vienne en Angleterre à 21 ans. Pour son père, Frederick ne pouvait rien faire de bien.

Et le prince, qui s'est marié à 29 ans, a riposté. Pendant des semaines, Frederick et son épouse Augusta ont exaspéré la lignée de la reine Caro en arrivant, par exemple, délibérément en retard à la chapelle de Kensington. Pour se mettre à leur place, ils devaient la serrer, ce qui signifiait que la reine devait se lever.

Cela a continué jusqu'à ce que Caroline ne puisse plus le supporter: elle a dit à son fils et à sa femme qu'ils devraient utiliser une autre entrée. Frederick a considéré cela comme un affreux léger et a refusé de se rendre à nouveau à la chapelle.

Craignant que le prince de Galles ne crée un tribunal alternatif – comme il l'avait fait -, George II continua d'autoriser Frederick à assister au tribunal de Kensington. Mais à la gaieté des courtisans, les deux hommes se sont ignorés.

Puis, en 1736, Frédéric a fait quelque chose pour lequel le roi ne lui a jamais pardonné. Augusta s'était mise au travail au palais du roi à Hampton Court.

Sans la permission de son père, Frederick a traîné sa femme hors du lit, a appelé à une voiture et a roulé toute la nuit pour que le bébé naisse à St James, bien loin de ses parents détestés qui auraient insisté pour être présent à la naissance.

Lorsque le roi et la reine l'ont découvert, ils ont couru à travers Londres pour les rattraper tous les deux. Non seulement ils étaient furieux que le couple soit parti sans autorisation, mais ils soupçonnaient qu'ils s'enfuiraient pour se donner le temps de trouver un bébé mâle en bonne santé.

Ils ne se sont calmés que lorsqu'ils ont découvert qu'elle avait donné naissance à une fille. Néanmoins, le roi est resté incandescent que Frederick et Augusta avaient quitté l'une de ses maisons sans sa permission.

Il a immédiatement écrit à ses ministres, courtisans et autres membres de sa famille pour les avertir que si quelqu'un avait quelque chose à voir avec son fils et sa belle-fille, ils ne seraient plus autorisés à entrer en présence du roi.

Ce qui l'agaçait le plus, c'était que son héritier s'asseyât un jour sur le trône. Ainsi, lorsque Frederick est décédé en 1751 – d'un abcès pulmonaire – George II ne pouvait pas cacher sa joie. Il est décédé à l'âge de 76 ans dans ses toilettes à Kensington d'un anévrisme aortique rompu.

Un serviteur a entendu un soupir – «qui n'était pas le vent royal habituel», selon le médecin du roi – et l'a trouvé par terre. La couronne a été dûment transmise au fils de Frédéric, âgé de 22 ans, qui est devenu George III.

Peut-être parce que ses souvenirs de Kensington n'étaient pas entièrement heureux, il avait transformé Buckingham House à Westminster en palais. Le palais de Kensington a été laissé en toile d'araignée, abandonné et mal aimé, avec seulement quelques vieux serviteurs conservés sur place pour garder un œil sur les choses.

Ses magnifiques salles d'État sont devenues humides et sont finalement devenues un magasin de charbon, de meubles cassés et de tableaux abandonnés. Mais il y avait encore suffisamment d'appartements habitables pour ce qui devenait maintenant un flot apparemment interminable d'oncles, de cousins ​​éloignés, de courtisans à la retraite et d'aristocrates découragés.

L'une d'elles était la fille de George III Elizabeth, mariée à 48 ans à Frederick, Landgrave de Hesse-Homburg – un veuf allemand massivement obèse connu sous le nom de Humbug.

Il a tellement pu, dit-on, qu'il a dû être forcé de se laver immédiatement avant le mariage – et comme sa femme et lui sont partis en voiture par la suite, il a vomi partout sur elle. Un autre résident était le père de la reine Victoria, le duc de Kent, qui a accumulé des dettes épouvantables.

Après sa mort, alors que Victoria n'avait qu'un an, tous ses meubles et effets personnels à Kensington ont été enlevés par les créanciers. Sa veuve a emprunté assez d'argent pour tout racheter – donc tout le lot a dû être ramené au palais quelques semaines plus tard. Victoria elle-même y a vécu jusqu'à ce qu'elle devienne reine à 18 ans.

Désormais, elle a utilisé Kensington comme référentiel pour ses propres courtisans et parents – parmi lesquels son oncle préféré, Augustus, duc de Sussex.

Extrêmement excentrique, il était accro dans ses dernières années à manger un peu plus que de la crème glacée et de la soupe de tortue, et dépensait presque tout son argent à collecter de vieilles Bibles et d'autres livres. La nuit, incapable de dormir à cause de son asthme, il a erré dans les couloirs et les jardins portant une grande casquette de crâne noire et une longue robe.

Il a refusé de retirer cette casquette au motif que, lorsqu'il l'avait fait une fois – pour un portrait de groupe lors de l'accession de sa nièce Victoria – il était tombé malade d'un rhume. Au cours de la dernière décennie de la vie du duc, toutes ses nombreuses pièces à Kensington – y compris ses six bibliothèques – ont dû laisser leurs portes communicantes ouvertes en permanence afin que sa collection d'oiseaux chanteurs puisse être libérée des cages pour voler à leur guise.

Et chaque jour, un de ses serviteurs passait presque tout son temps à remonter et ajuster la vaste collection d'horloges d'Auguste.

Le résultat a été qu'à l'heure (et dans de nombreux cas, la demi-heure et le quart d'heure), son appartement était rempli de cloches et de gongs, de mélodies musicales, d'hymnes nationaux et d'airs martiaux. Au moment de sa mort en 1843, le duc avait collecté plus de 5 000 Bibles – dans lesquelles son intérêt était probablement plus académique que spirituel.

Un homme qui a acheté un de ses livres de prières a été surpris de trouver une note dans l'écriture manuscrite d'Auguste, disant: «Je n'en crois pas un mot.

Au milieu du XIXe siècle, un ancien manoir de l'autre côté de Kensington High Street du palais avait été transformé en asile d'aliénés. La plaisanterie parmi les Londoniens était qu'il n'y avait aucun moyen de dire, en passant dans la rue, si l'asile était à gauche ou à droite.

En vérité, certains résidents du palais semblaient vivre dans un autre monde. La fille de la reine Victoria, Louise, par exemple, composait de longues prières et les publiait auprès de divers membres du gouvernement.

Alors qu'elle gisait mourante dans sa chambre à Kensington – à 91 ans – elle a revêtu son vieux voile de mariage. La plus jeune fille de Victoria, Beatrice, a vécu au palais de 1896 jusqu'à sa mort en 1944.

Elle n'a jamais tout à fait récupéré du choc de la Grande-Bretagne à deux reprises en guerre contre l'Allemagne. Une servante se souvint qu'elle avait marmonné: «Absurde. Pauvre Allemagne. Ce sont nos amis, voire notre famille. Ridicule.'

Quelques instants plus tard, elle disait: "Les voitures sont vraiment beaucoup plus civilisées (que les voitures)."

Une autre relique du passé était la princesse Alice, qui est devenue le dernier petit-enfant survivant de Victoria. Elle a vécu jusqu'à 97 ans et est décédée à Kensington en 1981.

On la voyait souvent errer seule dans les magasins de Kensington High Street.

Apparemment, elle avait été étonnée de découvrir que vous deviez payer si vous vouliez emporter quoi que ce soit avec vous.

Extrait de Kensington Palace: An Intimate Memoir From Queen Mary To Meghan Markle de Tom Quinn, publié par Biteback le 14 mai à 20 £. © Tom Quinn 2020. Pour commander une copie pour 15 £, visitez bitebackpublishing.com.