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HONG KONG (Reuters) – Un nombre record de Hongkongais ont voté dimanche aux élections régionales, considérés comme un indicateur du soutien accordé à Carrie Lam, la ville dirigeante, assaillie depuis près de six mois par des manifestations antigouvernementales souvent violentes.

Un nombre record de votes à Hong Kong pour tester le soutien au dirigeant soutenu par la Chine

Les électeurs font la queue dans un bureau de vote lors des élections locales du conseil de district à Hong Kong, Chine le 24 novembre 2019. REUTERS / Adnan Abidi

Les attaques brutales contre les candidats à l'élection au cours des dernières semaines ont propulsé le plus bas niveau de gouvernement dans la ville sous domination chinoise sous le feu des projecteurs alors que le gouvernement s'efforce de calmer les revendications colériques du suffrage universel.

Les données gouvernementales indiquent que 1 524 675 personnes avaient voté à 13 h 30, alors qu'il restait neuf heures avant la fermeture des bureaux de vote, dépassant les 1 467 229 personnes qui ont voté lors des dernières élections de district qui ont eu lieu il y a quatre ans.

Les premiers résultats devraient commencer à arriver avant minuit.

Certains craignaient que les élections ne puissent être interrompues si la violence éclatait au milieu d'une rare accalmie lors de manifestations violentes en faveur de la démocratie qui ont secoué la ville pendant des mois.

La présence policière était faible dimanche, contrairement aux informations selon lesquelles la police anti-émeute prévoyait de garder tous les bureaux de vote et que la quasi-totalité des 31 000 membres de la force seraient en service.

Lam, soutenue par Pékin, a voté devant les caméras de télévision et a promis que son gouvernement, largement considéré comme déconnecté de la population, écouterait de manière "plus intensive" les points de vue des conseils de district.

Elle a également exprimé l'espoir que le calme relatif de ces derniers jours perdurerait. Les manifestations anti-chinoises ont parfois forcé la fermeture du gouvernement, des entreprises et des écoles dans la pire crise politique de la ville depuis des décennies, alors que la police utilisait des gaz lacrymogènes, des balles en caoutchouc et des canons à eau pour réagir aux bombes à essence, aux arcs et aux flèches.

«J'espère que ce genre de stabilité et de calme ne concerne pas seulement les élections d'aujourd'hui, mais montre aussi que tout le monde ne veut pas que Hong Kong se retrouve de nouveau dans une situation chaotique, dans l'espoir de sortir de ce dilemme et de prendre un nouveau départ, Dit Lam.

Un nombre record de 1 104 candidats se disputent 452 sièges et un nombre record de 4,1 millions de personnes se sont inscrits pour voter pour les conseillers de district qui contrôlent certaines dépenses et décident de questions telles que le recyclage et la santé publique.

Si les militants en faveur de la démocratie prennent le contrôle, ils pourraient obtenir six sièges au Conseil législatif de Hong Kong, ainsi qu’à 117 sièges au sein du groupe de 1 200 membres qui élit son directeur.

Le directeur du restaurant, Jeremy Chan, a estimé que les élections dans le centre financier asiatique offraient aux supporters de Pékin une chance de partager leurs opinions sans crainte.

"Ils croient qu'ils se battent pour la démocratie, pour Hong Kong, mais les émeutiers n'écoutent que ce qu'ils veulent entendre", a déclaré le Français, âgé de 55 ans, citant le vandalisme d'une entreprise considérée comme pro-Beijing. "La liberté d'expression est perdue."

Les protestations ont commencé contre un projet de loi sur l'extradition maintenant retiré, qui aurait permis d'envoyer des personnes en Chine continentale pour y être jugé, mais qui s'est rapidement transformé en un appel à la pleine démocratie.

Les troubles actuels constituent désormais le plus grand défi populaire rencontré par le président chinois Xi Jinping depuis son arrivée au pouvoir en 2012.

UNIVERSITY SIEGE STAGGERS ON

Dimanche était le septième jour d'une impasse à l'Université polytechnique, son campus étant entouré par la police alors que des manifestants se cachaient encore sur les vastes terrains parcourus par les secouristes.

Les manifestants sont mécontents de ce qu'ils considèrent comme une ingérence des Chinois dans les libertés promises à l'ancienne colonie britannique lors de son retour à la domination chinoise en 1997. Ils disent également réagir à la brutalité policière présumée.

La Chine nie toute ingérence et dit qu'elle adhère à la formule «un pays, deux systèmes» pour l'autonomie de Hong Kong. La police affirme avoir fait preuve de retenue face à des attaques potentiellement meurtrières.

«Je suis tellement fier de voir autant de gens ici», a déclaré Wong, 32 ans, responsable des opérations bancaires, en attendant de voter à Yuen Long, près de la frontière chinoise. «Je déteste tellement le gouvernement. Le 21 juillet est il y a quatre mois, mais il y a tellement de colère ici.

Il faisait allusion à une attaque perpétrée ce jour-là par des gangsters présumés contre des manifestants anti-gouvernementaux et des navetteurs dans une gare proche.

Les jeunes militants en faveur de la démocratie se battent à présent dans des sièges qui étaient autrefois incontestés et dominés par des candidats favorables à Beijing.

Un nombre record de votes à Hong Kong pour tester le soutien au dirigeant soutenu par la Chine
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Mais Joshua Wong, l'un des militants les plus en vue, que les autorités ont empêché de se présenter, a exhorté la population à voter pour montrer "notre mécontentement à l'égard de Beijing".

Jimmy Sham, candidat du Front des droits de l'homme des civils, qui avait organisé certains des rassemblements anti-gouvernementaux de masse de ces derniers mois, a été battu par des hommes armés de marteaux en octobre.

"Nous pouvons voir que les Hongkongais aspirent à exprimer leur position", a déclaré Sham. «Nous ne savons pas encore si les démocrates peuvent remporter la majorité à la fin de la journée. Mais j'espère que nos citoyens de Hong Kong pourront voter pour l'avenir de Hong Kong. ”

Reportage de Greg Torode, Sharon Tam, Sarah Wu, Scott Murdoch, Poppy McPherson, Clare Jim, Joyce Zhou, Twinnie Siu, Jessie Pang, Athit Perawongmetha et Aleksander Solum; Écriture de Jamie Freed, Anne Marie Roantree et Nick Macfie

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