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TOKYO / SEOUL (Reuters) – Le ministre des Affaires étrangères du Japon a publiquement critiqué vendredi l'ambassadeur de la Corée du Sud dans un conflit de plus en plus controversé concernant l'indemnisation des travailleurs forcés coréens, qui a débordé dans le commerce de matériaux de haute technologie utilisés pour la fabrication de puces et d'écrans de mémoire.

Un ministre japonais réprimande l'envoyé de la Corée du Sud alors que le conflit s'intensifie

DOSSIER DE PHOTO: Le ministre des Affaires étrangères du Japon, Taro Kono, participe à une réunion avec son homologue russe, Sergueï Lavrov, à Moscou, en Russie, le 10 mai 2019. REUTERS / Evgenia Novozhenina / File Photo

La dispute entre les deux importants alliés américains a pris une tournure meurtrière vendredi lorsqu'un homme sud-coréen s'est immolé par le feu devant l'ambassade du Japon à Séoul dans une manifestation apparente. Il est mort plus tard.

La Corée du Sud a accusé le Japon de violer le droit international ce mois-ci avec ses restrictions en matière d'exportation de matériaux de haute technologie aux géants sud-coréens de la fabrication de puces, ce qui pourrait perturber les chaînes d'approvisionnement mondiales.

Le ministre japonais des Affaires étrangères, Taro Kono, a convoqué l’ambassadeur de Corée du Sud au Japon, Nam Gwan-pyo, un jour après la fin du délai fixé par le Japon pour que la Corée du Sud accepte l’arbitrage par un pays tiers du conflit du travail forcé.

Les relations entre voisins sont difficiles depuis des décennies en raison du ressentiment de la Corée du Sud à l’égard de l’occupation de la péninsule coréenne par le Japon de 1910 à 1945.

L'année dernière, le problème du travail forcé a été placé au premier plan lorsqu'un tribunal sud-coréen a ordonné à deux entreprises japonaises de verser une indemnité aux Coréens contraints de travailler pour eux.

Le Japon dit que toute la question de l'indemnisation a été réglée en vertu d'un traité de 1965.

Kono a déclaré que la Corée du Sud devait prendre des mesures rapides pour corriger ce que le Japon qualifie de décision inappropriée de la Cour suprême de la Corée du Sud ordonnant l'indemnisation.

"Ce que le gouvernement sud-coréen fait actuellement équivaut à renverser l'ordre international de l'après-Deuxième Guerre mondiale", a déclaré Kono au début d'une réunion avec Nam.

Nam a répondu en disant que la Corée du Sud travaillait chaque jour pour créer un environnement dans lequel les poursuites pourraient être traitées de manière acceptable pour les deux parties et ne nuisant pas aux relations bilatérales.

Nam a dit que la Corée du Sud avait déjà proposé un plan pour résoudre le problème, mais que cela avait provoqué une interjection directe de Kono.

«Attends, dit Kono.

«Nous avons déjà dit à la partie sud-coréenne que la proposition sud-coréenne était totalement inacceptable et que cela ne permettrait pas de redresser la situation si le droit international était violé. Il est extrêmement impertinent de le proposer à nouveau en prétendant ne pas le savoir.

Aucun des responsables n’a précisé son plan, mais le mois dernier, le Japon a rejeté une proposition de la Corée du Sud de constituer un fonds commun avec le Japon pour indemniser les plaignants sud-coréens.

Plus tard, le ministère sud-coréen des Affaires étrangères a rejeté l’appel du Japon à l’arbitrage par une tierce partie et a déclaré que le Japon devait se souvenir des torts qu’il avait commis pendant la domination coloniale et s’efforcer de panser sa blessure.

'DÉGÂTS SÉRIEUX'

Le Japon a nié que le différend sur les indemnités soit à l'origine de la limitation des exportations, même si l'un de ses ministres a évoqué la perte de confiance avec la Corée du Sud à propos du conflit du travail en annonçant les restrictions.

Le Japon a plutôt parlé de "gestion inadéquate" des articles sensibles exportés vers la Corée du Sud, les médias japonais rapportant que certains articles se sont retrouvés en Corée du Nord.

La Corée du Sud a nié cela et a répondu en laissant entendre que le Japon avait fait preuve de laxisme dans le respect des sanctions internationales à l'encontre de la Corée du Nord.

La Corée du Sud a qualifié les restrictions à l'exportation de "représailles économiques injustes" et son conseiller adjoint à la sécurité nationale a accusé le Japon de violer le droit international en les imposant.

"C'est le Japon qui a violé le régime de libre-échange de l'OMC et … le droit international en prenant des mesures qui portent gravement atteinte à la chaîne de valeur mondiale en imposant unilatéralement des restrictions à l'exportation, alors que les efforts diplomatiques pour résoudre le problème du travail forcé n'avaient pas été épuisés", a déclaré Kim Hyun-chong a donné un briefing.

La Corée du Sud ne peut ignorer la décision de sa Cour suprême ordonnant une indemnisation, a-t-il déclaré.

Le ministère du Commerce sud-coréen a demandé à plusieurs reprises au Japon de tenir d’ici au 24 juillet des discussions sérieuses sur ses contrôles à l’exportation.

La colère suscitée par l’histoire de la guerre peut susciter des sentiments nationalistes dans les deux pays.

Un responsable du service des incendies de Séoul a déclaré qu'un homme de 78 ans, surnommé Kim, s'était rendu à l'ambassade du Japon dans les premières heures de la matinée, s'était arrêté devant l'entrée et avait mis le feu à sa voiture alors qu'il se trouvait à l'intérieur.

L'homme est décédé à l'hôpital, a déclaré le responsable.

Le beau-père de cet homme aurait été victime de travaux forcés au cours de la Seconde Guerre mondiale. Il aurait également agi en signe de protestation contre les restrictions à l'exportation du Japon, ont rapporté les médias, citant la police.

La police a refusé de commenter en disant qu'elle enquêtait.

De nombreux Sud-Coréens boycottent les produits et services japonais, de la bière aux vêtements, en passant par les voyages, perturbant les entreprises confrontées au pire climat économique de la décennie.

Lee Ho-hyeon, directeur général du ministère du Commerce de la Corée du Sud, a déclaré que le plan du Japon visant à retirer la Corée du Sud de sa "liste blanche" des pays soumis à des restrictions commerciales minimales aurait des conséquences majeures sur les chaînes d'approvisionnement mondiales.

Corée du Sud, Samsung Electronics (005930.KS) a envoyé des lettres aux partenaires pour les exhorter à stocker davantage de composants japonais au cas où Tokyo élargirait ses restrictions à l'exportation.

Reportage de Joyce Lee, Hyunjoo Jin et Josh Smith à SEOUL, et Linda Sieg, Kiyoshi Takenaka, William Mallard et Chris Gallagher à TOKYO; Écrit par Josh Smith et Jack Kim; Montage de Paul Tait et Michael Perry

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