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SAN DIEGO (Reuters) – Le représentant américain Duncan Hunter, républicain californien de premier plan, a plaidé coupable mardi devant une seule accusation fédérale d'avoir conspiré pour détourner des fonds de campagne électorale dans une affaire de corruption qui a laissé son avenir politique incertain.

Le représentant américain Duncan Hunter quitte la Cour fédérale après avoir plaidé coupable pour avoir manqué des fonds de campagne, à San Diego, Californie, États-Unis, le 3 décembre 2019. REUTERS / Mike Blake

L’infraction pénale est passible d’une peine maximale de cinq ans de prison, mais son avocat a déclaré que les procureurs avaient accepté de recommander beaucoup moins de temps que cela. La peine était fixée au 17 mars.

Hunter, âgé de 42 ans, ancien combattant américain du Corps de la marine américain et ancien partisan du président Donald Trump, avait initialement plaidé non coupable dans cette affaire et avait insisté sur le fait qu'il était victime d'une poursuite à caractère politique.

Il a comparu mardi devant le juge américain du district, Thomas Whelan, à San Diego, pour une audience de moins de 10 minutes, répondant calmement: «Coupable», lorsque le juge lui a demandé de plaider coupable d'avoir conspiré pour convertir des fonds de campagne à des fins personnelles.

Après s'être arrêté à l'extérieur du palais de justice, Hunter, vêtu d'un costume sombre et d'une cravate, a confié à une foule de journalistes: "J'ai commis des erreurs et c'est ce dont il s'agissait aujourd'hui."

Hunter et son épouse, Margaret, ont été inculpés en 2018 pour avoir détourné 250 000 USD de dons de campagne pour payer leurs dépenses personnelles, notamment les frais de scolarité de l’école privée de leurs enfants, leurs voyages somptueux, leurs repas coûteux, leurs restaurants et leurs vêtements.

Margaret Hunter a plaidé coupable en juin d'avoir conspiré en vue d'abuser des fonds de la campagne et a accepté de coopérer avec les procureurs dans cette affaire. Elle n'a pas encore été condamnée.

Apparaissant à la télévision locale lundi, M. Hunter a déclaré avoir décidé de plaider coupable afin d'épargner à sa famille le spectacle d'un procès qui devait s'ouvrir le mois prochain.

M. Hunter a également indiqué, sans le dire explicitement, qu’il ne se représenterait pas l’an prochain au siège du Congrès de San Diego qu’il avait remporté pour la première fois en 2008, succédant ainsi à son père et compatriote républicain, Duncan Lee Hunter, qui a assisté à l’audience de mardi.

«Je suis convaincu que la transition sera bonne. Mon bureau restera ouvert, j'ai un personnel formidable », a déclaré le membre du Congrès lundi. "Nous allons laisser la parole à celui qui prendra place l'année prochaine."

'PROCHAINES ÉTAPES'

Hunter n’a rien dit de plus mardi au sujet de son avenir politique immédiat ou de son statut sur Capital Hill. Mais il envisage de "discuter des prochaines étapes avec les dirigeants républicains à Washington", a déclaré son sous-chef de cabinet, Michael Harrison, à Reuters.

Les termes de l'accord sur le plaidoyer ne réglaient pas le problème.

On pense que le scandale de la corruption donne un coup de pouce à la tentative des démocrates de s'emparer du 50e district du Congrès, traditionnellement républicain de la Californie. Le challenger démocrate de Hunter en 2018, Ammar Campa-Najjar, ancien collaborateur de l’administration Obama à la culture mexicaine et palestinienne, a été vaincu lors de la course à l’année dernière, malgré la mise en accusation du président sortant.

Un membre du Congrès californien, Hunter, plaide coupable dans une affaire de corruption
Diaporama (4 Images)

Mais la dynamique entourant un plaidoyer de culpabilité jouerait probablement plus en faveur des démocrates en 2020. Le parti détient déjà une large majorité des 53 sièges de la Chambre des représentants de la Californie à la Californie.

Dans une interview accordée à Fox News l'année dernière, Hunter avait apparemment accusé sa femme de ce scandale, affirmant qu'il lui avait donné une procuration lors d'un déploiement en 2003 et qu'elle avait supervisé les finances de sa campagne.

Dans des commentaires télévisés lundi, il a reconnu qu'il était responsable de la comptabilité de ses propres fonds de campagne et a déclaré qu'il espérait que son épouse serait épargnée par la prison pour le bien de leurs trois enfants d'âge scolaire.

Reportage de Jennifer McEntee à San Diego; Écrit par Steve Gorman; Édité par Tom Brown et Peter Cooney

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