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(Reuters) – Le représentant américain Duncan Hunter, un conservateur californien de premier plan, a déclaré lundi qu'il plaiderait coupable à une accusation fédérale pour avoir fait un usage abusif des fonds de campagne électorale dans une affaire de corruption susceptible d'aider les démocrates à s'emparer de son siège traditionnellement républicain.

PHOTO DE DOSSIER: Le membre du Congrès américain Duncan Hunter (R-CA) se présente pour une audience de motions lors de son prochain procès en financement de campagne devant un tribunal fédéral à San Diego, Californie, États-Unis, le 8 juillet 2019. REUTERS / Mike Blake / File Photo

Hunter, 42 ans, ancien combattant américain du Corps de la marine américain et ancien partisan du président Donald Trump, avait insisté sur le fait qu'il était victime d'une poursuite à caractère politique. Il a annoncé son intention de plaider coupable mardi lors d'un bref entretien diffusé sur une chaîne de télévision locale.

Hunter a également indiqué, sans le dire explicitement, qu'il ne se représenterait pas l'an prochain au siège du Congrès de San Diego qu'il avait remporté pour la première fois en 2008, succédant à son père et à son compatriote républicain, Duncan Lee Hunter.

«Je suis convaincu que la transition sera bonne. Mon bureau restera ouvert, mon personnel est formidable », a-t-il déclaré. "Nous allons laisser la parole à celui qui prendra place l'année prochaine."

Hunter et son épouse, Margaret, ont été inculpés en 2018 pour avoir détourné 250 000 USD de dons de campagne pour payer leurs dépenses personnelles, notamment les frais de scolarité de l’école privée de leurs enfants, leurs voyages somptueux, leurs repas coûteux, leurs restaurants et leurs vêtements.

Margaret Hunter a plaidé coupable en juin d'avoir conspiré en vue d'abuser des fonds de la campagne et a accepté de coopérer avec les procureurs dans cette affaire.

La comparution de Duncan Hunter à la télévision lundi a coïncidé avec la publication d’un avis lui demandant de comparaître pour une audience en raison d’un changement de plaidoyer, fixée à 10 heures HNP mardi au tribunal de district américain de San Diego. Il a été classé au dossier sans autre documentation précisant les détails de l'accord de plaidoyer éventuel.

Mais Hunter a déclaré à KUSI-TV qu'il avait accepté de plaider coupable d'un chef d'accusation pour "utilisation abusive de mes fonds de campagne" dans le cadre d'un contrat, déclarant qu'il avait accepté d'éviter de soumettre sa famille au spectacle d'un procès qui devait s'ouvrir le 24 janvier. 22.

"Il est important de ne pas participer à un procès public pour trois raisons, et ces trois raisons sont mes enfants", a-t-il déclaré devant une caméra, vêtu d'un costume et d'une cravate.

BOOST POUR LES DÉMOCRATS?

L’affaire est considérée comme une incitation à la tentative des démocrates de prendre le contrôle du siège traditionnellement républicain du 50ème district du Congrès de Californie. Son adversaire démocrate en 2018, Ammar Campa-Najjar, ancien collaborateur de l'administration Obama à l'héritage mexicain et palestinien, a perdu son offre de renverser Hunter dans la course de l'an dernier, malgré l'acte d'accusation du président sortant.

Mais la dynamique d’un plaidoyer de culpabilité jouerait vraisemblablement davantage en faveur des démocrates en 2020. Le parti détient déjà une grande majorité des 53 sièges à la Chambre des représentants des États-Unis en Californie.

Dans une interview accordée à Fox News l'année dernière, Hunter avait apparemment reproché à son épouse d'avoir abusé des fonds de la campagne, affirmant qu'il avait donné une procuration à son épouse lors de son déploiement en Irak en 2003 et qu'elle avait supervisé les finances de sa campagne.

Lundi, Hunter a reconnu: «J'ai commis des erreurs», bien qu'il ait cherché à établir une distinction entre les fonds de campagne et les dollars des contribuables.

"Pas un seul centime de l'argent des contribuables n'est impliqué dans cela", a-t-il déclaré. «Je n'ai pas surveillé ou comptabilisé correctement l'argent de ma propre campagne. Je justifie mon plaidoyer en sachant que je suis responsable de ma campagne et de ce qu'il advient de l'argent de ma campagne. "

Hunter a déclaré que s’il était condamné à une peine de prison, il était prêt à "prendre ce coup", ajoutant: "Mon seul espoir est que le juge ne condamne pas ma femme à une peine de prison. Je pense que mes enfants ont besoin d'une maman à la maison.

Le membre du Congrès, qui compte six mandats, a également déclaré qu'il était très fier de son soutien envers les membres des forces armées américaines qui, à son avis, ont été poursuivis à tort pour inconduite présumée sur le champ de bataille. Parmi ceux-ci, il y avait la marine SEAL, Edward Gallagher, qui a été reconnu coupable par une cour martiale d'avoir posé illégalement pour des photos avec un détenu irakien décédé avant que Trump ne lui accorde la clémence.

Hunter a servi en Irak et en Afghanistan avant de devenir le premier ancien combattant de l'un ou l'autre conflit à siéger au Congrès.

Reportage de Steve Gorman à Culver City, Californie; Édité par Leslie Adler et Peter Cooney

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