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L'histoire était d'autant plus pénible pour la simplicité de son récit. Assis dans sa cage au zoo de San Francisco, Michael le gorille était une âme généralement satisfaite connue pour son talent pour la peinture et son amour de la musique.

Mais maintenant, il enchaînait certains des quelque 600 mots qui lui avaient été enseignés en langue des signes dans une séquence dérangeante: «pleurer avec un bruit aigu», «mauvais visage de réflexion» et «couper le cou».

On pense que, bébé, Michael a vu sa mère se faire massacrer devant lui par des braconniers camerounais, et la conclusion était inévitable. Il revivait ce traumatisme infantile.

Que les gorilles soient capables de communiquer de cette manière est remarquable mais peut-être pas surprenant. Ils sont, après tout, parmi nos plus proches parents génétiques. Mais ce ne sont pas seulement les primates qui montrent une facilité remarquable pour le langage.

Un livre fascinant offre un aperçu des méthodes utilisées par différentes espèces pour communiquer

Assis dans sa cage au zoo de San Francisco, Michael le gorille était une âme généralement satisfaite connue pour son talent pour la peinture et son amour de la musique, écrit Eva Meijer (stock image)

Des indices inattendus offerts par la queue remuante d'un chien au vocabulaire étonnamment sophistiqué des poulets et à la manière peu flatteuse dont les éléphants décrivent les humains, une grande partie du règne animal est occupé à communiquer entre eux.

Qu'ils aient beaucoup à dire est clair à partir de rencontres émouvantes avec des primates tels que Washoe, un chimpanzé né en Afrique de l'Ouest vers 1965 et initialement capturé dans la nature pour des expériences spatiales menées par l'US Air Force.

Elle a ensuite été adoptée par des humains qui l'ont élevée comme un enfant – l'habillant de vêtements et la laissant manger à table. Ils l'ont emmenée conduire dans la voiture et elle avait même sa propre brosse à dents.

Washoe a appris environ 250 mots en langue des signes et a également trouvé des mots elle-même. Par exemple, elle a combiné les gestes de l'eau et de l'oiseau pour faire du «cygne», un exemple de pensée conceptuelle.

À cinq ans, Washoe a été transférée à l'institut de recherche où elle a tissé des liens étroits avec le personnel et a vécu jusqu'à sa mort.

Une fois, quand l'un de ses gardiens est retourné au travail après une fausse couche et a signé à Washoe que son bébé était mort, le chimpanzé s'est tu pendant un moment puis a fait le signe de pleurer.

Les primates comme Washoe ont appris la langue des signes parce que l'on croyait que leurs boîtes vocales n'étaient pas la bonne forme pour prononcer des mots humains, mais d'autres espèces ont improvisé des solutions à cela.

Kosik, un éléphant vivant dans un parc d'attractions coréen, a appris à dire «oui», «non», «s'allonger» et «s'asseoir» avec une sorte de sifflement.

Entre cinq et douze ans – une période cruciale dans le développement d'un veau – Kosik était le seul éléphant du parc, et les scientifiques pensent qu'il a commencé à imiter la parole pour créer un lien plus fort avec les humains. Ils ne savent pas s'il comprend ce qu'il dit, mais sa détermination à imiter correctement les mots montre à quel point le contact social est important pour les éléphants.

Un livre fascinant offre un aperçu des méthodes utilisées par différentes espèces pour communiquer

Kosik, un éléphant vivant dans un parc d'attractions coréen, a appris à dire «oui», «non», «s'allonger» et «s'asseoir» avec une sorte de sifflement (stock image)

La vie dans la nature est soutenue par une myriade de sons différents parmi le troupeau. Beaucoup sont à des fréquences trop basses pour être entendues par l'oreille humaine, mais en utilisant un équipement d'enregistrement spécialisé, les chercheurs ont pu discerner des centaines d'appels différents, avec des significations allant de “ Je t'aime '' à “ Se perdre ''.

Les éléphants sont l'une des cinq espèces de mammifères – les autres sont des humains, des chauves-souris, des phoques et des baleines – censés être capables d'apprendre à produire de nouveaux sons. Batyr, un éléphant qui a vécu toute sa vie dans un zoo du Kazakhstan sans avoir vu une autre de ses espèces, a même appris à jurer.

Certaines créatures peuvent apprendre à parler le langage d'autres animaux ou tenter de le faire.

Par exemple, les orques sont connus pour imiter les bruits des dauphins et utiliser cette compétence pour communiquer avec les dauphins.

La nourriture se profile de manière prévisible dans de nombreux dictionnaires d'animaux.

Les chevaux, par exemple, peuvent tourner leurs oreilles de près de 180 degrés et utiliser l'angle pour se dire où se trouve le meilleur pâturage. Et on pense que les vaches et elles utilisent le contact visuel pour transmettre des messages similaires.

Pour les chimpanzés, grignoter une feuille est une invitation au flirt, tandis que les pandas mâles doivent bêler comme des moutons pour attirer les dames.

Chez les souris reproductrices, une plus grande créativité est requise. Fonctionnant à des fréquences élevées, inaudibles pour les humains, les mâles courtisants composent et chantent des ballades d'amour. Ils ont des éléments et des motifs fixes mais, comme les femmes préfèrent que les chansons soient aussi complexes que possible, chaque prétendant ajoute ses propres épanouissements.

Remarquablement, les variations de chant entre les différentes espèces de souris sont beaucoup plus importantes que celles entre les différents oiseaux.

Mais pour les créatures aquatiques comme le calmar de récif des Caraïbes, tout est question de sémaphore. Pendant la parade nuptiale, les mâles divisent leur corps en moitiés de teintes différentes, un côté dans des couleurs attrayantes pour les femelles, l'autre dans des tons qui avertissent les mâles rivaux. Celles-ci font partie d'affichages si compliqués qu'on pense que les calmars ont leur propre forme de grammaire.

Il en va de même pour certaines espèces de poissons qui séduisent les amoureux (et discutent d'autres sujets) en faisant vibrer leur vessie natatoire – des sacs remplis de gaz sur le ventre – pour faire des bruits «pop».

Le son joue un rôle important dans la communication entre les dauphins. Les progrès techniques ont permis aux chercheurs de traduire leur premier mot dauphin – un sifflet signifiant sargasse, un type d'algue.

Il est également connu que les dauphins sauvages s'appellent par leur nom. Les chauves-souris ont également des surnoms individuels pour s'identifier dans l'obscurité.

Dans les batailles au-dessus du territoire, ils volent furieusement les uns contre les autres et intensifient les disputes avec des combinaisons de sons de plus en plus compliquées – un peu comme deux humains essayant de se parler.

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Animal Languages ​​d'Eva Meijer est publié par John Murray, £ 14.99

L'autodéfense prend également la forme vocale chez d'autres espèces, par exemple les poulets. Leur répertoire d'une vingtaine d'appels d'alarme comprend différents sons pour les prédateurs dans l'air et ceux sur terre.

Même les insectes utilisent la communication pour transmettre des menaces. Prenez le thrip de Californie, un insecte ailé dont les larves produisent une phéromone d'alarme, le rapport de substances à l'intérieur variant selon le niveau de danger perçu.

Plus près de chez nous, les corbeaux ont des sons différents pour «chat» et «chien» et font même la distinction entre un vieux chat qui ne chasse pas et un jeune chat qui pourrait viser sa progéniture.

Pour les autres animaux sauvages, la communication est une entreprise consommatrice qui fait appel à toutes les parties de leur corps. Les dragons Jacky (une espèce de lézard), par exemple, se parlent de quatre manières: par la posture, le nombre de pieds qu'ils ont au sol, en hochant la tête et en se gonflant la gorge.

Cela peut sembler simple et peu sophistiqué, mais il existe 6 864 combinaisons possibles – 172 fréquemment utilisées. La séquence et la durée des actions sont importantes pour leur signification, ce qui suggère un système de grammaire.

En comparaison, nos animaux domestiques semblent relativement liés à la langue. Pourtant, ils communiquent plus que nous ne le pensons, avec des chiens capables de dire si le grognement d'un autre chien concerne la protection de la nourriture, l'arrêt d'un intrus ou l'expression de la colère.

Vous voudrez peut-être aussi prendre davantage en compte la queue qui remue de votre chien. Bien qu'il semble apparemment osciller de façon aléatoire, il y a souvent un biais vers la droite, indiquant que le chien est heureux, ou vers la gauche, signalant l'insécurité ou la peur. De telles nuances sont souvent perdues pour les humains, alors quel espoir y a-t-il que nous pourrons jamais parler «avec» plutôt que «chez» les animaux?

Un développement a été un site Web développé par le Sheldrick Wildlife Trust, qui protège les éléphants menacés par le braconnage et la perte d'habitat en Afrique. Appelé «Bonjour à l'éléphant», il traduit des mots et des phrases humains en appels d'éléphants, avec des vidéos montrant comment ils pourraient dire des phrases telles que «Célébrons» ou «Je suis fringant».

Malheureusement, la recherche montre que le mot éléphant pour «humain» équivaut à celui de «danger» et c'est là peut-être la plus grande question de tous. Peut-être que la science nous permettra un jour de «grogner, grincer et hurler avec les animaux», pour emprunter les lignes chantées par Rex Harrison en 1967 dans le film Doctor Dolittle.

Mais alors qu'il nous convient de continuer à les exploiter pour la nourriture et le profit, serons-nous prêts à suivre l'exemple du Dr Dolittle et à écouter ce qu'ils disent?

Animal Languages ​​d'Eva Meijer est publié par John Murray, £ 14.99. © Eva Meijer. Pour commander une copie au prix de 11,99 £ (remise de 20 pièces), appelez le 01603 648155 ou rendez-vous sur mailshop.co.uk. Livraison gratuite sur toutes les commandes. Offre valable jusqu'au 30 décembre 2019.

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