Un journaliste réfléchit aux premiers détenus de Guantánamo

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WASHINGTON – C’était une période effrayante et crue quatre mois seulement après les attaques du 11 septembre 2001, lorsque l’armée de Guantánamo Bay a reçu ses premiers prisonniers de l’invasion américaine de l’Afghanistan.

Le secrétaire à la Défense, Donald Rumsfeld, avait déclaré l’avant-poste isolé de la marine derrière un champ de mines cubain «l’endroit le moins pire» pour contenir des talibans et des combattants étrangers présumés, dont la plupart avaient été remis par des alliés locaux.

Je me suis retrouvé assis au soleil de midi sur une petite élévation poussiéreuse au-dessus de la piste d’atterrissage de base à regarder des paires de Marines marcher 20 captifs sur la rampe d’un avion cargo militaire désormais obsolète «Starlifter».

Un petit nombre de journalistes civils a été autorisé à regarder, mais pas à prendre des photos, en échange de l’envoi d’un compte commun à la presse du Pentagone. Voici un extrait:

14h55: Le premier prisonnier sort. Il porte une combinaison orange fluorescente, un masque facial turquoise brillant, des lunettes, des chaussettes orange de couleur similaire sur des chaussures blanches, un couvre-chef orange plus brillant qui semblait être un bonnet en tricot. Ses mains étaient menottées devant lui et il boitait. Il a été fouillé et conduit, par au moins deux Marines, au bus qui l’attendait.

Quand je parle de ce jour-là aux gens, à la radio ou aux étudiants, je dis: «Fermez les yeux et imaginez des hommes en combinaison orange à genoux à Guantánamo Bay.»


Vous en avez probablement vu une photo. UNE Un photographe de la marine l’a pris au Camp X-Ray le tout premier jour et le Pentagone l’a publié environ une semaine plus tard, capturant un moment de l’histoire dont l’utilisation continue dans les médias a frustré l’armée parce que non seulement cela ressemble à de la torture pour certaines personnes, mais l’armée abrite maintenant les 40 autres. Prisonniers de Guantánamo à l’intérieur.

La photo m’a aussi parfois hantée, d’une manière différente. Le Pentagone a qualifié ces premiers hommes de «pire des pires» mais a refusé de les nommer. Presque depuis le début, je me suis demandé: comment le savent-ils?

Quatre mois jour pour jour avant leur arrivée, les attentats du 11 septembre avaient révélé les échecs des services de renseignement des États-Unis. Vice-président Dick Cheney avait dit que les militaires «pourraient bien se voir confier des missions liées à cette tâche et stratégie globales» et que «nous devons passer du temps dans l’ombre dans le monde du renseignement». Il l’a appelé «le côté obscur».

Des années passeraient avant que je puisse donner des noms à ces 20 premiers hommes. Il a fallu une triangulation: j’ai comparé les tableaux de poids de chaque prisonnier, par numéro et non par nom, produits de manière négligée, avec des profils de renseignement précoces défectueux qui avaient fui en 2011, puis j’ai consulté des sources, y compris de vieilles notes.

À l’approche du 20e anniversaire de la mise en place de l’opération de détention, j’ai décidé de retracer ce que sont devenus les hommes photographiés à genoux et j’ai découvert ceci:

Presque tous les 20 originaux ont disparu. L’administration Bush a rapatrié huit de ces détenus du premier jour. L’administration Obama a ensuite transféré 10 autres.

Maintenant, nous savons que l’administration Bush avait envoyé ceux qu’elle croyait vraiment être «les pires des pires» non pas directement à Guantánamo mais au réseau de prisons secrètes de la CIA, les sites noirs. La Maison Blanche a annoncé en septembre 2006 qu’elle avait amené 14 «détenus de grande valeur» du côté obscur à Guantánamo.

Parmi eux se trouvaient Khalid Shaikh Mohammed et quatre autres hommes accusés d’avoir comploté les attentats du 11 septembre. Accusés deux fois, le plus récemment en 2012, ils n’ont pas encore été jugés.

Entre-temps, trois des hommes sur cette photo faisaient partie de l’équipe de négociation des talibans au Qatar dont l’accord avec l’administration Trump a conduit à la libération de milliers de prisonniers talibans en Afghanistan. Un quatrième se déplace entre le Pakistan et l’Afghanistan, fonctionnant essentiellement comme un haut responsable de la défense des talibans.

J’ai appris la triste existence d’un homme sur la photo, Ibrahim Idris, qui a reçu un diagnostic de schizophrénie et d’autres maladies alors qu’il était détenu par l’armée américaine, et a été rapatrié pour devenir enfermé au domicile de sa mère au Soudan. Puis un jour, j’ai reçu un message de Khartoum: «Dites à ce journaliste qu’il est mort.»

J’ai écrit ce que je crois être la première nécrologie d’un ancien détenu de Guantánamo à paraître dans le Times. Tous ceux qui sont morts avant lui ont été inclus dans les articles de presse.

J’ai couvert l’histoire continuellement depuis ce premier jour, et j’ai beaucoup réfléchi à ces premiers hommes, surtout depuis que le président Biden a annoncé que les États-Unis retireraient toutes les forces américaines d’Afghanistan (à l’exception de celles qui gardaient l’ambassade américaine) en le 20e anniversaire des attentats du 11 septembre.

L’Afghanistan était l’origine du vol transportant ces 20 premiers hommes, et j’ai pu observer leur arrivée parce que l’armée avait compris que la mission était menée au nom du peuple américain, pas seulement de l’armée américaine.

Maintenant, cela fait plus d’un an qu’un journaliste a posé le pied sur cette base, principalement à cause de la pandémie de coronavirus, et l’avant-poste est devenu plus isolé que jamais. Très peu d’avocats ont rendu visite aux détenus, après avoir subi une quarantaine de deux semaines, et une délégation de la Croix-Rouge internationale ne s’est rendue qu’une seule fois plutôt que quatre fois par an.

Maintenant, nous attendons et nous nous demandons quand, même tardivement, il y aura un procès du 11 septembre. Aucune nouvelle date d’audience n’a été fixée et l’affaire est à nouveau en attente d’un nouveau juge militaire.

Cela a probablement été la plus secrète de toutes les années. L’amiral aux commandes de la prison a pris le relais en mai 2019 et, contrairement à ses prédécesseurs, n’y a jamais rencontré de journaliste ni permis à des représentants des médias de se rendre dans la zone pénitentiaire, ce qui était un événement régulier pendant des années.

À l’époque où l’opération a commencé et que les attentats du 11 septembre étaient encore un traumatisme national brut, le général des Marines en charge ne pouvait pas toujours répondre aux questions des journalistes. Mais il a compris notre droit de les interroger et a fait de son mieux pour y répondre.

Cet article a été adapté du bulletin At War. Pour vous inscrire pour le recevoir chaque semaine, va ici.

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