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Un homme de 32 ans devient complètement paralysé quelques jours après avoir attrapé Covid en raison d’un syndrome rare

À l’automne 2022, le Dr William Dugal, alors âgé de 32 ans, a contracté COVID-19[feminine et a commencé à ressentir des symptômes inhabituels.

« Cela a commencé par un engourdissement de mes pieds, presque comme si mes chaussures étaient trop serrées, et cela a progressé jusqu’au point où j’avais du mal à marcher », a déclaré Dugal, aujourd’hui âgé de 34 ans, de Winston-Salem, en Caroline du Nord, à TODAY.com. « Je savais qu’il y avait quelque chose qui n’allait vraiment pas.

Dugal, qui venait de terminer sa résidence en chirurgie, s’est rendu dans un hôpital local, où il a appris qu’il souffrait d’une complication post-virale rare appelée syndrome de Guillain-Barré. Cela peut provoquer une faiblesse musculaire jusqu’à une paralysie complète, et très peu d’interventions peuvent ralentir sa progression.

Guillaume Dugal.  (Avec la permission de William Dugal)Guillaume Dugal.  (Avec la permission de William Dugal)

Guillaume Dugal. (Avec la permission de William Dugal)

Bientôt, Dugal est devenu complètement paralysé et ne pouvait plus avaler ni respirer sans aide. Mais il pouvait encore penser clairement.

« Je ne pouvais même pas bouger les yeux ni cligner des yeux. Et alors que cela se produit, je ne peux pas exprimer assez la peur et l’incertitude que j’avais », dit Dugal. « Parfois, les connaissances médicales sont une bonne et une mauvaise chose, car vous êtes parfaitement conscient de la gravité de votre maladie. »

Pendant le week-end de la fête du Travail 2022, Dugal et sa famille avaient beaucoup à célébrer. Il venait de terminer sa résidence en chirurgie de quatre ans et se préparait à commencer un nouvel emploi en Caroline du Nord. Sa femme avait également récemment donné naissance à une magnifique petite fille.

« Les choses s’annonçaient vraiment bien », dit-il. «(Nous) étions sur le point de commencer le prochain chapitre.»

Ils ont assisté à un mariage et, de retour chez eux, tous les trois ont été testés positifs au Covid-19. L’épouse et la fille de Dugal avaient des cas bénins, mais ses symptômes étaient « étranges », comme un engourdissement des pieds, se souvient Dugal.

Au cours des jours suivants, l’engourdissement s’est aggravé, alors il a demandé à sa femme de l’emmener à l’hôpital. « J’ai dû être transporté parce que je ne pouvais pas marcher du tout », dit-il.

Un neurologue a ordonné une ponction lombaire, ce qui a permis aux médecins de diagnostiquer rapidement Dugal atteint du syndrome de Guillain-Barré, une maladie rare dans laquelle le système immunitaire attaque la couche entourant les nerfs (myéline), provoquant des lésions nerveuses, selon le Institut national des troubles neurologiques et des accidents vasculaires cérébraux.

«Malheureusement, mes symptômes ont progressé pendant un mois à l’hôpital, avec complication après complication», dit-il.

Dans les cas bénins, le syndrome de Guillain-Barré ne provoque qu’une faiblesse musculaire. Dans les cas les plus graves, elle évolue vers une paralysie complète et les patients ont besoin d’une ventilation pour respirer. La durée de la maladie peut également varier, explique Dugal.

Le soutien de son épouse, de sa famille et de ses amis a facilité la guérison du Dr William Dugal du syndrome de Guillain-Barré.  (Avec la permission de William Dugal)Le soutien de son épouse, de sa famille et de ses amis a facilité la guérison du Dr William Dugal du syndrome de Guillain-Barré.  (Avec la permission de William Dugal)

Le soutien de son épouse, de sa famille et de ses amis a facilité la guérison du Dr William Dugal du syndrome de Guillain-Barré. (Avec la permission de William Dugal)

La plupart des gens se rétablissent complètement ou ne présentent que des symptômes mineurs, tels qu’un engourdissement ou des picotements, par la suite. selon la clinique Mayo. Mais la guérison peut prendre des mois, voire des années. Pour les personnes qui perdent la capacité de marcher, celle-ci revient généralement dans les six mois.

La maladie peut également être mortelle, surtout si la paralysie se propage dans les muscles utilisés pour respirer. Et « parfois, les nerfs… sont endommagés à un point tel qu’ils sont incapables de récupérer », explique Dugal. Dans ces cas, les patients restent paralysés.

Plus les premiers symptômes sont graves, plus le risque de complications à long terme est élevé, selon la Mayo Clinic.

Les experts ne savent toujours pas pourquoi certaines personnes développent le syndrome de Guillain-Barré, mais il survient le plus souvent après des infections bactériennes ou virales. Il n’existe pas de remède ni de traitement définitif, c’est pourquoi les médecins proposent généralement des mesures de soutien, telles que la ventilation et des sondes d’alimentation, explique Dugal.

« Vous ne savez pas à quel point cela va devenir grave et vous ne savez pas combien de temps cela va durer », se souvient Dugal à propos de son expérience. «Ils représentaient pour moi deux sortes d’anxiété.»

Après avoir reçu le diagnostic à l’hôpital, Dugal s’est senti « très conscient » de la gravité de son syndrome de Guillain-Barré.

«Je savais qu’une fois que le problème aurait atteint mon diaphragme, je ne pourrais plus respirer», dit-il. « C’était un sentiment d’humilité de réaliser que vous êtes à la merci du processus et que vous devez accepter tout ce qui arrive. »

Peu à peu, il éprouva une telle faiblesse musculaire qu’il ne pouvait plus parler. Il se souvient avoir essayé de concentrer ses muscles pour pouvoir respirer par lui-même, mais « après quelques jours, je n’y suis pas parvenu », dit Dugal.

Les médecins l’ont placé sous respirateur pour l’aider à respirer. À l’époque, Dugal craignait de ne jamais s’en remettre.

«J’ai fait la paix en pensant que j’allais probablement mourir», dit-il. « J’ai regardé (ma femme) et je lui ai dit de prendre soin de notre fille. »

Il y a eu des moments, cependant, où la formation médicale de Dugal a pris le dessus. Après avoir perdu la capacité de parler, il a cligné des yeux pour communiquer et a essayé à plusieurs reprises de gérer son propre traitement.

«J’essayais d’épeler les différents modes de ventilation», dit-il en riant. «J’ai participé activement à mes soins.»

Après deux semaines sous respirateur, Dugal a développé une pneumonie – un effet secondaire courant d’une période prolongée sous respirateur – et ses deux poumons se sont effondrés. Ses niveaux d’oxygène sont devenus dangereusement bas et son cerveau ne recevait pas suffisamment d’oxygène, ce qui peut être mortel s’il n’est pas traité rapidement.

Il a commencé à coder et les médecins l’ont mis sous ECMO, une machine qui prend en charge les fonctions cardiaques et pulmonaires pour leur donner le temps de récupérer. Après neuf jours, il s’est réveillé.

«J’étais complètement là, cognitivement, dans la compréhension», se souvient-il. «J’avais ces gros tubes en plastique dans lesquels tout mon sang coulait, et j’étais complètement dépendant du fonctionnement de ce système. Vous pouvez imaginer que mon anxiété était à son comble.

L’ECMO avait cependant permis à ses poumons de guérir, il a donc été sevré et remis sous respirateur. Pourtant, il ne pouvait pas parler, remuer ses doigts ou ses orteils, ni même cligner des yeux. Mais il savait exactement ce qui se passait.

« Vos muscles sont si faibles », dit-il. « J’étais complètement piégé dans mon propre corps et assis là, regardant le même endroit sur le mur. »

Dugal a commencé à se demander à quoi ressemblerait la vie. Serait-il un jour assez fort pour retourner travailler comme chirurgien ?

Comme son état ne s’aggravait plus, les médecins ont recommandé une rééducation en milieu hospitalier, mais la famille de Dugal a eu du mal à trouver un établissement qui le prendrait en charge alors qu’il était encore sous respirateur. Finalement, le TIRR Memorial Hermann de Houston l’a accepté et il a donc pris une ambulance aérienne. Une fois sur place, il a commencé à travailler pour tout réapprendre.

La rééducation semblait difficile. Il avait perdu 60 livres et était toujours nourri par sonde car il était trop faible pour avaler. Il ne pouvait pas s’asseoir seul ni quitter le lit, alors ils ont utilisé des ascenseurs pour le transporter. Les bonnes journées incluaient souvent des changements progressifs si légers qu’ils pouvaient être difficiles à voir.

«C’était de petites choses qui reviendraient à essayer de redresser vos mains… parce que vos muscles ne sont littéralement pas assez forts pour s’ouvrir», dit-il. «Je me souviens de la première fois où j’ai pu remuer mon gros orteil. … C’était la chose la moins excitante que vous ayez jamais vue.

Malgré les défis, en cure de désintoxication, Dugal avait le sentiment de pouvoir « prendre le contrôle de la situation » pour la première fois depuis qu’il était malade. «(Au début), vous êtes en mode survie et vous essayez de passer à l’heure suivante», dit-il. « (La réadaptation) a été très lente, mais il y a eu des progrès. »

Après deux mois de rééducation hospitalière, Dugal est rentré chez lui. Il utilisait un fauteuil roulant électrique et avait encore besoin de nombreux traitements physiques, professionnels et orthophoniques à domicile pour réapprendre les tâches quotidiennes.

«J’essayais de retrouver mes compétences de vie», dit Dugal. « Pouvoir m’habiller, manger seul… attacher (mes) chaussures, ramasser des objets. »

Au fil du temps, il a développé ses forces au point où retourner au travail lui semblait possible. Neuf mois après avoir reçu un diagnostic de syndrome de Guillain-Barré, il pouvait à nouveau marcher.

Travailler à nouveau comme médecin signifiait qu’il devait mettre en pratique ses compétences chirurgicales. Sa femme a fondé une entreprise, Osso VR, qui proposait des programmes de formation chirurgicale utilisant des casques VR.

« Vous pourriez en quelque sorte effectuer des opérations chirurgicales qui ressemblent à une salle d’opération et suivre les étapes de l’opération », explique Dugal. « C’était une façon de combler le fossé lié aux limitations physiques, mais aussi d’essayer de revenir à cet état d’esprit (de chirurgien). »

En juillet 2023, près d’un an après avoir attrapé le Covid-19, Dugal se sentait suffisamment fort pour travailler. Il a commencé à travailler dans un laboratoire où des études chirurgicales étaient menées, « pour essayer de trouver comment redevenir chirurgien », explique Dugal.

Puis il a commencé une bourse ECMO, où, pendant près d’un an, il « a fait suivre aux patients le même traitement qui m’a sauvé dans le même hôpital ». C’était comme si la boucle était bouclée.

«C’était formidable de pouvoir travailler avec les mêmes personnes qui m’ont sauvé : des thérapeutes et des chirurgiens», dit-il. «Je suis très reconnaissant de pouvoir opérer.»

Lorsque Dugal aura terminé son stage ECMO, il commencera un stage en chirurgie générale.

Le syndrome de Guillain-Barré a changé sa perspective en tant que médecin.

« J’ai plus d’empathie et une meilleure compréhension de l’expérience du patient », dit-il. «J’espère pouvoir offrir la même compassion et le même soutien à d’autres personnes dans des situations similaires.»

Pouvoir prendre soin d’autres personnes qui ont besoin d’ECMO après l’avoir sauvé a été un honneur pour Dugal.

« Ça a été très gratifiant de faire de l’ECMO », dit-il. « Ce que je souhaite poursuivre dans ma pratique, c’est avoir des conversations franches, mais aussi explorer toutes les options pour donner de l’espoir. »

Cet article a été initialement publié sur NBCNews.com


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