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COVENTRY, Angleterre – À travers des rues de banlieue verdoyantes, puis sur un pont étroit, le chemin pour les cyclistes se dirigeant vers le nord vers Coventry semble lisse et facile jusqu’à ce qu’il se termine brusquement – sur une «rocade» à quatre voies très fréquentée sans rampe.

Ici, alors que les voitures rugissent, le choix est saisissant: descendez de votre vélo et empruntez un passage souterrain crasseux pour piétons ou rentrez chez vous.

Comme à Détroit, le développement de Coventry au XXe siècle a été façonné par la construction automobile, et bien que ces usines aient disparu, le réseau routier est ce que l’on peut attendre de la «ville automobile» britannique.

Maintenant, les cyclistes ripostent avec une campagne qui allie des arguments sur la santé, l’environnement, la pandémie de coronavirus – et l’histoire.

«Si vous regardez la crise sanitaire, la crise de la qualité de l’air, la crise de l’obésité, la crise de Covid, le vélo montre à maintes reprises qu’il a un vrai rôle à jouer», a déclaré Adam Tranter, un défenseur du vélo né et élevé à Coventry. , une ville dont il dit que la topographie a laissé les cyclistes sur la voie lente.

«Le message qu’il véhicule», a-t-il dit, «est que Coventry est pour les voitures et que la seule façon pour les gens de s’engager dans leur ville est de conduire, ce qui est vraiment un peu dingue.»

C’est particulièrement le cas, dit-il, car avant de devenir la capitale automobile britannique, cette ville d’environ 360 000 habitants au centre de l’Angleterre fabriquait des vélos.

C’est le savoir-faire technologique de la fabrication de vélos qui a donné à Coventry une longueur d’avance dans les véhicules à moteur.

Près du périphérique à quatre voies, qui encercle la ville, se dresse une statue de James Starley, avec une inscription le décrivant comme l’inventeur de la bicyclette.

C’est peut-être exagéré, mais Starley, un employé du XIXe siècle de la Coventry Sewing Machine Company, est crédité d’avoir amélioré la conception du vélocipède, le tristement célèbre «boneshaker» célèbre pour sa grande roue avant. Son neveu, John Kemp Starley, a développé le Rover Safety Bicycle, dont la conception de base serait familière aux cyclistes modernes.

Et c’est à Coventry que ça s’est passé.

Tirer parti de cet héritage est l’un des objectifs de M. Tranter, le premier «maire du vélo» de Coventry. Ce n’est pas un poste élu mais un titre créé par une organisation à but non lucratif néerlandaise, BYCS. En tant que chef d’une société de relations publiques, M. Tranter a vu l’occasion et a l’aval de Chris Hoy, un cycliste britannique médaillé d’or olympique.

Son timing est bon aussi.