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Un crâne égyptien « extraordinaire » vieux de 4 000 ans révèle des tentatives chirurgicales de traitement du cancer

Crâne 236

Le crâne et la mandibule 236, datant d’entre 2687 et 2345 avant notre ère, appartenaient à un individu de sexe masculin âgé de 30 à 35 ans. Crédit : Tondini, Isidro, Camarós, 2024, édité

Les scientifiques ont été stupéfaits par la découverte de coupures autour de tumeurs cancéreuses sur un crâne égyptien antique, ce qui leur a permis d’acquérir de nouvelles connaissances sur la manière dont les anciens Égyptiens auraient pu traiter la maladie. Ces découvertes constituent une preuve unique que les sociétés anciennes ont tenté d’explorer et d’opérer le cancer il y a des milliers d’années.

Grâce aux textes anciens, nous savons que – pour leur époque – les anciens Égyptiens étaient exceptionnellement doués en médecine. Par exemple, ils pourraient identifier, décrire et traiter des maladies et des blessures traumatiques, fabriquer des prothèses et poser des obturations dentaires. D’autres maladies, comme le cancer, ne pouvaient pas être traitées, mais ils auraient pu essayer.

Examinant les limites des traitements traumatologiques et oncologiques dans l’Égypte ancienne, une équipe internationale de chercheurs a étudié deux crânes humains, chacun vieux de plusieurs milliers d’années.

Crâne E270

Le crâne E270, datant de 663 à 343 avant notre ère, appartenait à une femme âgée de plus de 50 ans. Crédit : Tondini, Isidro, Camarós, 2024

« Nous constatons que même si les anciens Égyptiens étaient capables de traiter des fractures crâniennes complexes, le cancer restait une frontière en matière de connaissances médicales », a déclaré Tatiana Tondini, chercheuse à l’Université de Tübingen et première auteure de l’étude publiée récemment dans Frontières de la médecine.

« Cette découverte est une preuve unique de la manière dont la médecine égyptienne antique aurait tenté de traiter ou d’explorer le cancer il y a plus de 4 000 ans », a ajouté l’auteur principal de l’étude, le professeur Edgard Camarós, paléopathologiste à l’Université de Saint-Jacques-de-Compostelle. « Il s’agit d’une nouvelle perspective extraordinaire dans notre compréhension de l’histoire de la médecine. »

Crâne 236 Cutmarks

Marques de coupe trouvées sur le crâne 236, probablement réalisées avec un objet pointu. Crédit : Tondini, Isidro, Camarós, 2024.

Éliminer le cancer

« Nous voulions en savoir plus sur le rôle du cancer dans le passé, sur la prévalence de cette maladie dans l’Antiquité et sur la manière dont les sociétés anciennes interagissaient avec cette pathologie », a expliqué Tondini. Pour ce faire, les chercheurs ont examiné deux crânes conservés à la Duckworth Collection de l’Université de Cambridge. Le crâne et la mandibule 236, datant d’entre 2687 et 2345 avant notre ère, appartenaient à un individu de sexe masculin âgé de 30 à 35 ans. Le crâne E270, datant d’entre 663 et 343 avant notre ère. , appartenait à une femme âgée de plus de 50 ans.

Sur le crâne 236, l’observation microscopique a montré une lésion de grande taille compatible avec une destruction excessive des tissus, une condition connue sous le nom de néoplasme. De plus, il existe une trentaine de lésions métastasées petites et rondes dispersées sur le crâne.

Crâne E270 sous microscope

Les crânes ont été examinés par analyse microscopique et tomodensitométrie. Crédit : Tondini, Isidro, Camarós, 2024.

Ce qui a stupéfié les chercheurs a été la découverte de stries autour de ces lésions, probablement faites avec un objet pointu tel qu’un instrument métallique. « Lorsque nous avons observé pour la première fois les stries au microscope, nous ne pouvions pas croire ce qu’il y avait devant nous », a déclaré Tondini.

« Il semble que les anciens Égyptiens pratiquaient une sorte d’intervention chirurgicale liée à la présence de cellules cancéreuses, prouvant que la médecine égyptienne antique menait également des traitements expérimentaux ou des explorations médicales en relation avec le cancer », a expliqué le co-auteur, le professeur Albert Isidro, chirurgien oncologue à l’hôpital universitaire Sagrat Cor, spécialisé en égyptologie.

Crâne 236 coupures autour des lésions

Plusieurs des lésions métastatiques du crâne 236 présentent des stries. Crédit : Tondini, Isidro, Camarós, 2024

Le cancer dans l’Antiquité

Le crâne E270 présente également une grosse lésion compatible avec une tumeur cancéreuse ayant entraîné une destruction osseuse. Cela peut indiquer que même si le mode de vie actuel, le vieillissement des personnes et les substances cancérigènes présentes dans l’environnement augmentent le risque de cancer, le cancer était également une pathologie courante dans le passé.

Sur le crâne E270, on trouve également deux lésions cicatrisées suite à des blessures traumatiques. L’un d’eux semble provenir d’un événement violent à courte portée utilisant une arme tranchante. Ces lésions guéries pourraient signifier que l’individu a potentiellement reçu une sorte de traitement et, par conséquent, a survécu.

Cependant, il est rare de voir une telle blessure sur une femme et la plupart des blessures liées à la violence touchent des hommes. « Cette femme était-elle impliquée dans des activités de guerre ? demanda Tondini. « Si tel est le cas, nous devons repenser le rôle des femmes dans le passé et la manière dont elles ont participé activement aux conflits de l’Antiquité. »

Scanner du crâne E270

Les crânes ont été examinés par analyse microscopique et tomodensitométrie. Crédit : Tondini, Isidro, Camarós, 2024

Les chercheurs ont cependant également déclaré que l’étude des restes squelettiques comporte certains défis qui rendent les déclarations définitives difficiles, d’autant plus que les restes sont souvent incomplets et qu’il n’y a pas d’antécédents cliniques connus. « En archéologie, nous travaillons avec une partie fragmentée du passé, ce qui complique une approche précise », a souligné Isidro.

« Cette étude contribue à un changement de perspective et établit une base encourageante pour les recherches futures dans le domaine de la paléo-oncologie, mais d’autres études seront nécessaires pour comprendre comment les sociétés anciennes traitaient du cancer », a conclu Camarós.

Référence : « Rapport de cas : Limites des soins médicaux oncologiques et traumatologiques dans l’Égypte ancienne : nouvelles connaissances paléopathologiques à partir de deux crânes humains » par Tatiana Tondini, Albert Isidro et Edgard Camarós, 22 avril 2024, Frontières de la médecine.
DOI : 10.3389/fmed.2024.1371645




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