THE DALLES, Oregon (AP) – Wilbur Slockish Jr. a été abattu, des pierres lui ont été lancées. Il s’est caché sous terre pendant des mois, puis a passé 20 mois dans des prisons fédérales à travers le pays – tout cela pour avoir pêché dans le fleuve Columbia.

Mais Slockish, un chef de rivière traditionnel de la bande Klickitat de la nation Yakama, endurerait tout à nouveau pour protéger son droit d’accès à la rivière et aux poissons que son peuple croit leur avoir été accordés par le Créateur.

« C’est une alliance sacrée, dit-il. “Rien n’est plus important.”

Les pêcheurs tribaux comme Slockish ont attiré l’ire des pêcheurs commerciaux et sportifs ainsi que des responsables gouvernementaux au fil des décennies pour s’être livrés à un acte de foi. Pour Slockish et ses ancêtres, qui habitent le bassin du fleuve Columbia “depuis la nuit des temps”, l’intendance de la terre, du fleuve et de ses poissons, animaux et plantes est un contrat divin au cœur d’une pratique religieuse millénaire. . Ils ont pêché dans la rivière non seulement pour pratiquer leur foi, mais aussi pour gagner leur vie.

Les droits de pêche tribaux le long du Columbia ont suscité d’âpres et interminables batailles juridiques et législatives. Ceci malgré un traité de 1855 avec le gouvernement fédéral stipulant que les tribus céderaient la plupart de leurs terres, mais conserveraient leurs droits de pêche.

En avril 1983, Slockish et quatre autres pêcheurs ont été condamnés par le tribunal de district des États-Unis pour avoir vendu du saumon pêché hors saison à des agents fédéraux infiltrés dans le cadre d’une affaire connue sous le nom de “Salmon Scam”. Slockish a été accusé d’avoir illégalement pris 16 poissons de la rivière.

Tom Keefe Jr., un avocat des droits civiques basé à Washington qui représentait les pêcheurs dans cette affaire, a déclaré que des agents fédéraux avaient maintenu que 40 000 saumons manquaient dans la rivière, mais ont découvert plus tard que les poissons avaient migré vers des affluents à cause de la pollution.

Keefe a déclaré que pour Slockish et les autres pêcheurs, la lutte pour sauver la rivière et ses ressources a toujours été une question de liberté religieuse. Catholique pratiquant, Keefe a déclaré que le fait de représenter les pêcheurs lui a donné une fenêtre sur la vie spirituelle du «peuple de la rivière».

“Pour eux, le fleuve Columbia est une cathédrale géante qui s’étend de l’embouchure de l’océan Pacifique aux montagnes du Canada”, a-t-il déclaré.

Slockish est “un homme intègre et engagé”, a ajouté Keefe. Sa voix se brisa d’émotion alors qu’il décrivait le moment où le chef de Klickitat avait retiré son alliance juste avant de se rendre en prison, la plaçant dans la paume de Keefe pour la garder en lieu sûr.

Slockish n’a pas cessé de se battre pour la rivière. Après sa sortie de prison, il a concentré ses efforts sur la qualité de l’eau et les problèmes de santé liés à la réserve nucléaire de Hanford dans le comté de Benton, Washington, qui a été déclassée en 1989. L’usine a rejeté d’importantes quantités de déchets radioactifs dans la rivière, causant des dommages écologiques irréparables. .

Au cours des deux dernières décennies, Slockish a fait des présentations dans les écoles élémentaires locales autour de Thanksgiving sur la signification spirituelle de la rivière et de ses poissons. Il a représenté la nation Yakama dans plusieurs commissions et comités liés au fleuve et siège toujours à la Columbia River Inter-Tribal Fish Commission, qui représente les tribus et leurs droits le long du fleuve.

Le cas très médiatisé de Slockish et des autres pêcheurs a contribué à attirer l’attention sur leurs problèmes et a donné aux tribus un meilleur accès à la rivière, a déclaré Jeremy FiveCrows, porte-parole de l’organisation.

Les 20 mois que Slockish a passés en prison “étaient un enfer”, mais il s’agit de tenir une promesse qu’il a faite à l’âge de 14 ans – au premier saumon qu’il ait jamais attrapé – d’être un bon intendant de la terre.

Slockish se souvient encore de la façon dont le poisson le regardait « droit dans les yeux », comme pour dire : « J’ai fait mon travail. Maintenant tu fais le tien.

___

La couverture religieuse d’Associated Press reçoit un soutien grâce à la collaboration de l’AP avec The Conversation US, avec un financement de Lilly Endowment Inc. L’AP est seul responsable de ce contenu.

Deepa Bharat, Associated Press