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SAN FRANCISCO (Reuters) – Chris et Amy Hillyard ont ouvert leur restaurant d'Oakland, en Californie, à la fin du mois dernier pour la première fois depuis la mi-mars, grâce en grande partie à un prêt du gouvernement visant à contourner les petites entreprises pendant le pire de la crise des coronavirus.

Un café californien rouvre avec un prêt sur salaire, mais l'avenir n'est pas clair

PHOTO DE DOSSIER: Un repas à emporter repose sur une table à Farley's East à Oakland, Californie, États-Unis le 16 avril 2020. Le café a temporairement fermé pendant l'abri sur place mais est revenu d'abord pour vendre des repas à emporter et plus tard a rouvert son café le 29 avril 2020 avec l'aide du programme de protection des chèques de paie, qui fait partie du plan de secours économique de 2,3 billions de dollars adopté par le Congrès fin mars. / Photo prise le 29 novembre 2018 / REUTERS / Nathan Frandino

Le prêt, qui fait partie du programme de secours économique de 2 300 milliards de dollars adopté par le Congrès fin mars, est destiné à couvrir deux mois de salaires, de loyers et de services publics pour les entreprises de moins de 500 employés.

Mais le restaurant autrefois surpeuplé des Hillyards, Farley’s East, est maintenant une opération de mets à emporter qui a besoin de moins de la moitié de son ancien personnel, au moins jusqu'à la fin du mois de mai, date à laquelle l'ordre de séjour à domicile de la région de San Francisco doit expirer.

Même alors, le nombre de places assises sera probablement réduit pour limiter la propagation du virus, et de sérieux doutes subsistent quant à la rapidité avec laquelle les dépenses de consommation décimées par une flambée sans précédent du chômage pourraient reprendre.

Des clients qui travaillaient à proximité ont dit à Chris que même lorsque leurs immeubles de bureaux rouvriraient, ils s'attendaient à continuer de faire leur travail principalement à domicile.

«Notre entreprise changera fondamentalement à la suite de cela, à long terme», explique Chris. "Nous avons huit semaines pour comprendre comment le faire fonctionner."

Le restaurant Hillyard est l'une des millions de petites entreprises aux États-Unis confrontées à un avenir incertain après que le nouveau coronavirus a fermé des magasins, des restaurants, des écoles et des voyages dans la plus grande économie de consommation du monde. Au cours des 12 prochains mois, Reuters racontera le parcours de plusieurs propriétaires de petites entreprises aux États-Unis.

L’activité de Hillyards compte parmi plus de 4,3 millions d’entreprises américaines à recevoir des prêts du programme de protection des chèques de paie.

L'idée est simple: aider les petites entreprises à garder leurs employés pendant les fermetures de coronavirus afin qu'elles puissent de l'autre côté reprendre rapidement leurs activités normales.

En pratique, ce n'était pas si simple.

Le programme a débuté le 3 avril avec un financement initial de 349 milliards de dollars. Le déploiement a été entaché de problèmes techniques, car bon nombre des 30 millions de petites entreprises du pays ont tenté d'accéder à l'argent.

L'argent a été épuisé en deux semaines. Le Congrès a ajouté 310 milliards de dollars supplémentaires au programme fin avril, dont environ 191 milliards ont été alloués jusqu'à présent.

Le Hillyards avait fermé Farley’s East à Oakland et leur petit café de San Francisco, Farley’s, le 17 mars, lorsque l’ordre de séjour à la maison a été annulé. Ils ont licencié les 40 employés.

"Nous avons dû faire une pause et prendre un peu de recul et comprendre comment nous allons sortir de ce trou dans lequel nous nous trouvons financièrement", a déclaré Chris. C'était «une situation assez déprimante».

Ils ont demandé un prêt PPP le 6 avril.

Entre-temps, ils ont lancé plusieurs nouveaux secteurs d'activité pour générer au moins une partie des revenus, y compris des «repas familiaux» hebdomadaires comme des biscuits et du poulet, préparés par leur propre famille de quatre personnes, pour quelques dizaines de clients. Ils ont également préparé des repas pour les travailleurs des urgences et les sans-abri grâce à des partenariats avec des groupes locaux à but non lucratif.

Tout compte fait, ils ont retiré environ 15 000 $ pour leurs efforts, par rapport à leurs ventes mensuelles typiques d'avant la crise de 200 000 $.

Le 23 avril, le prêt PPP de 221 000 $ a été déposé sur le compte bancaire de Hillyards. Il s'agissait de l'un des 345 prêts totalisant 83,5 millions de dollars consentis dans le cadre du programme par Community Bank of the Bay, une institution financière de développement communautaire.

"Ce fut un énorme soulagement", a déclaré Chris. "Je me sens un peu plus optimiste quant à nos plans pour l'avenir et que nous avons un plan en place pour essayer de sortir de cette situation."

The Hillyards avait ouvert une fenêtre de vente à emporter chez Farley’s quelques jours plus tôt, et avec le nouveau prêt, il a rapidement recruté 15 employés pour redémarrer Farley’s East le 29 avril.

Les ventes de salades et de lattes du premier jour à travers une fenêtre à emporter blindée en plexiglas nouvellement installée ont été "bonnes, mais pas géniales", a déclaré Chris. Depuis lors, les revenus sont restés là où ils étaient le premier jour: environ 20% de la norme d'avant la crise, avant que les immeubles de bureaux qui entourent son établissement ne se vident pour que les travailleurs puissent faire leur travail à domicile.

Les Hillyards prévoient d'utiliser les 221 000 $ pour couvrir la masse salariale, le loyer et les services publics jusqu'à la fin juin, et s'attendent à ce que la plupart soient admissibles à une remise en vertu des modalités du programme.

Un café californien rouvre avec un prêt sur salaire, mais l'avenir n'est pas clair
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Ils prévoient de couvrir d'autres dépenses – y compris les paiements en souffrance aux fournisseurs et les intérêts sur un prêt de rénovation il y a des années – avec les revenus de la boutique rouverte qui vend désormais également des provisions comme de la farine, du pudding au chia de noix de coco et des œufs, avec une famille désormais deux fois par semaine les repas et les plans pour une nouvelle gamme d'offres de charcuterie pour les personnes qui vivent à proximité.

Pourtant, une fois le prêt PPP épuisé, on ne sait pas ce qui est en magasin.

Le prêt fournit "un peu de piste financière pour changer nos modèles commerciaux" pour correspondre à l'économie pandémique, a déclaré Amy. Pour l'instant, dit-elle, «nous essayons de ne pas penser si nous allons gagner de l'argent».

Rapports supplémentaires de Nathan Frandino; Montage par Heather Timmons et Diane Craft

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