Un cadre au Kansas peut-il sauver des salles de cinéma?

La plupart du temps, l’entreprise de cinéma, vieille de 116 ans, est plutôt banale.

Les billets sont vendus. Les images sont projetées sur des écrans, parfois en 3D. De temps en temps, les opérateurs de cinéma phobiques du changement sont enthousiasmés par une innovation. Le porte-gobelet d’accoudoir, par exemple, a été breveté en 1981.

Mais ce ne sont pas des heures normales dans les cinémas. Demandez simplement à Adam Aron.

Il y a un an, M. Aron, qui dirige AMC Entertainment, la plus grande chaîne de multiplex au monde, se sentait inhabituellement revigoré par son industrie désuète. Même avec la prolifération des services de diffusion en continu et la baisse de la fréquentation en Amérique du Nord – les cinémas du monde entier 42,5 milliards de dollars en 2019, un record. « Nous voyons une croissance spectaculaire de la taille du box-office national pas si loin », a-t-il déclaré avec éclat fin février.

À la mi-mars, le coronavirus avait contraint M. Aron à licencier 35000 travailleurs, dont lui-même, et à fermer tous les cinémas AMC: 10700 écrans dans 15 pays. Alors que le coronavirus augmentait, reculait et resurgissait, AMC a rouvert la plupart de ses théâtres, en a rouvert plusieurs et, récemment, a commencé à en rouvrir certains. Pour maintenir en vie la chaîne de la dette, M. Aron et son directeur financier, Sean Goodman, qui ont rejoint AMC quelques mois seulement avant la crise, ont fait des retours en arrière, évitant de justesse la faillite. quatre fois en neuf mois. AMC a levé plus d’un milliard de dollars par intermittence et a obtenu environ 1 milliard de dollars supplémentaires en report de loyer de la part des propriétaires.

Ce fut l’une des manèges d’entreprise les plus fous de la pandémie, qui a mis à rude épreuve les directeurs généraux partout dans le monde. Et ce n’est pas encore fini.

Alors que certains studios de cinéma prédisent maintenant que le cinéma ne commencera pas à se rétablir avant le milieu de l’été – et reporte encore une fois les sorties en conséquence – M. Aron a déclaré qu’AMC devait collecter 750 millions de dollars supplémentaires pour se frayer un chemin. Jusqu’à présent, AMC a levé 204 millions de dollars pour atteindre cet objectif. AMC a déclaré dans un récent dépôt de titres que, sans liquidités supplémentaires, la liquidation ou la restructuration de la faillite était «probable». Une nouvelle ligne de vie potentielle implique un montage financier lié à Odeon, une chaîne de théâtre européenne appartenant à AMC.

«Beaucoup ont sous-estimé à plusieurs reprises la volonté pure de notre direction de passer au travers de cette crise», a déclaré M. Aron dans une interview, ajoutant un peu de la drôle de sang-froid qui est sa marque de fabrique: «Nous n’avons pas encore commencé à nous battre!»

La pandémie a également poussé M. Aron, 66 ans, aux premières lignes des guerres en continu, où, au cours des six derniers mois, son industrie l’a qualifié de traître une minute et l’a suivi comme un pionnier la minute suivante.

M. Aron, un nouveau venu dans le secteur des multiplexes, a rompu les rangs avec d’autres chaînes en juillet et a accepté de raccourcir considérablement la fenêtre exclusive qu’AMC reçoit pour jouer les films Universal. Le studio, qui abrite les franchises «Despicable Me» et «Fast and Furious», a désormais le droit de rendre des films disponibles dans les foyers par le biais de la vidéo à la demande premium après seulement 17 jours dans les cinémas AMC – contre environ 90 jours, long de l’industrie norme. En échange, Universal a accepté, pour la première fois, de partager une partie des revenus à la demande premium avec AMC.

Mooky Greidinger, qui possède Regal Cinemas, la chaîne n ° 2 en Amérique du Nord, a rejeté l’accord de M. Aron comme «la mauvaise décision au mauvais moment» dans une interview en août. Il a cité la raison habituelle: les gens hésiteront à acheter des billets s’ils peuvent voir le même film sur le téléviseur de leur salon ou sur l’écran de leur iPhone quelques semaines plus tard.

«Ce n’est pas une entreprise que vous secouez aussi facilement», a déclaré M. Greidinger, dont la famille exploite des cinémas depuis les années 1930.

Considérez-le secoué: Regal est maintenant en pourparlers avec Universal pour un arrangement similaire, selon deux personnes connaissant le sujet, qui se sont exprimées sous couvert d’anonymat pour discuter de négociations privées. Deux autres chaînes, Holdings Cinemark et Cineplex, ont déjà suivi AMC.

Compte tenu du retour de flamme initial, M. Aron devrait prendre un tour de victoire. Au lieu de cela, il s’est retrouvé sur la défensive.