Un bouton aurait pu “sauver plus de vies” dans l’effondrement de Surfside Condo

SURFSIDE, Floride – Le coup de tonnerre qui a secoué Jonah Handler et sa mère au milieu de la nuit de juin dernier a été suivi d’un silence.

Jonah, 15 ans, et sa mère, Stacie Fang, sont sortis sur leur terrasse et ont levé les yeux, pensant que le bruit inquiétant venait du toit de la copropriété de 13 étages Champlain Towers South à Surfside, en Floride. Mais debout au 10e étage, ils ne pouvaient rien voir de mal, alors ils se sont installés pour la nuit.

Tout était calme. Aucune alarme ne retentit. Aucun ordre d’évacuation n’est venu. Mais la tour de condo était sur le point de s’effondrer.

Un an après la catastrophe des tours Champlain, alors que la cause de l’effondrement fait toujours l’objet d’une enquête fédérale, de nouveaux documents, entrevues et dossiers de déposition ont jeté un nouvel éclairage sur une période critique de sept minutes entre la défaillance initiale rugissante d’une terrasse de piscine et l’éventuelle effondrement en cascade d’une partie du bâtiment, faisant 98 morts dans l’une des défaillances structurelles les plus meurtrières de l’histoire des États-Unis.

Le gardien de sécurité dans le hall des tours Champlain a rapidement composé le 911 pour signaler la panne initiale. Une alarme a peut-être retenti à ce moment-là dans une partie limitée du bâtiment, même si elle était clairement inaudible pour beaucoup de ceux qui dormaient encore.

Le bâtiment disposait également d’un système d’avertissement audio sophistiqué conçu pour diffuser une alerte dans les chambres de chaque unité. Mais il n’a jamais été déclenché, selon des témoignages de déposition et des entretiens récemment disponibles, car l’agent de sécurité n’avait jamais été formé sur le système et le bouton unique nécessaire pour l’activer.

“Si j’avais su, j’aurais insisté”, a déclaré l’agent de sécurité, Shamoka Furman, dans une interview.

La performance du système d’alarme incendie automatisé du bâtiment reste l’une des nombreuses questions frustrantes encore sans réponse 12 mois après l’effondrement. Avec sept minutes qui se sont écoulées entre le moment de la défaillance de la terrasse de la piscine et la chute catastrophique, certains des résidents qui ont dormi pendant le boom initial auraient-ils pu se mettre en sécurité ?

Dans la partie du bâtiment qui s’est finalement effondrée, presque tout le monde a été tué, y compris la mère de Jonah dans l’unité 1002. Jonah, tiré des décombres, a miraculeusement survécu avec 12 vertèbres cassées.

Il a dit qu’il n’avait jamais entendu d’alarme d’aucune sorte, et aucune alarme ne peut être entendue avant l’effondrement sur aucun des enregistrements audio et vidéo qui ont émergé à la suite de la catastrophe.

Le père de Jonah, Neil Handler, qui n’était pas dans le bâtiment, a déclaré qu’il était convaincu qu’avec sept minutes d’avertissement, Jonah, sa mère et un certain nombre d’autres auraient pu s’échapper.

“Je pense juste à toutes les vies qu’ils auraient pu sauver”, a-t-il déclaré.

Jeudi, le juge Michael A. Hanzman de la Cour de circuit du comté de Miami-Dade a donné son approbation sur le banc à un règlement de plus d’un milliard de dollars impliquant des compagnies d’assurance, des promoteurs et d’autres parties liées aux tours Champlain. Securitas, une entreprise avec une empreinte mondiale qui a été embauchée pour aider à assurer la sécurité du bâtiment, a payé la plus grande partie du règlement – ​​plus de 500 millions de dollars.

Avant le début de l’audience émouvante, le juge a observé une minute de silence pour honorer les victimes. Les proches et les survivants, assis tranquillement dans la salle d’audience, se passaient des mouchoirs.

Securitas a déclaré dans un communiqué que sa participation au règlement “ne reflétait pas la responsabilité de l’effondrement du bâtiment ou de la perte tragique de vies humaines”.

Les gratte-ciel ont différentes façons d’informer les locataires d’une urgence. Certaines structures plus anciennes peuvent avoir un système d’alarme incendie de base qui retentit à travers les unités. De nombreuses tours construites au cours des dernières décennies ont ajouté des haut-parleurs afin que les résidents puissent obtenir une commande audible et une description de la crise.

Dans le hall des tours Champlain, avec ses planchers étincelants, ses éclairages encastrés et ses plantes en pot, un bureau de sécurité contenait les commandes d’un réseau de haut-parleurs qui avaient été installés dans chaque chambre en 2017 pour s’assurer que les résidents pouvaient être réveillés si une évacuation était nécessaire. . Les commandes “Tous les appels” pourraient être émises via un microphone sur le panneau de contrôle du hall.

“Vous appuyez sur un bouton, cela allumerait tous les haut-parleurs dans tout le bâtiment”, a déclaré Matthew Haiman, qui dirigeait l’entreprise qui a installé le système aux tours Champlain, dans une déposition. “Vous prenez le micro, vous dites : ‘Hey, les gars, il y a une urgence, sortez du bâtiment’.”

Si le système avait été utilisé correctement, a-t-il ajouté, “il aurait probablement sauvé plus de vies pour être honnête avec vous”.

Mme Furman, qui était agent de sécurité des tours Champlain depuis quatre mois, a déclaré en entrevue qu’elle avait reçu une formation minimale lors de son embauche, un autre agent de sécurité expliquant les contours du travail alors qu’ils se tenaient debout pendant une heure dans le hall. Elle a dit qu’elle n’avait jamais entendu parler du bouton “All call”. L’autre garde a refusé de commenter.

André Vautrin, directeur de l’entreprise de sécurité Securitas, a déclaré dans une déposition que son entreprise n’avait jamais formé les agents de sécurité des tours Champlain au fonctionnement du panneau et a laissé entendre que l’association de gestion des copropriétés supervisait les protocoles de sécurité de l’immeuble.

Un avocat des familles des victimes, Judd G. Rosen, a demandé plus loin : « Êtes-vous d’accord avec moi qu’une entreprise de sécurité raisonnable devrait former ses agents à l’utilisation d’un système capable d’informer tous les résidents d’une catastrophe imminente ?

«Oui», a répondu M. Vautrin.

Le grand bruit qui a amené Jonah et Mme Fang sur leur balcon au début de la catastrophe a également réveillé Paolo Longobardi au troisième étage. Tonnerre, pensa-t-il. Mais sa femme, Anastasiya, avait entendu quelque chose de plus troublant : un craquement métallique contre nature.

Tous deux, groggy de sommeil, jetaient un coup d’œil par la porte vitrée coulissante de leur chambre donnant sur la piscine. En dessous d’eux, la terrasse de la piscine s’effondrait.

“Il disparaissait dans le sol”, a déclaré M. Longobardi. “C’était comme une vague venant de droite à gauche – du sud au nord – et elle tombait.”

À cette époque, le système d’alarme du bâtiment commençait à s’activer, d’abord à 1 h 15 min 29 s, lorsqu’il a signalé un « problème », selon un journal de données. Dix-sept secondes plus tard, une alarme incendie se déclenche. Il a envoyé une alerte automatisée à une société de surveillance, bien qu’il ne soit pas clair qu’il ait généré une alarme sonore à n’importe quel étage. Peu de temps après, un membre du personnel de l’entreprise de télésurveillance avise le 911 qu’une alarme incendie s’est déclenchée aux Tours Champlain.

Mais même lorsque les premiers signaux de troubles ont été transmis à l’agence de surveillance puis aux autorités, peu de personnes dans le bâtiment ont été informées de ce qui se passait.

Le système d’alarme par défaut de l’immeuble n’a pas été conçu pour alerter tous les résidents. Au contraire, une alarme déclenchée à un étage était également censée déclencher des alarmes uniquement à l’étage supérieur et à l’étage inférieur. On ne sait toujours pas quelles alarmes du bâtiment se sont déclenchées ce matin-là, et la plupart des survivants ont déclaré n’avoir entendu aucune alarme. Cela comprenait certains de ceux qui vivaient près du rez-de-chaussée du bâtiment, où la panne initiale s’est produite.

Alors qu’il regardait l’effondrement de la terrasse de la piscine depuis l’unité 309, M. Longobardi, un ingénieur civil qui construit des ponts pour gagner sa vie, a pensé qu’un énorme gouffre pourrait avaler le parking sous la terrasse.

« Nous avons décidé de courir », a-t-il déclaré.

Les Longobardis ont réveillé leurs deux enfants, âgés de 14 et 9 ans, et les ont fait sortir. M. Longobardi a déclaré que l’un des enfants se souvenait avoir entendu une alarme pendant l’évasion.

Dans l’unité 111 au premier étage, la famille Nir, qui n’était pas encore couchée, a également vu des problèmes au bord de la piscine et a couru vers le hall. Gabriel Nir a déclaré qu’il ne se souvenait pas avoir entendu une alarme incendie, mais sa famille a exhorté Mme Furman, l’agent de sécurité, à appeler le 911.

Mme Furman a composé le numéro. Le premier appel est arrivé à 1 h 16 min 27 s, 41 secondes après le déclenchement de l’alarme incendie.

“Une grosse explosion”, a-t-elle rapporté. Aucune alarme n’a pu être entendue en arrière-plan de l’appel.

Six étages plus haut, dans l’unité 611, Iliana Monteagudo s’est réveillée de son sommeil, inquiète de ne pas avoir fermé la porte de son balcon. Effectivement, c’était ouvert.

Mais alors qu’elle allait la fermer, elle s’aperçut que la porte était coincée. Aucune alarme ne sonnait dans sa chambre, mais elle pouvait entendre le bruit des alarmes de voiture au loin. Puis elle a entendu un bruit de craquement et a vu une fissure se développer vers le bas de son plafond.

« Cours », lui dit une voix dans sa tête.

Mme Monteagudo, 64 ans, a glissé hors de sa chemise de nuit et a enfilé une robe – « Ne perdez pas de temps à mettre un soutien-gorge », lui a dit la voix – et des sandales. Elle a soufflé une bougie de la Vierge de Guadalupe, a saisi ses clés, son sac à main, ses cartes de crédit et sa boîte à pilules, et s’est précipitée vers la porte en prenant soin d’éteindre les lumières derrière elle.

Dans le couloir, Mme Monteagudo, qui avait emménagé dans le complexe six mois plus tôt, a été frappée par le calme qui régnait. Elle a supposé que les unités autour d’elle étaient en grande partie vacantes. Il n’y avait pas d’alarme.

“Il y a eu un silence”, a-t-elle dit. “Il n’y a pas eu de mouvement. Rien. Je pensais que le bâtiment était vide.

Avec le silence sur leur étage et aucun signe d’un bâtiment en détresse, Jonah et sa mère sont retournés à l’intérieur de leur unité. Il remonta dans son lit pour se rendormir. Elle s’assit au bord de son lit.

Un peu après 1h22 du matin, près de sept minutes après le déclenchement du système d’alarme incendie, l’effondrement a transformé 13 étages en un tas de gravats.

M. Nir était en communication avec le 911 et a couru en lieu sûr. Mme Monteagudo a réussi à atteindre une cage d’escalier avant que le bâtiment ne s’effondre autour d’elle, en sortant avec l’aide du garde de sécurité.

Mais Jonah et sa mère n’ont jamais quitté sa chambre.

Les étages des tours Champlain se sont empilés les uns sur les autres, ne laissant que quelques centimètres entre certains d’entre eux; un sauveteur a dit plus tard à M. Handler que le béton au-dessus de Jonah formait un cadre en forme de A au-dessus de sa tête, ce qui lui a probablement permis de survivre. Un homme qui passait par là a vu le bras de Jonah sortir des décombres et ses doigts se tortiller. Lui et un autre passant ont alerté les secouristes.

Le sauveteur a dit à M. Handler, qui a fourni le récit de la survie de Jonah pour cet article, que Jonah et Mme Fang, qui avait 54 ans, avaient été retrouvés main dans la main.

“Quand il les séparait, ils ne voulaient pas se lâcher”, a déclaré M. Handler.

M. Handler a déclaré qu’après ce jour-là, Jonah avait souffert d’une peur paralysante lorsqu’il avait entendu des sons qui lui rappelaient l’effondrement, en particulier des orages. M. Handler doit parfois conduire son fils pendant des heures jusqu’à ce qu’il arrête de pleuvoir.