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Un avion russe s’est écrasé dans une maison. La mort a été répartie au hasard.

TCHERNIVIH, Ukraine — C’est la méticulosité de Yulia Hrebnyeva qui a sauvé la vie de sa famille.

Tout d’abord, elle a envoyé son mari à l’extérieur pour réparer la serrure de la porte de leur maison. Puis elle a fait descendre ses enfants au sous-sol, insistant pour qu’ils l’aident à ranger l’espace où ils dormaient chaque nuit pour éviter les attaques de missiles russes.

Et c’est alors qu’un avion de combat russe Su-34 s’est écrasé sur le toit de leur maison à deux étages.

A quelques rues de là, Vitaliy Serhienko n’a pas eu cette chance. Le pilote de l’avion russe abattu s’était éjecté. M. Serhienko et son beau-frère, Serhiy Tkachenko, ont entendu des pas sur leur toit et sont sortis pour enquêter. “Nous voulions l’attraper”, a déclaré M. Tkachenko.

Les deux hommes s’approchaient de la source du bruit dans des directions opposées lorsque M. Tkachenko a entendu des coups de feu. Le pilote avait tiré sur M. Serhienko dans la poitrine; il est mort dans son propre poulailler.

La tragédie et la sérendipité sont distribuées au hasard dans la guerre, et le 5 mars, lorsqu’un avion russe est tombé du ciel, ils ont produit deux résultats très différents à Tchernihiv, une ville du nord de l’Ukraine. Une famille a vécu, presque miraculeusement, tandis que M. Serhienko, au mauvais endroit au mauvais moment, a fini par mourir.

Il y avait un élément supplémentaire dans l’équation : le pilote russe n’a pas eu la chance de larguer ses bombes.

“Si ces bombes étaient tombées sur Tchernihiv, il y aurait eu tellement plus de victimes”, a déclaré Mme Hrebnyeva en examinant l’épave encore dans sa cour plus de deux mois après l’accident. “Notre maison l’a arrêté.”

La sœur de M. Serhienko, Svitlana Voyteshenko, l’a enterré le lendemain. “C’était un homme tellement bon, il travaillait dur”, a-t-elle déclaré. “Tout le monde l’aimait.”

L’accident a fait une autre victime lorsque les flammes se sont propagées à une maison située de l’autre côté de la cour de Mme Hrebnyeva et qu’un homme âgé et alité a été brûlé vif.

Tchernihiv, située à seulement 40 miles de la Biélorussie et à 55 miles de la Russie, a été rapidement encerclée au début de la guerre, assiégée par les troupes russes envahissantes des deux côtés. Les attaques étaient féroces. Les forces russes ont intentionnellement bombardé des infrastructures critiques telles que des stations d’eau et d’électricité, ainsi que des réserves de nourriture, a déclaré Oleksandr A. Lomako, chef du conseil municipal de Cherhiniv, dans une interview, mais n’ont jamais pris le contrôle total du centre-ville.

M. Lomako a déclaré que les procureurs avaient enregistré 350 personnes tuées à la suite de tirs de missiles, et il a estimé que 700 autres étaient mortes de causes liées au siège : manque d’électricité, d’eau et de nourriture.

L’indignation face à la dévastation et à la mort infligées par la Russie couvait parmi les habitants lorsque le pilote s’est catapulté hors de l’avion. Des membres de la Défense territoriale de Tchernihiv, une unité de l’armée de volontaires, ont entendu l’explosion, a déclaré un soldat, Ivan Lut. Il a couru là où il pensait que le pilote pourrait atterrir, a vu le parachute orange et blanc suspendu au-dessus de la maison et a commencé sa propre poursuite, a-t-il déclaré.

La poursuite s’est terminée à côté du domicile de M. Tkachenko lorsque le pilote russe, nommé dans une enquête du renseignement sous le nom de major Aleksandr V. Krasnoyartsev, a été appréhendé.

Son visage et sa poitrine étaient couverts de sang. À plat dos au sol, il leva les bras en suppliant : « Ne tirez pas, je me rends ! selon une séquence vidéo tournée sur le téléphone portable d’un soldat ukrainien.

Bientôt, une foule s’est rassemblée, certains cherchant à se venger. “Nous avons dû nous battre avec nos propres gars pour lui sauver la vie”, a déclaré M. Lut, notant que les soldats avaient reçu l’ordre de capturer le pilote vivant. Le copilote était déjà mort lorsque les soldats l’ont retrouvé.

Les restes de l’avion, un bombardier supersonique de moyenne portée, sont éparpillés dans la cour de Mme Hrebnyeva. Elle a souligné les restes d’un sauna et d’une petite piscine à proximité. Des tulipes jaillissaient de l’épave métallique de l’avion.

Mme Hrebnyeva se dirigeait vers la souche brûlée d’un arbre lorsqu’elle a vu quelque chose au milieu des décombres : une minuscule paire de jeans appartenant à son fils de 6 ans, toujours soigneusement pliée, même si le tiroir qui les contenait était méconnaissable. . Il y avait plus : un short rouge avec la ceinture intacte mais le dos brûlé ; un petit maillot de bain; le sportswear de son fils de 10 ans, Denys.

“J’ai presque envie de le ramener à la maison, de le laver et de le repasser”, a-t-elle déclaré. Elle était rentrée ce samedi matin d’un quart de travail organisant des fournitures pour les soldats qui défendaient la ville. Elle a acheté une serrure à la quincaillerie d’en face. Son mari, Rostyslav, était dans la cuisine en train de faire bouillir des boulettes pour leurs trois enfants et un autre enfant qui avait été séparé de ses parents après l’attaque de Tchernihiv le premier jour de la guerre.

Le mari de Mme Hrebnyeva a juré en plaisantant quand elle l’a envoyé dehors pour installer la nouvelle serrure, a-t-elle dit. Elle a emmené les enfants au sous-sol pour faire le ménage.

Et puis ils ont entendu s’effondrer. « Les briques étaient en train de couler », a-t-elle déclaré. “Tout a commencé à trembler.” Elle a cru avoir entendu des coups de feu, a-t-elle ajouté, mais c’était les bardeaux du toit qui se défaisaient.

Son mari, pilote militaire à la retraite, a été brûlé aux mains et visage, mais a pu obtenir de l’aide pour la sortir, elle et les quatre enfants, du sous-sol.

« Si mon mari n’avait pas ouvert la porte, nous aurions été brûlés vifs », a déclaré Mme Hrebnyeva.

D’un point de vue militaire, la destruction de l’avion était un signe du succès de l’Ukraine à empêcher la Russie d’acquérir la supériorité aérienne. Avant le début de l’invasion à grande échelle, il était largement admis que la Russie pourrait maîtriser l’armée de l’air ukrainienne en quelques jours et établir le contrôle du ciel. Mais l’Ukraine a pu abattre au moins 25 avions de guerre russes, selon le site d’analyse militaire Oryx. Plus d’un tiers d’entre eux ont été détruits en plusieurs jours début mars, dont beaucoup par des missiles sol-air portables tirés à l’épaule.

Les pilotes russes volaient bas pour éviter les systèmes de missiles ukrainiens, a déclaré Justin Bronk du Royal United Services Institute, une organisation de recherche militaire à Londres.

L’avion qui s’est écrasé le 5 mars faisait partie des huit ou neuf autres abattus en quelques jours. Ce taux de perte a convaincu les commandants russes que voler bas pendant la journée ne serait pas viable, obligeant les pilotes à voler la nuit, lorsque l’obscurité rend beaucoup plus difficile pour l’Ukraine d’utiliser efficacement les missiles sol-air, a déclaré M. Bronk.

Lors de ce vol, l’armée ukrainienne a pu abattre l’avion de guerre avant qu’il ne largue toutes ses armes : Images de la même type d’avions décollant le lendemain, publié par le ministère russe de la Défense, a montré qu’il transportait au moins huit bombes non guidées de 500 kilogrammes.

M. Lut a déclaré que le pilote leur avait dit qu’il n’avait reçu les cibles des frappes de missiles que lorsqu’il était en l’air et qu’il ignorait qu’elles frappaient des objectifs civils.

Mme Voyteshenko, dont le frère a été tué dans le poulailler, a déclaré que le pilote l’avait regardée dans les yeux et lui avait dit qu’il n’avait pas réalisé que des civils vivaient là.

Le croyait-elle ? “Bien sûr que non,” dit-elle.

Alors qu’elle se tenait à côté du site où son frère a été tué, Mme Voyteshenko a regardé un pommier planté par ses parents. Elle et son frère avaient cueilli ses fruits ensemble depuis qu’ils étaient enfants.

Son frère avait commencé à installer l’isolation et à refaire la façade de leur maison l’automne dernier.

“Maintenant, je ne sais pas si nous pourrons le terminer”, a-t-elle déclaré.

Mme Hrebnyeva s’est émerveillée de la tournure des événements dans la vie de sa famille. “Le 5 mars, je distribuais des vêtements et de la nourriture aux gens”, a-t-elle ajouté. « Le 6 mars, nous n’avions rien. Les gens ont commencé à nous l’apporter.

Elle a dit qu’elle était déterminée à reconstruire sa maison. Son mari est actuellement avec les enfants en Norvège.

“Je veux rester. Je veux vraiment rester ici et reconstruire ma maison à cet endroit, juste pour contrarier les ruscistes », a-t-elle dit, utilisant un néologisme pour « fascistes russes » qui s’est répandu en Ukraine depuis l’invasion.

“Je veux montrer à tout le monde que la guerre est la guerre, mais la vie continue”, a-t-elle ajouté. “Nous, les Ukrainiens, sommes forts et incassables – imbattables.”