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Un ancien combattant de Dunkirk a perdu des milliers de personnes à cause d'un courrier indésirable – nous traquons les coupables

Trompé: Bernard Bannon, un ancien combattant de Dunkerque, a perdu 70 000 £ à cause d'arnaques impitoyables avant sa mort, à l'âge de 98 ans

La Côte d'Azur est réputée pour ses belles plages et son style de vie fastueux. La Côte d'Azur, ensoleillée, attire chaque année des centaines de milliers de vacanciers britanniques.

Pourtant, non loin du haut lieu touristique de Nice, se trouve le siège d’une importante opération de courrier indésirable. Plus tôt cette année, Money Mail avait révélé comment un ancien combattant de Dunkerque âgé de 98 ans avait perdu 70 000 £ à cause d'arnaques impitoyables avant sa mort. Bernard Bannon, de Liverpool, avait été bombardé de lettres trompeuses suggérant qu’il avait gagné des milliers de livres sterling en prix. Beaucoup ont promis d’envoyer un chèque s’il payait un montant ou commandait quelque chose dans leurs catalogues – mais après cela, Bernard n’a reçu un sou.

L'un des coupables était une société française appelée Phyderma, à laquelle l'ancien ingénieur royal avait versé 4 903 £ en un peu plus de trois ans. Donc, Money Mail a décidé de retrouver son siège et d'affronter le responsable.

Après une longue enquête, nous avons localisé les bureaux de Phyderma dans une zone d'activités de Mougins, un joli village entouré de pins et d'oliviers où Pablo Picasso a passé les 12 dernières années de sa vie.

Le courrier lui-même n'est pas fabriqué ici – mais c'est là que sont basés le service à la clientèle et les opérations générales de l'entreprise.

Il est 8 heures du matin un mardi matin et des employés en tenue décontractée commencent à arriver au travail dans l'immeuble de trois étages. Tout au long de la matinée, le personnel se rend à l’entrée du bâtiment pour faire une pause-cigarette.

Mais, lorsque nous nous approchons pour leur parler, ils font semblant d'être au téléphone ou rentrent rapidement dans le bureau.

Le bâtiment appartient à une société appelée New Stefal Holding, dont Phyderma est une marque subsidiaire.

La société existe depuis 11 ans et compte environ 56 employés. L'année dernière, le groupe a enregistré un chiffre d'affaires annuel supérieur à 30 millions d'euros.

Un ancien combattant de Dunkirk a perdu des milliers de personnes à cause d'un courrier indésirable – nous traquons les coupables

Siège: la société française Phyderma, à laquelle l'ancien ingénieur royal Bernard a versé 4 903 £ en un peu plus de trois ans, est basée à Frances, la Côte d'Azur

La société de portefeuille possède toutes sortes d'entreprises, mais se spécialise dans la vente à distance. Phyderma et Vital Nature, deux de ces marques, envoient un courrier au Royaume-Uni.

Phyderma se décrit comme un développeur de produits de beauté et de compléments alimentaires.

Son catalogue, envoyé à Bernard en 2014, comprend des «sels de bain de pieds aux extraits d'arnica, d'algues et de menthe poivrée», au prix de 17,80 £ pour un approvisionnement de 15 jours en «Krill-algic», un complément alimentaire conçu pour réduire la raideur des articulations. à £ 19.99.

Une lettre se lit comme suit: «Le chèque de 10 500 £ est prêt à être expédié»

Le site Internet de Vital Nature affirme avoir mis au point "des traitements, des cosmétiques et des compléments alimentaires à base d'agents et d'ingrédients actifs naturels".

Cependant, ces entreprises de cosmétiques ont un côté cynique. Outre leurs catalogues, ils comprennent des lettres intelligemment formulées suggérant que le destinataire a gagné des prix fantastiques d'une valeur de plusieurs milliers de livres sterling.

Ils suggèrent que tout ce que vous devez faire pour réclamer l'argent est de renseigner vos coordonnées bancaires et peut-être de passer une commande modeste. En fait, les petits caractères indiquent que vous êtes uniquement invité à participer à un tirage au sort – l'argent est loin d'être garanti.

Un ancien combattant de Dunkirk a perdu des milliers de personnes à cause d'un courrier indésirable – nous traquons les coupables

Stéphane Alech, multimillionnaire de 53 ans, dirige Phyderma et Vital Nature, avec plus d'une douzaine d'autres marques.

Souvent, ces types d’entreprises envoient des lettres à autant d’adresses qu’elles le peuvent dans l’espoir que certaines répondent. Ils peuvent aussi utiliser de prétendues listes de ventouses pour partager les détails des ménages qui ont déjà répondu à ces compétitions.

Ne vous y trompez pas, le courrier contribue à rendre un homme très riche. Stéphane Alech, multimillionnaire de 53 ans, dirige Phyderma et Vital Nature, ainsi que plus d'une douzaine d'autres marques.

Né à Cannes et avec un grand-père parfumeur, M. Alech a déclaré qu'il s'était toujours intéressé aux parfums et aux produits de beauté.

Au début de sa carrière, il a travaillé comme responsable des opérations pour la chaîne sportive française Decathlon avant de rejoindre un groupe de vente à Nice.

En 2004, il est parti pour lancer sa propre entreprise, vendant des suppléments nutritionnels et des cosmétiques en Angleterre, en Allemagne et en France.

La société, Agence de Marketing Appliquée, était basée en Belgique et avait envoyé des catalogues à des résidents britanniques sous les marques Vital Beauty et Swiss Home Shopping – et plus tard Phyderma et Vital Nature.

Une lettre de Vital Beauty adressée à Bernard se lit comme suit: "Le chèque de 10 500 £ est prêt à être expédié."

En 2005, l’office de surveillance des consommateurs du Royaume-Uni, l’Office of Fair Trading (OFT), a ouvert une enquête pour déterminer si le courrier était trompeur.

L'organisme de réglementation a déclaré que les lettres "semblaient informer les consommateurs britanniques d'un gain important et reliaient la réclamation ou la réception plus rapide du prix au paiement effectué alors qu'aucun achat n'était nécessaire".

En 2007, l'Agence de Marketing Appliqué avait promis d'apporter des modifications à ses lettres afin de clarifier le fonctionnement de ses compétitions.

Mais l'OFT a continué à recevoir des plaintes et a renvoyé l'affaire à son homologue belge, la Direction générale de l'application des lois et de la médiation.

En 2011, un juge d'un tribunal belge a statué que les lettres Vital Beauty et Swiss Home Shopping étaient illégales et a mis en place une injonction afin d'empêcher leur envoi aux résidents en France et au Royaume-Uni.

Agence de Marketing Appliqué a fait appel de la décision mais a été déboutée. L'année suivante, la société a déclaré qu'elle avait cessé d'envoyer des lettres au Royaume-Uni et à la France.

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Victime: l'ancien combattant Bernard Bannon et sa femme Rosaleen le jour de leur mariage en mai 1941

Cependant, M. Alech a continué à envoyer un courrier similaire sous ses autres marques, Phyderma et Vital Nature.

Une lettre de Phyderma reçue par Bernard se lit comme suit: "C'est GARANTI: le chèque de 143 572,20 £ en jeu sera impérativement libéré!"

La lettre suggère que, pour réclamer l'argent, le gagnant doit d'abord commander un article du catalogue. Si le client ne le fait pas, quelqu'un d'autre qui a passé une commande recevra le prix, ajoute-t-il.

"Je me suis senti malade quand j'ai découvert à quel point il avait perdu"

Un petit imprimé sur un formulaire de commande séparé indique qu'aucun achat n'est nécessaire.

Royal Mail affirme que la majorité de ce type de courrier est désormais bloqué au Royaume-Uni après l'introduction de contrôles plus stricts en 2016.

Un code de bonnes pratiques a été lancé à la suite d’une enquête du Mail qui a révélé comment des fraudeurs utilisaient les contrats de courrier en masse lucratifs de Royal Mail pour cibler les personnes âgées. Depuis 2016, Royal Mail affirme avoir bloqué 4,6 millions d'articles de courrier frauduleux.

Cependant, malgré l'amélioration de la sécurité, certains postes parviennent toujours à passer. Un lecteur nous a dit que sa mère recevait encore des lettres de Phyderma en février.

Un porte-parole de la campagne anti-arnaque, Operation Repeat, a déclaré: "Nous savons que Phyderma et Vital Nature envoyaient certainement un courrier au Royaume-Uni en juin, la dernière fois que nous avons reçu une mise à jour."

Finalement, nous avons trouvé au bureau Phyderma à Mougins une personne qui contacterait l’équipe du service clientèle en notre nom. Mais nous avons été informés que M. Alech n’était pas disponible pour nous rencontrer en personne.

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La journaliste de Money Mail, Fiona Parker, photographiée devant le bureau de NSH à Mougins avec certaines des lettres trompeuses du cabinet

M. Alech, qui est réputé être un habitué du Royal Mougins Golf Resort – dont l'adhésion coûte 30 000 € par an – est un homme occupé.

Outre New Stefal Holding, qui compte 16 filiales, il est propriétaire de la marque de bijoux Misaki Monaco, vendue dans plus de 40 pays.

Après quelques échanges, M. Alech a accepté de nous parler via un traducteur par téléphone. Presque immédiatement, il a promis d'arrêter toutes les livraisons sur le marché britannique à partir de ce mois. Il a également insisté sur le fait que les lettres n'étaient pas du courrier frauduleux.

Royal Mail dit avoir bloqué 4,6 millions d'articles frauduleux

Il déclare: «Nous essayons depuis plusieurs années d'avoir des conversations constructives avec les autorités britanniques, mais nous n'y sommes pas parvenus. Ils veulent que les messages soient différents, mais sans nous dire comment ils veulent qu'ils soient différents. '

Lorsqu'on lui demande s'il pense que sa société est «morale», il répond: «C'est difficile, le grand débat entre la moralité et la loi.

Nous n'essayons pas de duper nos clients en essayant de cacher quoi que ce soit. M. Alech a indiqué que son équipe du service clientèle disposait de 15 personnes pour aider les personnes qui ont du mal à comprendre les lettres.

Il ajoute: «Il est vrai que certains cas exceptionnels pourraient nous échapper.

"Mais il y a certains clients qui ne peuvent pas être dérangés d'appeler ou d'écrire pour plus d'explications."

Le fils de Bernard Bannon, Lenny, 73 ans, s'est félicité de l'annonce selon laquelle le courrier ne serait plus envoyé au Royaume-Uni, mais est resté sceptique.

Un ancien combattant de Dunkirk a perdu des milliers de personnes à cause d'un courrier indésirable – nous traquons les coupables

Le fils de Bernard Bannon, Lenny, 73 ans, s'est félicité de l'annonce selon laquelle le courrier ne serait plus envoyé au Royaume-Uni, mais est resté sceptique.

Le travailleur de la construction à la retraite a déclaré: «Je me suis senti malade quand j'ai découvert combien mon père avait perdu. Je n'avais pas réalisé qu'il était si mal parce qu'il était si secret. J'espère que c'est le cas et que le courrier n'apparaît pas sous un autre nom.

Louise Baxter, responsable de l'équipe d'arnaques relatives aux normes commerciales nationales, a déclaré: "Il est encourageant de constater que notre travail visant à perturber le courrier trompeur destiné aux consommateurs vulnérables fonctionne et que les sources de courrier frauduleux potentielles sont dissuadées de fonctionner ici."

Marilyn Baldwin OBE, fondatrice de l'organisation caritative anti-arnaque Think Jessica, a déclaré: 'Phyderma, Vitamail et Vital Beauty ont envoyé un courrier à ma mère il y a 16 ans. J'espère que M. Alech tiendra parole et qu'il n'enverra plus l'autre côté de la Manche. "

Un porte-parole de Royal Mail a déclaré: «Nous identifions le courrier frauduleux en utilisant différentes méthodes, mais, malgré tous nos efforts, un petit montant peut parfois passer à travers notre réseau.

"Les clients qui souhaitent signaler un problème peuvent écrire à ce courrier électronique, adresser un e-mail à [email protected] ou appeler le 0800 011 3466."

Un porte-parole de Phyderma et de Vital Nature a confirmé que M. Bannon était un client, ajoutant: "Nous regrettons de ne pas avoir été informés plus tôt de sa situation."

Mais la firme a refusé de restituer une partie de son argent. Le porte-parole ajoute: «Nos jeux sont légitimes et réglementés dans le strict respect des lois européennes et anglais.

"Les règles du jeu complètes accompagnent toujours chaque message, garantissant ainsi que chaque client reçoit des informations claires et justes." Il a affirmé que tous les jeux offrant des prix supérieurs à 10 000 € sont gratuits et ne nécessitent aucun achat.

[email protected]

Et à seulement 25 miles: l'héritage de détresse d'une autre entreprise

À seulement 25 miles de Phyderma, se trouve la dernière adresse connue d’une autre opération de courrier indésirable, Promondo.

Installé dans le village de Carros, près de la frontière franco-italienne, Promondo a reçu 6 683 £ de l'argent de Bernard.

Il a envoyé des lettres et des catalogues sous la marque Vitamail. Une lettre envoyée à Bernard affirmait avoir gagné un «chèque du premier prix» de 15 000 £.

Il a indiqué qu'il devait commander quelque chose dans le catalogue d'accompagnement pour recevoir le chèque, et lui a suggéré d'acheter deux bouteilles de «crème de circulation» au prix de 34,80 £.

Lorsque Money Mail a atteint l'entrepôt où l'entreprise était basée, une école de conduite d'autobus avait repris le bâtiment.

Mais les habitants se souviennent trop bien des dégâts causés par l'entreprise.

L'Association Syndicale Libre du Lotissement Industriel de Carros agit en tant que syndicat local. Un représentant de la réception a déclaré que l'organisation était devenue un point de contact pour les victimes de Promondo ayant perdu de l'argent.

Elle ajoute: «Je n'ai jamais oublié les appels téléphoniques en détresse que nous recevions régulièrement à propos de cette entreprise. Certains d'entre eux étaient en larmes lorsqu'ils ont demandé si nous pouvions faire quelque chose à ce sujet.

L'avocate marseillaise Isabelle Terrin a déclaré en 2010 qu'elle représentait avec succès une victime de Promondo âgée de 83 ans qui avait perdu 5 000 €. La pensionnée, Arlette Zinah, avait été amenée à croire qu'elle avait gagné un prix en espèces d'une valeur de 215 000 € – il lui suffisait de commander des articles du catalogue pour le réclamer.

En 2010, un juge de la Cour d'appel a condamné la société à verser au retraité 188 917 euros, intérêts compris depuis le début de la procédure en 2008, ainsi que ses frais de justice.

Mme Terrin a déclaré avoir essayé d'aider des dizaines de clients supplémentaires victimes d'escroqueries similaires, mais sans succès.

Elle déclare: «Ces entreprises ont pour objectif de tromper les personnes généralement âgées ou vulnérables, parfois malades, et qui n'ont peut-être pas de bons souvenirs.

J'ai arrêté de traiter ces cas il y a deux ou trois ans parce que je réalisais qu'il était impossible de gagner. '

On ne sait pas quand Promondo a quitté Carros, mais une société appelée SOGIF Holding AG a acheté le logo Vitamail en 2011 lors de son lancement à Baar, en Suisse. L'entreprise est entrée en liquidation en mai 2015.

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