CARACAS (Reuters) – Un ancien soldat américain capturé au Venezuela a déclaré mercredi qu'il avait été engagé par une entreprise de sécurité de Floride pour prendre le contrôle de l'aéroport de Caracas et apporter un avion pour transporter le président Nicolas Maduro aux États-Unis.

Les autorités vénézuéliennes ont arrêté lundi l'homme, Luke Denman, ainsi que son compatriote américain Airan Berry et 11 autres personnes, dans ce que Maduro a appelé un complot raté coordonné avec Washington pour le chasser.

Lors d'un interrogatoire diffusé à la télévision nationale, Denman a déclaré que la firme Silvercorp USA avait signé un contrat avec le chef de l'opposition vénézuélienne Juan Guaido pour demander le renvoi de Maduro. Un conseiller de Guaido a déclaré mercredi à CNN qu'il avait signé un accord exploratoire, mais qu'il n'avait jamais été finalisé et l'opposition n'a pas soutenu la tentative d'incursion.

Le président américain Donald Trump a nié toute implication. Un haut responsable de l'administration Trump a déclaré que les accusations de Maduro d'un rôle américain "n'étaient pas crédibles" et que l'administration restait concentrée sur "la réalisation d'une transition pacifique et démocratique au Venezuela".

Le secrétaire d'État Mike Pompeo a déclaré mercredi que le gouvernement américain utiliserait "tous les outils" pour garantir le retour des Américains, s'ils étaient détenus au Venezuela.

Dans la vidéo, Denman, 34 ans, a répondu aux questions d'une personne hors caméra parlant en anglais

Denman, qui avait l'air calme et portait un t-shirt gris, a déclaré que sa mission était de sécuriser l'aéroport et d'établir la sécurité extérieure. Il n'a pas donné de détails sur la façon dont son groupe prévoyait de monter Maduro dans un avion.

Il n'était pas clair quand ni où la vidéo a été faite, et où Denman et Berry sont détenus.

En mars, le ministère américain de la Justice a inculpé Maduro et une douzaine d'autres responsables vénézuéliens actuels et anciens de «narco-terrorisme» et l'administration Trump a offert une récompense de 15 millions de dollars pour les informations menant à son arrestation.

«J'aidais les Vénézuéliens à reprendre le contrôle de leur pays», a déclaré Denman, ancien membre des forces d'opérations spéciales, dans la vidéo.

Denman a déclaré que lui et Berry avaient été engagés par Jordan Goudreau, un vétéran militaire américain qui dirige Silvercorp, pour former 50 à 60 Vénézuéliens en Colombie en janvier en vue de l'opération. Goudreau a fourni du matériel au groupe, a déclaré Denman.

Goudreau a confirmé son rôle d'organisateur de l'opération lors d'interviews avec les médias dimanche et a déclaré à Reuters lundi que Denman et Berry étaient «mes gars». Il n'a pas pu être joint immédiatement pour commenter mercredi.

Les autorités vénézuéliennes ont déclaré avoir arrêté le groupe par la ville côtière isolée de Chuao, à environ 60 kilomètres (40 miles) à l'ouest de l'aéroport de Caracas, après que les habitants ont émis des soupçons. Les autorités ont publié des photos de ce qu’ils disaient être le bateau du groupe, chargé de munitions, d’armes et de matériel de communication.

Huit personnes impliquées dans la même opération ont été tuées dimanche dans l’État de La Guaira, près de Caracas, a annoncé le gouvernement de Maduro.

Lors d'une conférence de presse virtuelle télévisée mercredi, Maduro avait initialement annoncé qu'il montrerait des vidéos des deux Américains, mais n'a finalement pas montré une vidéo de Berry. Il a déclaré que le Venezuela demanderait l'extradition de Goudreau.

"Donald Trump est le chef direct de cette invasion", a ajouté Maduro.

L’équipe de Guaido, dans un communiqué publié plus tôt cette semaine, a déclaré qu’elle n’avait «aucune relation avec aucune entreprise de la branche sécurité et défense», y compris Silvercorp.

Des documents personnels sont présentés par le président du Venezuela, Nicolas Maduro, lors d'une conférence de presse virtuelle à Caracas, Venezuela, le 6 mai 2020. Palais de Miraflores / Document via REUTERS

Mais mercredi, Juan Rendon, un conseiller de Guaido et membre de son comité stratégique, a déclaré à CNN qu'il avait signé un «accord exploratoire» avec Silvercorp pour demander la capture de membres du gouvernement de Maduro «pour les livrer à la justice».

Rendon a déclaré que l'accord préliminaire n'a jamais été exécuté ou achevé et que Goudreau a envoyé les soldats en mission de «suicide bâclé» sans le soutien de Guaido.

Après la déclaration télévisée de Denman, un porte-parole du Département d'État américain a déclaré que "pour des raisons de confidentialité", il n'aurait plus de commentaires sur les deux Américains soupçonnés d'être en détention au Venezuela.

Rapports supplémentaires par Vivian Sequera à Caracas et Matt Spetalnick à Washington; Écriture d'Angus Berwick; Montage par Marguerita Choy, Rosalba O'Brien et Kim Coghill

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