KIEV, Ukraine –

Les troupes russes se retirent de la deuxième plus grande ville d’Ukraine après l’avoir bombardée pendant des semaines, a annoncé samedi l’armée ukrainienne, alors que les forces de Kiev et de Moscou se livraient une bataille acharnée pour le cœur industriel de l’est du pays.

L’état-major ukrainien a déclaré que les forces russes se retiraient de la ville de Kharkiv, dans le nord-est, et se concentraient sur la protection des voies d’approvisionnement, tout en lançant des mortiers, de l’artillerie et des frappes aériennes dans la province orientale de Donetsk afin “d’épuiser les forces ukrainiennes et de détruire les fortifications”.

Le ministre de la Défense, Oleksii Reznikov, a déclaré que l’Ukraine “entrait dans une nouvelle phase à long terme de la guerre”.

Le président Volodymyr Zelenskyy, quant à lui, a déclaré que les Ukrainiens faisaient leur “maximum” pour chasser les envahisseurs et que l’issue de la guerre dépendrait du soutien de l’Europe et d’autres alliés.

“Personne aujourd’hui ne peut prédire combien de temps durera cette guerre”, a déclaré Zelenskyy dans son discours vidéo nocturne vendredi soir.

En signe de soutien, une délégation du Sénat américain dirigée par le chef de la minorité Mitch McConnell a rencontré le président ukrainien samedi à Kiev. Une vidéo publiée sur le compte Telegram de Zelenskyy montrait McConnell, qui représente l’État du Kentucky, et ses collègues sénateurs républicains Susan Collins du Maine, John Barrasso du Wyoming et John Cornyn du Texas le saluant.

Leur voyage est intervenu après que l’autre sénateur du Kentucky, Rand Paul, a bloqué jusqu’à la semaine prochaine l’approbation par le Sénat d’un montant supplémentaire de 40 milliards de dollars pour aider l’Ukraine et ses alliés à résister à l’invasion russe de trois mois.

Après avoir échoué à capturer Kiev après l’invasion du 24 février, le président Vladimir Poutine a déplacé son attention vers l’est vers le Donbass, une région industrielle où l’Ukraine combat les séparatistes soutenus par Moscou depuis 2014.

L’offensive russe vise à encercler les troupes ukrainiennes les plus expérimentées et les mieux équipées, qui sont déployées à l’est, et à s’emparer des parties du Donbass qui restent sous le contrôle de l’Ukraine.

Les frappes aériennes et les barrages d’artillerie rendent extrêmement dangereux pour les journalistes de se déplacer dans l’est, entravant les efforts pour obtenir une image complète des combats. Mais cela semble être un va-et-vient sans percées majeures de part et d’autre.

La Russie a capturé certains villages et villes du Donbass, dont Rubizhne, qui comptait environ 55 000 habitants avant la guerre.

Zelenskyy a déclaré que les forces ukrainiennes avaient également progressé dans l’est, reprenant six villes ou villages au cours de la dernière journée.

Kharkiv, qui se trouve près de la frontière russe et à seulement 80 kilomètres (50 miles) au sud-ouest de la ville russe de Belgorod, a subi des semaines de bombardements intenses. La ville en grande partie russophone avec une population d’avant-guerre de 1,4 million d’habitants était un objectif militaire russe clé au début de la guerre, lorsque Moscou espérait capturer et tenir de grandes villes.

L’Ukraine “semble avoir gagné la bataille de Kharkiv”, a déclaré l’Institut pour l’étude de la guerre, un groupe de réflexion basé à Washington. “Les forces ukrainiennes ont empêché les troupes russes d’encercler, et encore moins de s’emparer de Kharkiv, puis les ont expulsées de la ville, comme elles l’ont fait pour les forces russes qui tentaient de s’emparer de Kiev.”

Le gouverneur régional Oleh Sinegubov a déclaré via l’application de messagerie Telegram qu’il n’y avait eu aucune attaque de bombardement sur Kharkiv au cours de la dernière journée.

Il a ajouté que l’Ukraine avait lancé une contre-offensive près d’Izyum, une ville à 125 kilomètres (78 miles) au sud de Kharkiv qui est détenue par la Russie depuis au moins début avril.

Les combats ont été féroces sur la rivière Siversky Donets près de la ville de Severodonetsk, où l’Ukraine a lancé des contre-attaques mais n’a pas réussi à stopper l’avancée de la Russie, a déclaré Oleh Zhdanov, un analyste militaire ukrainien indépendant.

“Le sort d’une grande partie de l’armée ukrainienne est en train d’être décidé – il y a environ 40 000 soldats ukrainiens”, a-t-il déclaré.

Cependant, les forces russes ont subi de lourdes pertes lors d’une attaque ukrainienne qui a détruit un pont flottant qu’elles utilisaient pour tenter de traverser la même rivière dans la ville de Bilohorivka, ont déclaré des responsables ukrainiens et britanniques.

Le ministère britannique de la Défense a déclaré que la Russie avait perdu “d’importants éléments de manœuvre blindés” d’au moins un groupe tactique de bataillon lors de l’attaque. Un groupe tactique de bataillon russe se compose d’environ 1 000 soldats.

Le ministère a déclaré que la traversée risquée du fleuve était un signe de “la pression exercée sur les commandants russes pour qu’ils progressent dans leurs opérations dans l’est de l’Ukraine”.

Dans son discours vidéo, Zelenskyy a averti que la guerre provoquait une crise alimentaire dans le monde alors que la Russie empêchait le grain ukrainien de quitter le port.

Les principales économies du Groupe des Sept ont fait écho à cela, déclarant samedi que “la guerre d’agression de la Russie a généré l’une des crises alimentaires et énergétiques les plus graves de l’histoire récente, qui menace désormais les plus vulnérables à travers le monde”.

Poutine a lancé la guerre en Ukraine dans le but de contrecarrer l’expansion de l’OTAN en Europe de l’Est.

Mais l’invasion fait craindre à d’autres pays situés sur le flanc de la Russie qu’ils pourraient être les prochains, et cette semaine, le président et le Premier ministre finlandais ont déclaré qu’ils étaient favorables à l’adhésion à l’OTAN. Des responsables suédois devraient annoncer dimanche une décision quant à leur candidature pour rejoindre l’alliance militaire occidentale.

Lors d’un appel téléphonique samedi, Poutine a déclaré au président finlandais Sauli Niinisto qu’il n’y avait aucune menace pour la sécurité de la Finlande et que rejoindre l’OTAN serait une “erreur” et “affecterait négativement les relations russo-finlandaises”.

Le Kremlin a déclaré que les deux dirigeants avaient eu un “échange de vues franc”.

Niinisto a déclaré que la discussion “était directe et sans ambiguïté et s’était déroulée sans exagération. Éviter les tensions était considéré comme important”.

La réponse de la Russie aux mesures prises par la Finlande et la Suède a jusqu’à présent été discrète, bien que le vice-ministre des Affaires étrangères Alexander Grushko ait déclaré samedi que leur adhésion à l’OTAN aggraverait les tensions sécuritaires dans l’Arctique, “le transformant en une arène de compétition militaire”.

Le groupe énergétique russe Inter RAO a suspendu samedi ses livraisons d’électricité à la Finlande, selon un communiqué de l’opérateur du réseau électrique national finlandais. Mais seulement 10 % environ de l’électricité finlandaise provient de Russie, et les autorités ne s’attendaient pas à des pénuries.

Les offres potentielles des nations nordiques ont été remises en question vendredi lorsque le président turc Recep Tayyip Erdogan a déclaré que son pays n’était “pas d’une opinion favorable”.

Le secrétaire d’Etat américain Antony Blinken doit rencontrer ses homologues de l’OTAN, dont le ministre turc des Affaires étrangères, ce week-end en Allemagne.


Dans d’autres développements :

– Des combattants ukrainiens enfermés dans une aciérie du port en ruine de Marioupol, au sud, ont été confrontés à des attaques continues contre le dernier bastion de résistance de la ville. La vice-première ministre ukrainienne Iryna Vereshchuk a déclaré que les autorités négociaient l’évacuation de 60 soldats grièvement blessés, mais que la Russie n’avait pas accepté l’évacuation de tous les combattants blessés dans les aciéries, qui se comptent par centaines.

– Un conseiller du maire de Marioupol, Petro Andryushenko, a déclaré via Telegram qu’un convoi de 500 à 1 000 voitures transportant des civils de la ville avait été autorisé à entrer sur le territoire contrôlé par l’Ukraine et se dirigeait vers Zaporizhzhia, la première grande ville au-delà des lignes de front.

— La vice-présidente du parlement russe, Anna Kuznetsova, s’est rendue à Kherson, une région bordant la mer Noire détenue par la Russie depuis le début de la guerre. La Russie a installé une administration régionale pro-Moscou et le ministère britannique de la Défense a déclaré que la Russie pourrait organiser un référendum local sur l’adhésion à la Russie avec des résultats probablement manipulés pour montrer le soutien de la majorité.

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Yesica Fisch à Bakhmut, Yuras Karmanau à Lviv, Mstyslav Chernov à Kharkiv, Elena Becatoros à Odessa, Jill Lawless à Londres et d’autres membres du personnel d’AP du monde entier ont contribué à ce rapport.

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