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Le président Donald Trump s’adresse aux journalistes à la Maison Blanche à Washington le vendredi 20 novembre 2020 (Crédit: Erin Schaff / The New York Times)

WASHINGTON – Les électeurs ont décidé que le président élu Joe Biden devrait guider le pays au cours des quatre prochaines années. Mais sur les questions de guerre, d’environnement, de justice pénale, de commerce, d’économie et plus encore, le président Donald Trump et les hauts responsables de l’administration font ce qu’ils peuvent pour rendre le changement de direction plus difficile.

Trump a passé les deux dernières semaines accroupi à la Maison Blanche, faisant rage à propos d’une élection «volée» et refusant d’accepter la réalité de sa perte. Mais d’une autre manière, il agit comme s’il savait qu’il partirait bientôt et ne montre aucune de la déférence que les présidents accordent traditionnellement à leurs successeurs dans leurs derniers jours de fonction.

Au cours des quatre dernières années, Trump n’a pas passé beaucoup de temps à réfléchir à la politique, mais il a montré un penchant pour riposter à ses adversaires. Et avec ses encouragements, les hauts responsables courent contre la montre pour retirer des troupes d’Afghanistan, obtenir des baux de forage pétrolier en Alaska, punir la Chine, procéder à des exécutions et contrecarrer tout projet que Biden pourrait avoir pour rétablir l’accord nucléaire iranien.

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Dans certains cas, comme les exécutions et les baux pétroliers, le gouvernement de Trump prévoit d’agir quelques jours – voire des heures – avant l’inauguration de Biden le 20 janvier.

Dans un large éventail de départements et d’agences, les personnes nommées par Trump font des efforts extraordinaires pour essayer d’empêcher Biden de faire reculer l’héritage du président. Ils comblent les postes vacants dans les groupes scientifiques, poussent à appliquer des règles qui affaiblissent les normes environnementales, nomment des juges et transmettent rapidement leurs confirmations au Sénat et tentent d’éliminer les règlements sur les soins de santé en place depuis des années.

Dans le dernier cas, le secrétaire au Trésor Steven Mnuchin a refusé d’étendre les principaux programmes de prêts d’urgence que la Réserve fédérale avait utilisés pour aider à maintenir le crédit vers les entreprises, les gouvernements des États et locaux et d’autres parties du système financier. Il a également décidé de récupérer une grande partie de l’argent qui les soutient, entravant la capacité de Biden à utiliser les vastes pouvoirs de la banque centrale pour amortir les retombées économiques du virus.

Terry Sullivan, professeur de sciences politiques et directeur exécutif du White House Transition Project, un groupe non partisan qui étudie les transitions présidentielles depuis des décennies, a déclaré que Trump ne se comportait pas comme les anciens présidents qui se souciaient de la façon dont leurs derniers jours en fonction ont façonné leur héritage. .

«Ils font monter la tension en Iran, ce qui pourrait conduire à une confrontation. L’économie est en plein essor et ils ne font rien pour les allocations de chômage », a-t-il déclaré.

C’est une norme finale brisée par Trump – et un contraste frappant avec le dernier président républicain qui a remis le pouvoir à un démocrate.

L’ancien président George W. Bush a consciemment laissé à son successeur, Barack Obama, le soin de décider comment sauver l’industrie automobile et d’approuver ou non l’augmentation des troupes afghanes. Et quand le Congrès a exigé des négociations sur le sauvetage des banques, Bush s’est retiré et a laissé Obama conclure un accord avec les législateurs avant même qu’il ne soit investi.

Aides to Bush a déclaré que le président sortant voulait laisser à Obama une gamme d’options politiques alors qu’il entamait sa présidence, un état d’esprit clairement reflété dans un courriel de 2008 sur les négociations sur le statut des forces américaines en Irak de Joshua Bolten, chef de cabinet le temps, à John Podesta, qui a dirigé la transition d’Obama, juste une semaine après l’élection.

«Nous pensons avoir négocié un accord qui donne au président élu Obama les autorités et les protections dont il a besoin pour exercer toutes les prérogatives en tant que commandant en chef», a écrit Bolten à Podesta le 11 novembre 2008, dans un courriel rendu public par la suite par WikiLeaks. «Nous aimerions vous offrir, dans les meilleurs délais, un briefing complet à vous et à votre personnel.»

Cela n’a pas été l’approche de Trump.

Le président a continué de refuser les séances d’information de Biden et l’accès aux responsables de l’agence – des retards qui, selon le président élu, menaçaient de saper la réponse du pays à la pandémie. Et loin de chercher à aider l’équipe de Biden, Trump a passé plus de deux semaines à chercher activement à saper la légitimité de sa victoire.

Biden et ses principaux collaborateurs n’ont pas critiqué publiquement les actions politiques du président dans le pays ou à l’étranger, respectant la tradition selon laquelle il n’y a qu’un seul président à la fois. Mais le président élu a promis d’agir rapidement pour annuler de nombreuses politiques nationales et étrangères de Trump.

Cela commencera très probablement par un éclair d’actions de l’exécutif au cours de ses premiers jours au pouvoir ainsi qu’un programme législatif agressif au cours de sa première année.

Certains des conseillers de Trump ne font aucune tentative pour cacher le fait que leurs actions visent à entraver délibérément les options politiques de Biden avant même qu’il ne commence.

Un responsable de l’administration, s’exprimant sous couvert d’anonymat parce qu’il n’était pas autorisé à parler publiquement, a déclaré que dans les prochains jours, il y aurait plus d’annonces liées notamment à la Chine, avec laquelle les conseillers de Trump estiment que Biden tenterait d’améliorer les relations.

Judd Deere, un porte-parole de la Maison Blanche, a défendu les actions de l’administration, affirmant que le président avait été élu parce que les électeurs étaient «fatigués des mêmes vieux politiciens qui se sont toujours engagés à changer Washington mais ne l’ont jamais fait». Trump, a-t-il déclaré, avait annulé les réglementations et rendu la responsabilité aux agences et «reste concentré sur ce travail important».

Certaines transitions précédentes ont également été rancunières. Les nouveaux responsables de l’administration Bush ont accusé la sortie de la Maison Blanche de Clinton de méfait mineur, de pardons de dernière minute à des amis et de retards dus aux élections disputées de 2000.

Trump a longtemps allégué qu’après son élection, il avait fait face à un effort furtif pour saper sa transition en raison des enquêtes en cours sur les liens possibles de sa campagne avec la Russie. Et il y a eu des cas documentés où des responsables d’Obama ont fait des efforts de dernière minute pour mettre des barrages routiers sur la voie de ce qu’ils attendaient comme des inversions de politique de Trump sur l’immigration et d’autres questions.

Pourtant, dans son discours d’investiture, Trump a déclaré qu’Obama et sa femme avaient été «magnifiques» en effectuant une transition ordonnée et les a remerciés pour leur «aide gracieuse» tout au long de la période.

Et rarement, dans les temps modernes, un président et ses alliés ont été aussi délibérés dans leur désir d’entraver l’administration entrante que Trump l’a été envers Biden.

«Ce n’est pas cohérent avec tout ce que nous avons vécu», a déclaré Denis McDonough, qui était le chef de cabinet d’Obama et faisait partie de l’équipe d’Obama pendant la transition de l’administration Bush. Il a déclaré que les actions de Trump dans les derniers jours de son gouvernement étaient annoncées par sa détermination à rompre les accords conclus par Obama sur le changement climatique et le programme nucléaire iranien – ce que les présidents font rarement.

«C’est une violation de cette norme», a déclaré McDonough.

Certaines des actions de Trump sont quasiment permanentes, comme la nomination de juges nommés à vie ou la nomination de ses partisans à des comités gouvernementaux avec des mandats qui vont au-delà de la durée probable de son mandat. Une fois cela fait, le nouveau président ne peut pas faire grand-chose pour les inverser.

Mais ce ne sont pas les seuls candidats que les responsables de l’administration tentent de franchir.

Parmi les autres, il y a deux candidats au Conseil des gouverneurs de la Réserve fédérale, qui serviraient respectivement jusqu’en 2024 et 2030; un trio de membres possibles de la Commission électorale fédérale pour un mandat de six ans; et des nominés à la Federal Communications Commission et à la Federal Energy Regulatory Commission, qui, s’ils étaient confirmés, empêcheraient Biden d’installer des majorités dans ces organismes jusqu’en 2021.

D’autres actions peuvent être inversées, mais sont conçues pour exiger un prix politique pour le faire.

Depuis l’élection, Trump a ordonné le retrait de milliers de soldats d’Afghanistan, où Trump vise à réduire de moitié une force déjà réduite de 4500 hommes au moment où il quittera ses fonctions, défiant les conseils de certains généraux de haut niveau.

La vision de Biden pour les déploiements de troupes américaines n’est pas radicalement différente. Il a déclaré qu’il ne soutenait qu’un petit nombre de forces de combat, principalement chargées de combattre des groupes terroristes comme Al-Qaida et le groupe État islamique. Mais les retraits de dernière minute de Trump pourraient forcer Biden à une confrontation indésirable avec les démocrates au Congrès s’il décide qu’il doit revenir au modeste statu quo de pré-élection.

Les analystes affirment que le retrait des troupes par Trump prive également les États-Unis de tout effet de levier dans le processus de paix en cours en Afghanistan entre les talibans et le gouvernement afghan, permettant potentiellement aux talibans de réaliser d’importants gains militaires.

Les responsables de Trump s’emploient également à imposer de nouvelles sanctions à l’Iran qui pourraient être difficiles à inverser pour Biden, par crainte de s’ouvrir à des accusations selon lesquelles il est indulgent envers l’un des adversaires les plus dangereux du pays.

Les sanctions pourraient également saper toute décision de Biden de revenir à l’accord nucléaire iranien de 2015, une étape qui exigerait de donner à l’Iran une marge de manœuvre économique après des années de restrictions de Trump.

«Je pense que vous allez voir un clip assez rapide de nouvelles actions avant le 20 janvier», a déclaré Mark Dubowitz, directeur général de la Fondation pour la défense des démocraties, qui consulte souvent l’administration Trump sur l’Iran.

Lors d’une réunion du bureau ovale la semaine dernière, Trump a également demandé à ses conseillers principaux quelles options militaires s’offraient à lui en réponse au stock de matières nucléaires par l’Iran, bien qu’il ait été dissuadé de poursuivre l’idée. Toute action militaire saperait les tentatives de Biden de réinitialiser la politique américaine.

De même, les responsables de Trump continuent de prendre des mesures punitives contre la Chine, susceptibles de tendre davantage la relation tendue avec Pékin dont Biden héritera. La semaine dernière, Trump a publié un décret interdisant aux Américains d’investir dans des entreprises chinoises liées à l’armée chinoise. Les responsables de l’administration disent que d’autres étapes sont en cours.

La fermeture par Mnuchin des programmes de prêts d’urgence la semaine dernière pourrait également avoir des implications durables pour Biden alors que le nouveau président se bat pour contenir les retombées économiques de la pandémie. Les programmes de l’ère de la pandémie sont gérés par la Fed mais utilisent l’argent du Trésor pour se prémunir contre les pertes.

Mnuchin a défendu sa décision vendredi, insistant sur le fait qu’il suivait l’intention du Congrès en demandant à la Fed de restituer l’argent inutilisé au Trésor. Mais ce sera Biden qui devra faire face aux conséquences. Et la restauration des programmes nécessiterait de nouvelles négociations avec un Congrès qui est déjà dans l’impasse sur l’aide au COVID.

À l’été 2008, les responsables de la Maison Blanche de Bush ont envoyé une note aux responsables de l’agence les avertissant de conclure les nouvelles réglementations – et de ne pas essayer d’en précipiter de nouvelles juste avant le prochain président. Trump fait le contraire.

L’Environmental Protection Agency se précipite pour essayer d’achever les travaux sur une nouvelle règle qui changera la façon dont le gouvernement fédéral comptabilise les coûts et les avantages, un ajustement qui pourrait rendre plus difficile pour Biden d’étendre certains règlements sur la pollution de l’air ou de l’eau.

Chez Health and Human Services, l’agence a décidé juste après le jour du scrutin d’adopter une règle qui suspendrait automatiquement des milliers de règlements d’agence s’ils ne sont pas individuellement confirmés comme «toujours nécessaires» et «ayant des impacts appropriés». L’agence elle-même a qualifié le plan de radical – réalisant qu’il lierait les mains de la prochaine administration.

Brian Harrison, chef de cabinet de l’agence, l’a qualifié de «l’effort de réforme réglementaire le plus audacieux et le plus important jamais entrepris par HHS».

Cet article a été initialement publié dans le New York Times.

© 2020 The New York Times Company

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