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Le président Donald Trump a critiqué mercredi les entraîneurs de la NBA pour ce qu'il a appelé une "prostitution" en Chine, alors même qu'il refusait de prendre position sur le conflit entre la Ligue sportive et Pékin.

"Ils doivent gérer leur propre situation. La NBA – ils savent ce qu'ils font", a déclaré Trump à la presse lors de ses premiers commentaires publics sur le problème, lorsque celui-ci avait été interrogé par CNBC. "J'ai regardé la façon dont [l'entraîneur des Golden State Warriors, Steve] Kerr et l'entraîneur [des entraîneurs des San Antonio Spurs, Gregg] Popovich et certains autres faisaient des supplications en Chine, et pourtant dans notre propre pays, c'est comme s'ils ne le respectaient pas."

La NBA a tenté de limiter les dégâts économiques sur son marché chinois massif cette semaine après que le directeur général de Houston Rockets, Daryl Morey, eut tweeté en faveur du mouvement démocrate de Hong Kong. Alors que les organisations et les entreprises chinoises ont mis un terme à leurs relations avec la NBA, des critiques de Capitol Hill et d’autres ont affirmé que la ligue plaçait l’argent au-dessus des droits de l’homme en ne défendant pas suffisamment fort les commentaires de Morey.

Un porte-parole de la NBA n'a pas immédiatement répondu à la demande de CNBC de commenter les propos du président. CNBC n'a pas pu joindre immédiatement les Warriors et les Spurs pour des commentaires.

Trump a spécifiquement accusé Kerr et Popovich d'hypocrisie dans leurs réactions au différend avec la Chine, car ils ont souvent critiqué la politique intérieure du président. Il a affirmé que Kerr "était comme un petit garçon apeuré" lorsqu'il a répondu à une question sur la Chine lundi.

Le président Donald Trump prend la parole lors de la conférence "Opportunity Zone" avec des chefs d'État, locaux, tribaux et communautaires à la Maison Blanche à Washington, le 17 avril 2019.

Carlos Barria | Reuters

Quand on lui a demandé s'il avait des idées sur le conflit entre la NBA et la Chine, Kerr a répondu: "Moi non." Il a ajouté qu '"il est facile de parler de sujets qui me passionnent et que je sens bien connaître", mais a suggéré qu'il n'avait pas assez de connaissances pour parler de la politique chinoise.

Popovich a déclaré mardi que Silver "avait été un chef de file". Il a tiré sur Trump, affirmant que "par rapport à ce que nous avons vécu au cours des trois dernières années, il y a une grande différence entre le leadership et le courage".

Un premier communiqué de la ligue dimanche, en réponse au tweet de Morey, a déclaré que la NBA avait reconnu le point de vue du MJ, "profondément offensé nombre de nos amis et de nos fans en Chine, ce qui est regrettable". Dans des commentaires ultérieurs lundi, le commissaire de la NBA, Adam Silver, a déclaré qu'il reconnaissait que "notre déclaration initiale laissait les gens en colère, confus ou ne savait pas trop ce que nous étions ou ce que la NBA défendait".

"Il est inévitable que les peuples du monde entier, y compris ceux d'Amérique et de Chine – aient des points de vue différents sur différentes questions. Le rôle de la NBA n'est pas de régler ces différences", a déclaré Silver.

"Cependant, la NBA ne se mettra pas dans une position de régulation de ce que les joueurs, les employés et les propriétaires des équipes disent ou ne diront pas sur ces questions. Nous ne pourrions tout simplement pas fonctionner de cette manière."

Un mouvement de protestation, initialement déclenché par un projet de loi autorisant les extraditions vers la Chine continentale, dure depuis des mois dans le Hong Kong semi-autonome. Les manifestants ont accusé la police de recourir à une force excessive alors que les affrontements à Hong Kong devenaient de plus en plus violents.

Le tweet de vendredi maintenant supprimé de Morey était le suivant: "Fight for Freedom. Rendez-vous à Hong Kong." Depuis, il s'est excusé pour le commentaire.

Trump a été accusé d'avoir comploté en Chine alors qu'il cherchait un accord commercial avec la deuxième plus grande économie du monde et sollicitait l'aide de Pékin pour la dénucléarisation de la Corée du Nord. Il a répété à plusieurs reprises qu'il ne "blâmait" pas la Chine pour les abus commerciaux auxquels il cherchait à mettre un terme.

Trump a également qualifié le "président chinois" Xi Jinping – dont le régime autoritaire est accusé de diverses violations des droits de l'homme, notamment la détention et la surveillance de groupes de minorités musulmanes – d'être un ami.

Les États-Unis ont pris des mesures pour sanctionner les responsables et les entités qui seraient impliqués dans ces violations plus tôt cette semaine. Les négociations commerciales entre les États-Unis et la Chine reprendront jeudi.

La famille de Trump et la Maison Blanche ont des liens avec la ligue critiquée mercredi par le président. Josh Kushner, le frère du gendre et conseiller de Trump, Jared Kushner, est copropriétaire des Memphis Grizzlies de la NBA, selon le New York Times.

Jared Kushner a également assisté à des événements sportifs avec Silver, selon le journal.

– Kevin Breuninger de CNBC a contribué à ce rapport.

Note de l'éditeur: Cet article a été mis à jour pour mieux refléter le fait que les critiques de Trump visaient Kerr et Popovich.

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