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(Reuters) – Earl Kerr, un entrepreneur en électricité de 57 ans à Jacksonville, en Floride, dit qu'il craint pour sa mère de 80 ans, qui est entrée dans un centre de vie assistée juste avant que la pandémie de coronavirus n'atteigne les États-Unis. Et il dit qu'il craint que l'économie du tanking ne coule sa petite entreprise.

PHOTO DE DOSSIER: Le président américain Donald Trump s'adresse au briefing quotidien du groupe de travail sur les coronavirus à la Maison Blanche à Washington, États-Unis, le 7 avril 2020. REUTERS / Kevin Lamarque

Mais il a confiance dans le président américain Donald Trump pour gérer la crise. Il a entendu la critique généralisée selon laquelle Trump n'avait pas pris la pandémie au sérieux au départ, que son administration n'avait pas réussi à se procurer des fournitures médicales vitales et avait laissé des États débordés se débrouiller seuls. Kerr a une vision différente.

"Il n'est pas Dieu. Il ne peut pas prévoir l'avenir ou voir que le virus peut faire ceci ou cela », a déclaré Kerr, qui a voté pour Trump en 2016 et prévoit de le faire à nouveau en novembre. "Il fait de son mieux avec les informations qu'il obtient."

Le soutien continu d'électeurs comme Kerr pourrait s'avérer essentiel pour la réélection de Trump – en particulier parce que les régions où le président a obtenu son soutien se chevauchent souvent avec celles les plus vulnérables à la pandémie, selon une analyse de Reuters. L'analyse a révélé qu'un électeur sur cinq en 2016 dans Trump vit dans des régions où les facteurs sanitaires et économiques augmentent les risques de coronavirus. Kerr fait partie des 30 électeurs interrogés par Reuters qui vivent dans ces zones métropolitaines à risque en Floride, en Ohio et en Virginie-Occidentale et qui ont voté pour Trump en 2016 ou le soutiennent maintenant.

Les entretiens, ainsi que les dernières données de sondage Reuters / Ipsos, montrent un soutien solide de la base politique de Trump au milieu de la pire crise de santé publique d'un siècle, avec un nombre croissant de morts aux États-Unis qui a maintenant dépassé 12 700, des prédictions d'une dépression économique et la La plus grande perte du marché boursier américain au premier trimestre de l'histoire. Mais Trump n'a pas non plus bénéficié des gains de popularité spectaculaires que les anciens présidents ont parfois constatés pendant les crises, lorsque le patriotisme est souvent élevé – illustrant un durcissement de l'amertume partisan qui a été la marque de son administration.

Avant la pandémie, le président avait annoncé une économie en plein essor et un taux de chômage record pour séduire les électeurs modérés et indépendants dont il avait besoin pour remporter les élections, en particulier dans les principaux États du champ de bataille comme le Wisconsin, la Pennsylvanie et la Floride. Ce ton s'est évaporé lors de la pandémie, rendant d'autant plus cruciale la perception de sa réponse d'urgence. Des sondages récents en Floride et au Wisconsin ont montré que Trump était en retard de trois à six points sur Biden.

Les perceptions de la réponse à la crise ont eu un impact décisif sur la popularité des anciens présidents. L’expérience de George W. Bush – le dernier président républicain, également un personnage polarisant – fournit un exemple frappant de la partisanerie qui s’effondre dans certaines des périodes les plus sombres de la nation. Le taux d'approbation de Bush a grimpé à plus de 90% après les attentats terroristes du 11 septembre 2001, selon un sondage Gallup. Mais ce chiffre est tombé en dessous de 40% après l'ouragan Katrina en 2005 et a atteint un creux à 25% pendant la crise financière de 2008, aidant le démocrate Barack Obama à battre le challenger républicain John McCain lors des élections de cette année.

Le taux d'approbation de Trump, en revanche, est resté stable tout au long de sa présidence et a oscillé entre 40% et 44% depuis le début de la crise du coronavirus américain début mars, soutenu par 85% des républicains, selon le dernier 6 avril. -7 Sondage Reuters / Ipsos. Cette évaluation des emplois rend les élections de novembre très compétitives, selon les experts, bien que le paysage politique puisse changer alors que la pandémie continue de faire des morts et des emplois. (Pour un graphique des résultats du sondage, voir reut.rs/39TtJm4)

Le directeur des communications de la campagne Trump, Tim Murtaugh, a déclaré que les électeurs continuaient de soutenir le président en partie parce qu'il avait agi tôt, fin janvier, pour restreindre les voyages en provenance de Chine et nommer un groupe de travail sur les coronavirus. "Il a également une vision optimiste de l'Amérique et veut nous faire bouger dès qu'il est en sécurité, tout en écoutant les experts médicaux", a déclaré Murtaugh.

La condamnation de la réponse de Trump est tout aussi écrasante parmi les démocrates, dont près de 89% désapprouvent ses performances professionnelles, peu changé par rapport aux niveaux d'avant la crise, a montré le sondage. Les indépendants restent divisés, 53% désapprouvant la performance du président et 42% approuvant.

Trump suit Joe Biden, le leader démocrate, même avec l'avantage publicitaire dont Trump jouit maintenant alors qu'il apparaît dans des briefings quotidiens tandis que Biden s'est isolé de la maladie dans sa maison du Delaware, publiant des commentaires peu remarqués. Les électeurs inscrits ont soutenu Biden de 43% à 37%, selon le sondage du 6 au 7 avril.

Kyle Kondik, analyste politique à l'Université de Virginie, a déclaré que le fossé hyperpartisan sur Trump limite à la fois son avantage politique et son inconvénient dans la crise.

"Les gens qui prédisent que ce président subira des baisses d'approbation à long terme ont eu tort tout au long de sa présidence", a-t-il déclaré.

GRAPHIQUE: Sondage Reuters / Ipsos: les notes d'approbation de Trump parmi les républicains et les démocrates – ici

"CE N'EST PAS SA FAUTE"

Presque tous les partisans de Trump interrogés par Reuters ont déclaré que les médias et les démocrates le blâmaient injustement pour un problème que personne n'aurait pu prédire.

Plusieurs ont encore comparé le nouveau coronavirus à une grippe saisonnière – faisant écho aux commentaires de Trump au début de la crise – même après que la propre caractérisation du président de l'épidémie ait changé et ses conseillers ont déclaré que ce virus était 10 fois plus mortel. Les électeurs interrogés ont salué Trump pour le programme de sauvetage de 2,2 billions de dollars adopté par le Congrès. Ils croient que les retombées économiques de la pandémie signifient que le pays a plus que jamais besoin de Trump – un homme d'affaires – pour le sortir du marasme.

Beaucoup ont dit qu'il faisait le meilleur travail possible dans une situation impossible.

"Ce n'est pas de sa faute si cela s'est produit", Barbara Raccina, 76 ans, de Jacksonville Beach, en Floride, qui a voté pour Trump en 2016 et le fera à nouveau en novembre. «Je pense qu'il essaie d'aider autant qu'il le peut. Le reste est à nous de rester à l'intérieur. »

Raccina et les autres électeurs interrogés vivent dans des zones qui ont soutenu Trump en 2016 et sont maintenant particulièrement vulnérables à la pandémie. L'analyse de Reuters a identifié les zones grâce à des données du U.S. Census Bureau, du Bureau of Labor Statistics et des Centers for Disease Control and Prevention. Reuters a examiné le pourcentage de personnes qui fument, souffrent d'asthme ou d'autres conditions qui peuvent augmenter le risque de mourir du COVID-19, la maladie causée par le coronavirus. L'analyse a également pris en compte les données économiques, notamment le chômage et le pourcentage des travailleurs locaux dans le commerce de détail, qui risquent de perdre leur chèque de paie lors de la pandémie à la fermeture des magasins.

John O'Neill, 61 ans, vit dans l'une de ces régions vulnérables – Middletown, Ohio, une région métropolitaine remportée par Trump avec 56% des voix en 2016. Middletown compte parmi les pourcentages les plus élevés de personnes qui fument au pays, qui souffrent de MPOC , ou avez des problèmes cardiaques, tous pensaient rendre COVID-19 plus dangereux.

Actuellement sans emploi, O’Neill espère trouver du travail dans un entrepôt – un environnement potentiellement très exposé aux virus – et a reçu un diagnostic de MPOC. Il a dit qu'il n'était pas préoccupé par le virus.

"Nous avons 10 000 personnes qui meurent chaque année de la grippe", a-t-il dit, "et elles ne ferment pas leurs affaires."

O’Neill a déclaré qu’il était rassuré par les experts médicaux qui conseillaient Trump, comme Anthony Fauci, le plus haut responsable des maladies infectieuses du pays, qui apparaît aux côtés du président lors de briefings télévisés. Fauci est devenu quelque chose d'un héros culte – souvent salué par les commentateurs avec les médias que le président qualifie de libéral parce que Fauci a publiquement contredit les assurances de Trump que la pandémie était sous contrôle.

O’Neill considère Fauci comme l’un des conseillers de confiance du président.

"Si Fauci et eux lui disent:" Non, nous ne devrions pas faire ça ", je suis sûr que Trump les écoutera", a-t-il déclaré.

GRAPHIQUE: Sondage Reuters / Ipsos: à qui faites-vous confiance sur COVID-19? Trump, gouverneurs, CDC? – ici

"ESSAYER DE DONNER DE L'ESPOIR"

Alors que la crise n'en est encore qu'à ses débuts, les partisans de Trump sont conscients du risque que la confiance des partisans dans sa réponse à la crise ne s'efface si le nombre de morts augmente et que les stocks continuent de chuter.

Aucun des électeurs qui ont parlé à Reuters n'a encore perdu un membre de sa famille à cause du virus. Par rapport à d'autres parties des États-Unis, il y a eu peu de cas confirmés dans les parties de la Floride, de l'Ohio et de la Virginie-Occidentale que Reuters a examinées, en partie parce que moins de tests sont effectués dans ces régions.

Sur les 30 électeurs de Trump, Reuters n'a trouvé qu'un seul dont le soutien a été ébranlé par la réponse du président à la pandémie – un républicain enregistré à Cincinnati dans la trentaine, qui a demandé à ne pas être identifié.

Après que le premier cas américain a été signalé en janvier, Trump a insisté à plusieurs reprises sur le fait qu'il n'y avait rien à craindre et qu'il disparaîtrait "comme un miracle". Pas plus tard que fin mars, Trump a suggéré de réduire les restrictions sur les coronavirus d'ici Pâques pour relancer l'économie, avant d'étendre éventuellement les lignes directrices sur la distanciation sociale jusqu'en avril.

L'électeur de Cincinnati a déclaré qu'il envisageait de voter pour Biden en novembre.

Une autre électrice qui a soutenu la candidate démocrate à la présidentielle Hillary Clinton en 2016 a toutefois déclaré qu'elle soutiendrait Trump cette fois. Amy Frasure, 32 ans, du comté de Lawrence, dans le sud de l’Ohio, dirige une agence de publicité de l'autre côté de la frontière en Virginie-Occidentale. Elle a dit qu'il était logique que Trump ait fourni une évaluation plus optimiste que les gouverneurs des États, qui doivent sonner l'alarme pour faire face efficacement aux catastrophes sanitaires et économiques en première ligne.

Le travail de Trump, a-t-elle dit, est de "nous rendre plus à l'aise avec le fait qu'il se passe quelque chose de fou".

Certains de ceux qui continuent de soutenir Trump ont déclaré que le président aurait pu prendre un ton plus sérieux sur la pandémie.

"Cela me dérange un peu quand (Trump) dit que tout le monde devrait être de retour au travail à Pâques, les affaires sont en plein essor, des choses comme ça", a déclaré Mary Cogan, 52 ans, vice-présidente du Parti républicain dans le comté de Lawrence. "Mais alors … je pense qu'il essaie probablement de donner de l'espoir à notre nation."

Cogan, qui a qualifié la réponse globale de Trump à la crise de "génial", a déclaré que chaque républicain local qu'elle connaissait reste fidèle à son soutien à Trump. Elle s'attend à ce que le comté, où 70% des électeurs soutiennent Trump en 2016, le soutienne à nouveau.

«Il régnera ici dans le comté de Lawrence», a-t-elle déclaré.

Rapports supplémentaires de Simon Lewis et Elizabeth Culliford; Montage par Soyoung Kim et Brian Thevenot

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