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WASHINGTON (Reuters) – Le président américain Donald Trump a félicité mercredi le procureur général William Barr pour avoir "pris en charge" l'affaire contre son conseiller de longue date et ami Roger Stone, alors que les démocrates poussaient les enquêtes sur les actions du ministère de la Justice.

Le ministère de la Justice a inversé le cap mardi et a demandé une peine plus légère pour Stone après que les procureurs aient recommandé un jour plus tôt que le vétéran républicain soit condamné à une peine conformément aux directives fédérales de sept à neuf ans.

Stone, un «sale filou» autoproclamé, a été reconnu coupable l'année dernière d'avoir menti au Congrès, d'entrave et de falsification de témoins.

La décision très inhabituelle du ministère de la Justice, intervenue quelques heures après que Trump se soit plaint de la peine recommandée sur Twitter, a incité les quatre procureurs américains à abandonner l'affaire et les démocrates à accuser Barr d'ingérence politique.

"Félicitations au procureur général Bill Barr pour avoir pris en charge une affaire qui était totalement hors de contrôle et n'aurait peut-être même pas dû être portée", a tweeté Trump tôt mercredi.

Trump a également ciblé le juge dans l'affaire et les procureurs sortants dans d'autres tweets, et a retweeté un message qui demandait la pleine grâce de Stone ainsi qu'un autre ancien conseiller de Trump, Michael Flynn.

Le ministère de la Justice a déclaré que Trump n'avait pas influencé la décision de demander une peine plus courte.

La Maison Blanche a déclaré que Trump n'était pas intervenu dans l'affaire.

"Il est le chef des forces de l'ordre. Il a le droit de le faire – il ne l'a pas fait », a déclaré le porte-parole de la Maison Blanche, Hogan Gidley, sur Fox News.

Stone et ses avocats n'ont pas non plus discuté avec Trump des derniers développements de son affaire, selon deux sources proches du dossier.

Les experts juridiques ont qualifié le changement de cap de très inhabituel, bien que certains aient déclaré que la recommandation initiale semblait sévère.

Les démocrates ont mis en garde contre de graves conséquences.

"Ne sous-estimez pas le danger de cette situation", a tweeté Eric Holder, ancien procureur général du président Barack Obama. «Cela affecte l'état de droit et son respect. Sans précédent."

Au Congrès, le comité judiciaire de la Chambre, Jerrold Nadler, a déclaré qu'il enquêterait sur le renversement et le chef démocrate du Sénat, Chuck Schumer, a demandé au chien de garde interne du ministère de la Justice d'enquêter.

Les républicains du Sénat, qui ont acquitté Trump la semaine dernière des accusations de mise en accusation résultant de ses efforts pour faire pression sur l'Ukraine pour enquêter sur un rival politique, ont déclaré qu'ils n'étaient pas dérangés.

"Je ne suis pas du tout dérangé à ce sujet. Si vous lisez les rapports, cette action a commencé lundi soir avant les tweets du président, donc je dois les croire sur parole », a déclaré le sénateur républicain Tim Scott aux journalistes.

Stone devrait être condamné le 20 février après avoir été reconnu coupable en novembre de sept chefs d'accusation de mensonge au Congrès, d'obstruction et de falsification de témoins résultant de l'enquête du gouvernement sur l'ingérence russe dans l'élection présidentielle américaine de 2016.

PHOTO DE DOSSIER: Le procureur général américain William Barr arrive pour le discours du président américain Donald Trump sur l'état de l'Union à une session conjointe du Congrès américain à la Chambre des représentants du Capitole des États-Unis à Washington, États-Unis, le 4 février 2020. REUTERS / Leah Millis / POOL

Stone et Flynn, l'ancien conseiller à la sécurité nationale de Trump à la Maison Blanche, faisaient partie d'un certain nombre d'associés de Trump qui ont été trouvés ou ont plaidé coupables dans le cadre de l'enquête du conseiller spécial américain Robert Mueller sur la Russie, que Trump a qualifiée de «chasse aux sorcières».

Trump a également retiré mardi la nomination de Jessie Liu, un ancien avocat américain à Washington dont le bureau a poursuivi Stone, pour un nouveau poste au département du Trésor. Liu devait comparaître publiquement devant le Sénat jeudi.

Plusieurs démocrates du Sénat ont appelé le président du comité judiciaire du Sénat républicain Lindsey Graham à enquêter sur la question. Les représentants de Graham, un allié fidèle de Trump, n'ont pas immédiatement répondu à une demande de commentaires.

Rapports supplémentaires de Mark Hosenball, David Morgan et Tim Ahmann; Montage par Andy Sullivan et Alistair Bell

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