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WASHINGTON (Reuters) – Le président américain Donald Trump a félicité mercredi le procureur général William Barr pour avoir "pris en charge" après que le ministère de la Justice ait demandé une peine d'emprisonnement plus légère pour son conseiller de longue date Roger Stone, soulevant de nouvelles inquiétudes parmi les démocrates qu'il essaie de influencer une affaire criminelle très médiatisée.

Les commentaires de Trump sont survenus un jour après que le ministère de la Justice ait reculé de sa recommandation de condamnation initiale pour l'agent républicain de longue date, une décision très inhabituelle qui a envoyé des ondes de choc à travers Washington et a incité les quatre procureurs américains à quitter l'affaire.

Les démocrates ont appelé à une enquête et accusé Trump d'avoir purgé le gouvernement américain d'ennemis perçus à la suite de son acquittement la semaine dernière.

Les législateurs républicains, qui ont soutenu Trump à l'unanimité pendant le processus de destitution, ont critiqué le président, mais ont rejeté les appels à enquêter pour savoir si les préoccupations politiques de Trump influençaient l'application des lois.

"Je ne pense pas qu'il devrait commenter les cas dans le système. Je ne pense pas que ce soit approprié », a déclaré Lindsey Graham, la présidente républicaine du comité judiciaire du Sénat. Cependant, Graham a déclaré qu'il n'appellerait pas Barr pour témoigner sur la décision de condamnation révisée.

Stone, un «sale filou» autoproclamé, a été reconnu coupable l'année dernière d'avoir menti au Congrès, d'entrave et de falsification de témoins.

Après que Trump ait critiqué les procureurs qui ont recommandé une peine de sept à neuf ans, le ministère de la Justice a demandé à la juge Amy Berman Jackson d'ignorer ce dossier et d'imposer la peine qu'elle jugeait appropriée. Les responsables du ministère de la Justice disent que Trump n'a pas influencé cette décision.

"Félicitations au procureur général Bill Barr pour avoir pris en charge une affaire qui était totalement hors de contrôle et n'aurait peut-être même pas dû être portée", a tweeté Trump tôt mercredi.

Stone devrait être condamné le 20 février après avoir été reconnu coupable en novembre de sept chefs d'accusation de mensonge au Congrès, d'obstruction et de falsification de témoins résultant de l'enquête du gouvernement sur l'ingérence russe dans l'élection présidentielle américaine de 2016.

Stone et ses avocats n'ont pas discuté avec Trump des derniers développements de son affaire, selon deux sources proches du dossier.

Trump salue Barr pour avoir “ pris en charge '' l'affaire Stone alors que les démocrates avertissent de la purge
PHOTO DE DOSSIER: Le procureur général américain William Barr arrive pour le discours du président américain Donald Trump sur l'état de l'Union à une session conjointe du Congrès américain à la Chambre des représentants du Capitole des États-Unis à Washington, États-Unis, le 4 février 2020. REUTERS / Leah Millis / POOL

Trump a également ciblé Berman Jackson et les procureurs sortants dans d'autres tweets, et a retweeté un message qui demandait la pleine grâce de Stone ainsi qu'un autre ancien conseiller de Trump, Michael Flynn.

Stone et Flynn, l'ancien conseiller à la sécurité nationale de Trump à la Maison Blanche, faisaient partie d'un certain nombre d'associés de Trump qui ont été trouvés ou ont plaidé coupables dans le cadre de l'enquête du conseiller spécial américain Robert Mueller sur la Russie, que Trump a qualifiée de «chasse aux sorcières».

Trump a nommé Barr l'année dernière après avoir limogé Jeff Sessions, que le président avait fréquemment critiqué pour s'être récusé de superviser l'enquête Mueller.

La Maison Blanche a également licencié mardi un haut procureur qui a supervisé l'affaire Stone, retirant la nomination de Jesse Liu à un nouveau poste au sein du département du Trésor. Liu devait comparaître publiquement devant le Sénat jeudi.

La Maison Blanche a refusé de commenter la nomination de Liu ou de dire s'il pardonnerait Stone ou Flynn. a déclaré que Trump n'était pas intervenu dans l'affaire.

"Bien qu'il ait le droit d'avoir une conversation avec le procureur général, il ne l'a pas fait", a déclaré à la presse le porte-parole de la Maison Blanche, Hogan Gidley.

Les experts juridiques ont qualifié le changement de cap de très inhabituel, bien que certains aient déclaré que la recommandation initiale semblait sévère.

Au Congrès, le comité judiciaire de la Chambre, Jerrold Nadler, a déclaré qu'il enquêterait sur le renversement et le chef démocrate du Sénat, Chuck Schumer, a demandé au chien de garde interne du ministère de la Justice d'enquêter.

«Trump va de pair avec les gens. Les républicains du Sénat nous ont dit qu'il allait s'améliorer, et il ne l'a pas fait », a déclaré le sénateur démocrate Sherrod Brown aux journalistes.

La sénatrice républicaine Lisa Murkowski a convenu que la mise en accusation ne semblait pas avoir modifié le comportement de Trump.

La sénatrice américaine Lindsey Graham (R-SC) assiste à un événement célébrant l'anniversaire de l'initiative Women’s Global Development and Prosperity (W-GDP) de la Maison-Blanche au Département d'État de Washington, États-Unis, le 12 février 2020. REUTERS / Leah Millis

"Il n'y a pas eu d'indicateurs très solides cette semaine", a-t-elle déclaré aux journalistes.

D'autres ont dit qu'ils n'avaient rien vu de mal.

"Je ne suis pas du tout dérangé", a déclaré le sénateur républicain Tim Scott aux journalistes.

Rapports supplémentaires de Mark Hosenball, Susan Cornwell, Alex Alper et Tim Ahmann; Montage par Andy Sullivan et Alistair Bell

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