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WASHINGTON (Reuters) – Les hauts législateurs démocrates et républicains ont présenté mercredi des récits contradictoires dans le cadre d’une enquête de destitution du Congrès américain qui menaçait la présidence tumultueuse de Donald Trump dans une nouvelle phase cruciale avec la première audience publique télévisée.

Le drame s’est déroulé au cours d’une audition du comité du renseignement de la Chambre des représentants, au cours de laquelle deux diplomates américains de carrière – William Taylor et George Kent – se sont alarmés du président républicain et de ceux qui l’entouraient ont fait pression sur l’Ukraine pour qu’elle mène des enquêtes qui bénéficieraient à Trump sur le plan politique.

Une révélation en particulier a attiré l’attention, montrant le vif intérêt de Trump pour l’Ukraine enquêtant sur son rival politique Joe Biden. Taylor a déclaré qu'un membre de son personnel avait entendu un appel téléphonique entre le président Trump et Gordon Sondland, ancien donateur politique désigné le 26 juillet, dans lequel le président de la République avait posé des questions sur ces enquêtes et que Sondland lui avait dit que les Ukrainiens étaient prêts à procéder.

Suite à cet appel, intervenu un jour après que Trump eut demandé au président ukrainien de mener ses enquêtes, le fonctionnaire a demandé à Sondland, ambassadeur américain auprès de l'Union européenne, ce que Trump pensait de l'Ukraine, a déclaré Taylor, haut diplomate américain en Ukraine.

"L’Ambassadeur Sondland a répondu que le président Trump se souciait davantage des enquêtes de Biden, que Giuliani demandait", a déclaré Taylor, citant l’avocat personnel de Trump, Rudy Giuliani.

A la question posée par Adam Schiff, président démocrate du comité, si cela signifiait que Trump se souciait plus des enquêtes que de l’Ukraine, Taylor a répondu: «Oui, monsieur."

Les audiences publiques sont prévues pour mercredi et vendredi.

Avec une audience potentielle de plusieurs dizaines de millions de téléspectateurs, Schiff a ouvert la session historique – le premier drame de destitution en deux décennies – dans une salle d'audience ornée remplie de journalistes, de législateurs et de membres du public.

Les accusations de Schiff selon lesquelles Trump a abusé de son pouvoir ont été contrecarrées par le refus répressif de Devin Nunes, le républicain principal du groupe, de la complicité du président républicain dans une saga sur le point de savoir si Trump et ses collaborateurs ont fait pression sur l'Ukraine pour qu'elle détruise un rival politique son avantage politique.

Biden est un ancien vice-président américain et un des principaux candidats à l'investiture démocrate pour les élections de 2020. Taylor et Kent, sous-secrétaire d'État adjoint aux Affaires européennes et eurasiennes, se sont inquiétés de ce que l'aide à la sécurité américaine ne soit pas fournie à l'Ukraine afin de permettre à Kiev de mener les enquêtes.

"Les questions posées par cette enquête d'impeachment sont de savoir si le président Trump a cherché à exploiter la vulnérabilité de cet allié et à inviter l'Ukraine à intervenir dans nos élections", a déclaré Schiff dans son discours d'ouverture.

"Notre réponse à ces questions affectera non seulement l'avenir de cette présidence, mais également l'avenir de la présidence elle-même et le type de comportement ou d'inconduite que le peuple américain peut attendre de son commandant en chef", a déclaré Schiff.

Schiff a ajouté: "Si ce n'est pas une conduite impénétrable, qu'est-ce que c'est?"

Les audiences de cette semaine, au cours desquelles les Américains entendent pour la première fois parler directement des personnes impliquées dans des événements qui ont déclenché l’enquête du Congrès, pourraient ouvrir la voie à une assemblée dirigée par les démocrates pour approuver des articles de mise en accusation – des accusations formelles – contre Trump.

Cela conduirait à un procès au Sénat sur l'opportunité de déclarer Trump coupable de ces accusations et de le révoquer. Les républicains contrôlent le Sénat et ont montré peu d’appui à l’élimination de Trump.

Interrogé sur la procédure de destitution, Trump, lors d'une réunion du Bureau ovale avec le président turc en visite, Tayyip Erdogan, a déclaré à la presse qu'il était «trop occupé pour être regardé» et l'a à nouveau qualifié de «chasse à la sorcière, un canular».

Nunes a accusé les démocrates de mener une «campagne de diffamation soigneusement orchestrée» utilisant «un processus horriblement unilatéral» et a accusé «les démocrates, les médias corrompus et les bureaucrates partisans» d'essayer de renverser les résultats de l'élection de 2016 remportée par Trump.

Il a tenu à la stratégie républicaine consistant à affirmer que Trump n’avait rien fait de mal et qu’il était impassable quand il avait demandé au nouveau président ukrainien d’enquêter sur Biden.

«Ce n’est rien de plus qu’un processus de destitution à la recherche d’un crime», a déclaré Nunes.

Schiff a déclaré que l'enquête visait à déterminer si Trump cherchait à conditionner des actes officiels tels qu'une réunion de la Maison-Blanche ou l'assistance militaire américaine à la volonté de l'Ukraine de mener deux enquêtes politiques qui l'aideraient dans sa campagne de réélection.

Le président Adam Schiff (à gauche), démocrate de Californie, et membre du classement Devin Nunes (à droite), républicain de Californie, lors des premières audiences publiques tenues par le Comité spécial permanent du renseignement de la Chambre dans le cadre de l'enquête de mise en accusation du président américain Donald Trump, sur la colline du Capitole à Washington, DC, États-Unis, le 13 novembre 2019. Saul Loeb / Pool via REUTERS

"Et si le président Trump faisait de même, si un tel abus de pouvoir est-il compatible avec le mandat de la présidence?", A demandé Schiff.

L’enquête a été centrée sur l’appel téléphonique du 25 juillet, au cours duquel Trump a demandé au président ukrainien Volodymyr Zelenskiy d’ouvrir une enquête de corruption sur Biden et son fils Hunter Biden, et de faire valoir une théorie discréditée selon laquelle l’Ukraine, et non la Russie, avait été mêlée aux élections américaines de 2016. Hunter Biden avait siégé au conseil d'administration d'une société ukrainienne d'énergie appelée Burisma.

Les démocrates cherchent à savoir si Trump a abusé de son pouvoir en retenant 391 millions de dollars d'aide à la sécurité à l'Ukraine – un allié américain vulnérable confronté à l'agression russe – afin de faire pression sur Kiev pour la conduite d'enquêtes politiquement avantageuses pour Trump. L’argent – approuvé par le Congrès américain pour aider l’Ukraine à lutter contre les séparatistes soutenus par la Russie dans l’est du pays – a ensuite été versé à l’Ukraine.

'RÈGLE DE LOI'

Les témoins étaient à côté. Taylor, diplomate de carrière et ancien officier de l’armée américaine, était auparavant ambassadeur des États-Unis en Ukraine. Il est actuellement chargé d’affaires de l’ambassade américaine à Kiev. Kent supervise la politique de l'Ukraine au département d'État.

"Je ne crois pas que les Etats-Unis devraient demander à d'autres pays de se lancer dans des enquêtes ou des poursuites sélectives, associées à des considérations politiques, à l'encontre des opposants au pouvoir, car de telles actions sélectives portent atteinte à l'état de droit, quel que soit le pays", a déclaré Kent.

Taylor a déclaré avoir trouvé deux voies de la politique américaine vis-à-vis de l'Ukraine – une régulière et une "très irrégulière" – et a raconté comment une réunion de Trump avec le président ukrainien était indûment conditionnée à ce que Kiev accepte d'enquêter sur Burisma et la notion démentie d'ingérence ukrainienne en 2016. élection.

Taylor a déclaré qu'il avait pris conscience du fait que l'Ukraine ouvrait les enquêtes et que cela constituait une source d'inquiétude pour lui, car elle impliquait «une aide à la sécurité à un pays en guerre».

Dans le dernier drame de destitution des États-Unis, les républicains, qui contrôlaient alors la Chambre, ont porté des accusations de mise en accusation contre le président démocrate Bill Clinton dans le cadre d’un scandale mettant en cause ses relations sexuelles avec un interne de la Maison Blanche. Le Sénat a finalement voté en faveur du maintien de Clinton au pouvoir.

Seuls deux présidents américains ont déjà été mis en accusation. Aucun président n'a été démis de ses fonctions par le biais du processus de destitution.

Trump a nié tout acte répréhensible et s'est moqué de certains des fonctionnaires américains actuels et anciens qui ont comparu devant des comités sous le nom de «Never Trumpers» – un terme désignant les opposants républicains au président qu'il a qualifiés de «écume humaine».

Trump donne la priorité à l'enquête Biden sur l'aide de l'Ukraine, le témoin raconte une enquête de destitution
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Kent a déclaré qu'il avait été alarmé par les efforts de Giuliani et d'autres pour faire pression sur l'Ukraine. M. Kent a déclaré que M. Giuliani – accusé par les démocrates de mener un effort de politique étrangère parallèle en Ukraine au profit du président – avait mené une "campagne mensongère" contre Marie Yovanovitch, qui avait été brusquement retirée de son poste d'ambassadeur des États-Unis en Ukraine. Elle donnera un témoignage public vendredi.

Les démocrates espèrent convaincre les électeurs indépendants et les autres sceptiques que Trump a eu tort non seulement de demander à l'Ukraine de salir son rival, mais également d'en faire un «quid pro quo» – un latin qui signifie une faveur en échange d'une faveur.

Nunes a accusé les démocrates de poursuivre la procédure de destitution après avoir échoué à tirer davantage parti politiquement de l’enquête de l’ancien conseiller spécial Robert Mueller qui avait détaillé l’ingérence de la Russie dans les élections de 2016 pour renforcer la candidature de Trump. Mueller a documenté de nombreux contacts entre la campagne Trump et la Russie, mais a trouvé des preuves insuffisantes pour prouver un complot criminel.

Reportage de Matt Spetalnick et Patricia Zengerle; Susan Heavey, Karen Freifeld, a également fait rapport; Richard Cowan, Doina Chiacu, Lisa Lambert, Jonathan Landay, Susan Cornwell, Jan Wolfe et David Morgan; Édité par Scott Malone et Will Dunham

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