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WASHINGTON (Reuters) – Le président américain, Donald Trump, a déclaré vendredi que le secrétaire d'Etat au Travail, Alexander Acosta, avait démissionné, estimant qu'il était devenu une source de distraction pour l'administration en raison de son traitement de l'affaire d'abus sexuels contre le financier Jeffrey Epstein il y a une décennie.

Acosta a rejoint Trump sur la pelouse de la Maison Blanche lorsque le président a annoncé sa démission, ce qui, selon lui, était l’idée d’Acosta.

«Alex m'a appelé ce matin et voulait me voir», a déclaré le président Trump à la presse alors qu'il quittait la Maison Blanche pour un voyage dans le Wisconsin. "Je veux juste que tu saches que c'est lui, pas moi."

Tandis que Trump le louait en tant que "grand, grand" secrétaire du Travail, Acosta a déclaré qu'il serait "égoïste" pour lui de rester en poste.

"Si je regarde vers l'avenir, je ne pense pas qu'il soit juste et équitable que le département du Travail de cette administration se concentre sur Epstein plutôt que sur l'incroyable économie que nous avons aujourd'hui", a déclaré Acosta.

Il a déclaré que sa démission entrerait en vigueur dans sept jours.

Trump est nommé secrétaire adjoint du Travail, Patrick Pizzella, secrétaire par intérim du Travail.

Acosta siège au cabinet de Trump depuis avril 2017 et, de 2005 à 2009, était l’avocat américain du district sud de la Floride. C’est là qu’il a traité le premier cas d’Epstein concernant des rapports sexuels avec des filles, ce qui lui a valu une punition beaucoup trop clémente.

Epstein, un gestionnaire de fonds de couverture milliardaire, a plaidé non coupable à de nouvelles accusations fédérales à New York cette semaine. Epstein a eu un cercle social qui au fil des ans a inclus Trump, l’ancien président Bill Clinton et le prince britannique Andrew.

Nancy Pelosi, présidente démocrate de la Chambre des représentants, et le leader de la majorité au Sénat démocrate, Chuck Schumer, ont appelé mardi à la démission de M. Acosta.

DEFENDRE SON AFFAIRE

Mardi, Acosta avait répondu aux critiques par des tweets disant que les crimes d’Epstein étaient «horribles» et qu’il était heureux que les procureurs avancent sur la base de nouvelles preuves et de nouveaux témoignages qui pourraient «le traduire davantage en justice».

Le président des États-Unis, Donald Trump, annonce la démission du secrétaire d'Etat au Travail, Alex Acosta (à droite), avant son départ pour le voyage à Milwaukee, dans le Wisconsin, depuis la pelouse sud de la Maison Blanche à Washington, États-Unis, le 12 juillet 2019. REUTERS / Kevin Lamarque

Mercredi, Acosta a tenu une conférence de presse pour défendre le traitement de l'accord, ce qui a permis à Epstein de plaider coupable aux accusations portées contre un État et de ne pas être poursuivi au fédéral. Acosta a déclaré qu'Epstein aurait eu une peine encore plus légère sans l'accord.

Acosta ne dirait pas s'il prendrait la même décision concernant Epstein maintenant, compte tenu du pouvoir du mouvement #MeToo qui a conduit à la chute de plusieurs hommes puissants publiquement accusés de crimes sexuels commis par des femmes.

Les procureurs américains à New York ont ​​accusé lundi Epstein, âgé de 66 ans, de trafic à des fins sexuelles, attirant des dizaines de filles, dont certaines âgées de 14 ans à peine, dans ses maisons de luxe et les contraignant à des actes sexuels.

Trump a qualifié mardi Acosta d’excellent secrétaire du travail, affirmant que de nombreuses personnes étaient impliquées dans les décisions concernant le cas d’Epstein et que la question était en cours d’examen.

Les procureurs fédéraux à New York ont ​​déclaré ne pas être liés par l'accord conclu par Acosta, qui permettait à Epstein de plaider pour une infraction moins grave et de purger une peine d'emprisonnement de 13 mois avec sursis pendant la journée tout en s'inscrivant comme délinquant sexuel.

En février, un juge fédéral de West Palm Beach, en Floride, a déclaré que l’accord de 2007 violait les droits des victimes. Le cas d’Epstein et le rôle d’Acosta dans l’accord de plaidoyer avaient été examinés plus tôt cette année après une enquête du Miami Herald.

L’affaire Epstein a fait l’objet d’une audition de confirmation devant le Sénat d’Acosta, mais le Sénat à majorité républicaine l’a approuvé par un vote de 60-38.

Trump dit que le secrétaire d'Etat au Travail Acosta démissionne dans l'affaire Epstein
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Il est le dernier haut responsable de l'administration Trump à avoir quitté son poste sous un nuage. Les chefs des départements de l’Intérieur, de la Justice, de l’État et de la Santé ont également été licenciés ou ont démissionné, parmi d’autres hauts fonctionnaires jusqu’à présent.

Acosta, fils de réfugiés cubains et premier membre hispanique du cabinet de Trump, a déjà siégé au Conseil national des relations de travail et au Département de la justice des États-Unis sous le président républicain George W. Bush.

Reporting par Nandiat Bose; Écrit par David Alexander; Édité par Bill Trott

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